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Continent
La Terre telle un seul continent, par Buckminster Fuller.
La Terre telle un seul continent, par Buckminster Fuller.

Le mot continent vient du latin continere pour " tenir ensemble ", ou continens terra, les " terres continues ". Au sens (SENS (Strategies for Engineered Negligible Senescence) est un projet scientifique qui a pour but l'extension radicale de l'espérance de vie humaine. Par une...) propre, ce terme désigne une vaste étendue continue de terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des quatre planètes...) à la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est souvent abusivement confondu avec sa mesure,...) du globe. Dans son acception commune, la zone continentale inclut également les petites îles à très faible distance des côtes, mais non celles séparées par des bras de mer (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.) significatifs (comme la Corse (La Corse (Corsica en corse) est une île de la mer Méditerranée et une région française, ayant toutefois un statut spécial (officiellement « collectivité territoriale de...) par rapport au "continent (Le mot continent vient du latin continere pour « tenir ensemble », ou continens terra, les « terres continues »....)"). D'un point (Graphie) de vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et l'interprétation des rayonnements lumineux.) scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les méthodes scientifiques.), les continents incluent également les îles rattachées aux plaques continentales, comme les Îles Britanniques par rapport à l'Eurasie.

Les parties du Monde (Le mot monde peut désigner :) sont des continents dans un sens élargi. D'une part, toute île (Une île est une étendue de terre entourée d'eau, que cette eau soit celle d'un cours d'eau, d'un lac ou d'une mer. Son étymologie latine, insula, a donné l'adjectif...) fait partie d'une partie du Monde puisque les parties du Monde contiennent toutes les terres émergées, mais les îles ne font pas partie des continents (au sens commun, ou au sens scientifique) puisque leur territoire (La notion de territoire a pris une importance croissante en géographie et notamment en géographie humaine et politique, même si ce concept est...) n'est pas continu avec le reste du continent.

Il n'y a pas de définition (Une définition est un discours qui dit ce qu'est une chose ou ce que signifie un nom. D'où la division entre les définitions réelles et les définitions nominales.) unique d'un continent. C'est pourquoi les cultures et les sciences ont des listes différentes de continents. En général, un continent doit être une grande étendue, composée de terre ferme avec des limites géologiques significatives. Bien que certains considèrent qu'il n'y ait que quatre ou cinq continents, on considère habituellement qu'il y en a six ou sept.

Deux des plus grandes oppositions portent sur l'Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un continent à part entière, mais aussi comme l’extrémité occidentale du...) et l'Asie (L'Asie est un des cinq continents ou une partie des supercontinents Eurasie ou Afro-Eurasie de la Terre. Il est le plus grand continent (8,6 % de la surface totale terrestre ou...) (voir Limites de l'Europe) qui pourraient être unifiées (Eurasie) et sur l'Amérique (L’Amérique est un continent séparé, à l'ouest, de l'Asie et l'Océanie par le détroit de Béring et l'océan Pacifique; et à l'est,...) du Nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) et l'Amérique du Sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) qui formeraient l'Amérique. Quelques géographes proposent de regrouper l'Europe, l'Asie et l'Afrique (D’une superficie de 30 221 532 km2 en incluant les îles, l’Afrique est un continent couvrant 6 % de la surface terrestre et 20,3 % de la...) en une Eurafrasie.

Le modèle à sept continents est souvent utilisé en Europe de l'Ouest (L’ouest est un point cardinal, opposé à l'est. C'est la direction vers laquelle se couche le Soleil à l'équinoxe, le couchant (ou ponant).) et en Amérique du Nord. Le modèle à six continents (Eurasie) est très utilisé en Amérique du Nord et est le modèle de choix pour la communauté scientifique. Enfin, le modèle unissant les Amériques est utilisé en Europe de l'Est et en Amérique du Sud.

Le drapeau olympique représente cinq anneaux entrelacés symbolisant les cinq continents unis (L'UNIS, pour UNIversité du Svalbard, est une université norvégienne implantée en 1993, à Longyearbyen (2000 habitants), principale cité du Spitzberg (en francais,...) par l'esprit olympique. L'Amérique n'est ici considérée que comme un unique continent. L'Antarctique (L'Antarctique (prononcé [ɑ̃.taʁk.tik] Écouter) est le continent le plus méridional de la Terre. Situé au pôle Sud, il est entouré de l'océan Austral (ou océan Antarctique) et bordé par...) n'y est pas compté car ce continent n'est toujours que temporairement habité.

