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Prométhée (sous-marin)

Le Prométhée est un sous-marin français de type 1500 tonnes. Il a coulé au large du Cap Lévi (Manche) le 7 juillet 1932.

Le Prométhée

Le Prométhée, numéro de coque Q153, fait partie de la classe de sous-marins (Classes de sous-marins nucléaires conçues par les États-Unis d'Amérique dont un certain nombre ont été désarmés :) français Redoutable, également appelés 1500 tonnes en raison de leur déplacement ( En géométrie, un déplacement est une similitude qui conserve les distances et les angles orientés. En psychanalyse, le déplacement est mécanisme de défense déplaçant la valeur, et finalement...), construits pendant les années 1920 et 1930 pour la Marine Nationale au nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre grammatical ».) de 31.

Longs de 92,30 mètres, larges de 8,20, ils avaient un tirant d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) de 4,70 mètres et pouvaient atteindre la profondeur de 80 mètres. Ils se déplaçaient à la vitesse (On distingue :) maximale de 17 nœuds en surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est souvent...) et 10 en plongée.

Le Prométhée a été mis en chantier le 10 janvier 1928 à l'arsenal de Cherbourg. Le lancement a eu lieu le 23 octobre 1930, les travaux se poursuivant jusqu'à la date du naufrage.

Le naufrage

Un an et demi après le lancement, le sous-marin (Un sous-marin est un navire capable de se déplacer dans les trois dimensions, sous la surface de l'eau ; il se distingue ainsi des autres bateaux et navires qui se déplacent dans deux dimensions et uniquement à la surface, et des...) est presque terminé et entame une série de tests avant la livraison à la Marine Nationale.

Le test du 7 juillet 1932 consiste à étalonner les deux moteurs (Un moteur est un dispositif transformant une énergie non-mécanique (éolienne, chimique, électrique, thermique par exemple) en une énergie mécanique ou travail.[réf. nécessaire]) diesel Schneider de 3000 chevaux.

Vers midi, il se trouve à près de 7 milles nautiques du Cap Lévi, au large de la commune de Fermanville. Selon les témoins, le sous-marin s'est mis à s'enfoncer rapidement par la poupe (l'arrière) et finalement disparaître en à peine trente secondes. Il y avait 15 personnes sur le pont (Un pont est une construction qui permet de franchir une dépression ou un obstacle (cours d'eau, voie de communication, vallée, etc.) en passant par-dessus...) à cet instant (L'instant désigne le plus petit élément constitutif du temps. L'instant n'est pas intervalle de temps. Il ne peut donc être considéré comme une durée.). Sept ont survécu jusqu'à l'arrivée d'une barque ( Photo d'une barque Types de bateaux Une barque est un petit bateau mû à la voile, à la rame ou à moteur. « Barque » désigne certains...) de pêche de Cherbourg.

42 marins, 16 ouvriers de l'arsenal et 5 ingénieurs et ouvriers venus du Creusot pour les tests moteurs, soit 62 personnes, sont engloutis avec le navire (Un navire est un bateau destiné à la navigation maritime, c'est-à-dire prévu pour naviguer au-delà de la limite où cessent de s'appliquer les règlements techniques de sécurité de navigation...). Comme aucune plongée n'était programmée et que le Prométhée n'était pas équipé pour ce type de manœuvre, les autorités militaires et civiles de Cherbourg ont dû rapidement se rendre à l'évidence du décès de l'équipage.

L'impact que le naufrage du Prométhée a produit en France et en Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un continent à part entière, mais aussi comme l’extrémité occidentale du continent eurasiatique,...) est comparable à celui qui a suivi le naufrage du sous-marin russe Koursk en août 2000. Les cérémonies du 14 juillet sont annulées dans de nombreuses communes, à commencer par Cherbourg. Des fonds venus de toute la France ont permis l'érection d'un monument à Fermanville, au point (Graphie) de terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus...) le plus proche du lieu du naufrage.

Les tentatives de sauvetage et de renflouement (Le renflouement d'un navire coulé ou échoué est l'opération qui consiste à le remettre entièrement à flot. On le fait dans le cas où le coût du sauvetage ainsi que sa remise en état sont inférieurs à la valeur d'un bateau similaire. Un...)

Très rapidement, des moyens internationaux sont coordonnés pour tenter de sauver l'équipage. On fait notamment appel à deux navires de sauvetage italiens, l'Artiglio et le Rostro qui se sont rendus célèbres dans les années 1920 en intervenant sur de nombreux naufrages. Respectivement basés au Havre et à Brest, les deux navires arrivent à Cherbourg au matin du 9 juillet.

Le 8 juillet, un bâtiment de la Marine repère la bouée téléphonique du Prométhée sans qu'il soit possible de savoir si elle a été déclenchée automatiquement ou délibérément par l'équipage prisonnier.

Lors d'une plongée sur l'épave, qui gît à une profondeur de 75 mètres, des scaphandriers frappent sur la coque pour tenter de rentrer en contact avec d'éventuels survivants. Ils n'obtiennent pas de réponse.

Des experts de renommée internationale sont consultés pour savoir s'il est possible ou non de renflouer le navire et de rendre les corps aux familles. Tous concluent rapidement à l'impossibilité de l'entreprise : la profondeur et la force (Le mot force peut désigner un pouvoir mécanique sur les choses, et aussi, métaphoriquement, un pouvoir de la volonté ou encore une vertu morale « cardinale » équivalent au courage (cf. les articles...) des courants de la région rendraient toute tentative longue, difficile, très coûteuse mais surtout dangereuse compte-tenu des moyens techniques de l'époque.

Les causes du naufrage

Une commission d'enquête a été nommée afin d'élucider les raisons pour lesquelles le sous-marin a plongé si brusquement sans qu'un tel ordre ait été donné. Mais en l'absence de preuves matérielles, la commission n'a pu établir son travail que d'après l'audition (L'audition est le fruit d'un mécanisme complexe assuré principalement par les deux oreilles (pour permettre la perception binaurale stéréophonie)et les voies centrales avec notamment un...) des survivants, au premier rang ( Mathématiques En algèbre linéaire, le rang d'une famille de vecteurs est la dimension du sous-espace vectoriel engendré par cette famille. Le théorème du rang lie le rang et la dimension du noyau d'une...) desquels figure le commandant du Prométhée, le lieutenant de vaisseau Couespel du Mesnil.

D'après le commandant, les tests sur les moteurs électriques, dont le rôle est d'assurer la propulsion (La propulsion est le principe qui permet à un corps de se mouvoir dans son espace environnant. Elle fait appel à un propulseur qui transforme en force motrice l'énergie fournie par le milieu extérieur ou par un moteur.) en plongée, se sont achevés peu avant midi, le 7 juillet. Le Prométhée est à l'arrêt et le commandant ordonne de lancer les tests diesel. Il entend des bruits d'air comprimé (L'air comprimé est de l'air ambiant, mis sous pression avec un compresseur, le plus souvent aux alentours de 10 bars mais parfois jusque 300 bars.) qu'il interprète pour être des ratés dans le démarrage des moteurs. Quelques secondes après, il entend de l'agitation (L’agitation a comme principale fonction d’accélérer les transferts de grandeurs extensives au sein d'un fluide homogène ou d’une dispersion hétérogène au moyen d'un agitateur. Cela veut dire que l’agitation conduit et...) sur le pont du sous-marin et monte sur le kiosque. Au cours de sa montée, il entend nettement les purges des ballasts s'ouvrir sans qu'il aperçoive quelqu'un au poste de commande (Commande : terme utilisé dans de nombreux domaines, généralement il désigne un ordre ou un souhait impératif.) électrique. Lorsqu'il sort, il constate que son navire s'enfonce rapidement par l'arrière. Il ordonne la fermeture (Le terme fermeture renvoie à :) des panneaux de pont qui permettent la communication (La communication concerne aussi bien l'homme (communication intra-psychique, interpersonnelle, groupale...) que l'animal (communication intra- ou inter- espèces) ou la machine...) entre l'intérieur et l'extérieur du sous-marin. Une quinzaine de personnes se trouve alors sur le pont. Le sous-marin s'enfonce de plus en plus vite avec un angle (En géométrie, la notion générale d'angle se décline en plusieurs concepts apparentés.) maximal que Couespel du Mesnil estime à environ 80° par rapport à l'horizon : le Prométhée est en train (Un train est un véhicule guidé circulant sur des rails. Un train est composé de plusieurs voitures (pour transporter des personnes) et/ou de plusieurs wagons (pour transporter des...) de sombrer à la verticale (La verticale est une droite parallèle à la direction de la pesanteur, donnée notamment par le fil à plomb.).

Dans un souci constant d'efficacité, les ingénieurs ont beaucoup travaillé pour rendre la plongée des submersibles la plus rapide possible. Les 1500 tonnes pouvaient plonger en un peu plus de trente secondes. Le sous-marin était en phase (Le mot phase peut avoir plusieurs significations, il employé dans plusieurs domaines et principalement en physique :) de test. C'était l'une de ses premières sorties. Comme le commandant n'a vu personne au poste de commande et que l'accident s'est produit alors qu'on venait d'ordonner la mise en route (Le mot « route » dérive du latin (via) rupta, littéralement « voie brisée », c'est-à-dire creusée dans la roche, pour ouvrir le chemin.) des moteurs diesel, la commission a conclu à une " ouverture inopinée, rapide et générale " des purges qui permettent de remplir les ballasts d'eau, ce qui a pour effet d'alourdir le sous-marin et de le faire plonger. Cette ouverture inopinée pourrait être due à une erreur de branchement dans le panneau électrique ou dans les systèmes oléopneumatiques.

Les scaphandriers ont fait le tour des panneaux de pont et ont remarqué qu'ils étaient tous fermés. Cependant, la forte inclinaison (En mécanique céleste, l'inclinaison est un élément orbital d'un corps en orbite autour d'un autre. Il décrit l'angle entre le plan de l'orbite et le plan de référence (généralement le plan de l'écliptique, c'est-à-dire...) du Prométhée au moment de sa disparition laisse supposer qu'un panneau situé à l'arrière a été laissé ouvert, ou au moins mal fermé, laissant ainsi l'eau s'infiltrer et alourdir d'autant le submersible.

Bibliographie

  • Henri Le Masson, Les Sous-marins français des origines (1863) à nos jours, Brest, Éditions de la Cité (La cité (latin civitas) est un mot désignant, dans l’Antiquité avant la création des États, un groupe d’hommes...), 1981
Source: Wikipédia publiée sous licence CC-BY-SA 3.0.

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