Les îles sont habituellement considérées comme appartenant au continent dont elles sont le plus proche. Par exemple, les Canaries quoique espagnoles sont rattachées à l'Afrique, les Baléares font partie de l'Europe et les îles du Pacifique appartiennent à l'Océanie.

Les continents sont parfois combinés pour donner des supercontinents ou subdivisés pour des sous-continents.

Les systèmes de continents

À 7 continents :     Amérique du Nord     Amérique du Sud     Antarctique     Asie     Europe     Afrique     Océanie.
À 6 continents :     Amérique du Nord     Amérique du Sud     Antarctique        Eurasie     Afrique     Océanie.
À 6 continents :        Amérique     Antarctique     Asie     Europe     Afrique     Océanie.
À 5 continents :        Amérique     Antarctique        Eurasie     Afrique     Océanie.
À 5 continents :        Amérique       Asie     Europe     Afrique     Océanie
  (Ancien modèle didactique ne prenant pas en compte l'Antarctique, continent inhabité)
À 5 continents :     Amérique du Nord     Amérique du Sud     Antarctique           Eurafrasie     Océanie.
À 5 continents :     Amérique du Nord     Amérique du Sud     Antarctique        Eurasie     Afrique
  (Modèle considérant l'Océanie, non comme un continent, mais comme un archipel d'îles sans lien ; les îles de l'Asie du sud-est (Le sud-est est la direction à mi-chemin entre les points cardinaux sud et est. Le sud-est est opposé au nord-ouest.) ne faisant non plus parti de l'Eurasie) .
À 4 continents :        Amérique     Antarctique           Eurafrasie     Océanie.

Géologie

Pour les géologues, il existe à la surface de la Terre deux éléments structuraux distincts : la croûte continentale, formée pour l'essentiel de granite et de roches associées, et la croûte océanique, constituée de basalte et de gabbro. Aussi, la limite entre domaine continental et domaine océanique se trouve sous la surface de la mer : il est alors question de " plateau continental " qui se prolonge parfois à plusieurs kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en...) au-delà du trait de côte. Lors de la dernière époque glaciaire (à l'apogée (Un apogée (du grec apogeios : loin de la terre ; apo : loin + gê : Terre), dans les domaines de l'astronomie et de...) de la glaciation (Une glaciation ou période glaciaire est à la fois une phase paléoclimatique froide et une période géologique de la Terre durant laquelle une part importante des continents est englacée.) de Würm il y a 20 000 ans), en Europe occidentale, le plateau continental s'étendait à plusieurs dizaines de kilomètres à l'ouest du littoral actuel.

Schéma simplifié de la croûte terrestre. 1 : croûte continentale ; 2 : croûte océanique ; 3 : manteau supérieur
Schéma simplifié de la croûte terrestre (La croûte terrestre est la partie superficielle et solide du matériau dont est faite la Terre. C'est la partie supérieure de la lithosphère (qui constitue les plaques tectoniques).). 1 : croûte continentale ; 2 : croûte océanique ; 3 : manteau supérieur
Coupe très simplifiée : ?? dépôts sédimentaires ?? roche ?? manteau
Coupe très simplifiée :

?? dépôts sédimentaires

?? roche

?? manteau

Au cours du XXe siècle, il fut accepté par les géologues que les continents bougent à la surface de la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour...), à l'échelle des temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.) géologiques. Ce processus est connu sous le nom de " dérive des continents " et est expliqué par la tectonique des plaques (La tectonique des plaques (d'abord appelée dérive des continents) est le modèle actuel du fonctionnement interne de la Terre. Elle est l'expression en surface de la convection qui se déroule dans le manteau terrestre.).

La surface de la Terre est constituée de sept plaques tectoniques majeures (ainsi que de nombreuses mineures). Ce sont celles-ci qui dérivèrent, se séparèrent et s'assemblèrent pour former au fil du temps les continents que nous connaissons aujourd'hui.

Par conséquent, il existait d'autres continents dans le passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble des configurations successives du monde et s'oppose au...) géologique.

Source: Wikipédia publiée sous licence CC-BY-SA 3.0.

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