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Astéroïde
L'astéroïde 433 Éros orbitant sur la ceinture principale
L'astéroïde 433 Éros orbitant sur la ceinture principale

Un astéroïde est un objet céleste dont la taille varie de quelques dizaines de mètres à plusieurs kilomètres de diamètre et qui, à la différence d'une comète (En astronomie, une comète est un petit astre brillant constitué de glace et de poussière du système solaire, dont l'orbite a généralement la forme d'une ellipse très...), tourne autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre Accipiter, soit constituent les 5 genres Erythrotriorchis, Kaupifalco, Megatriorchis,...) du Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la classification astronomique, c'est une étoile de type naine jaune, et...) sur une orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps autour d'un autre corps sous l'effet de la gravitation.) faiblement elliptique (cf. lois de Kepler). Les astéroïdes font partie de notre système solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le Soleil et des corps célestes ou objets définis gravitant autour de lui (autrement dit, notre système...) et ne sont pas les satellites (Satellite peut faire référence à :) d'une planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa gravité la maintienne en équilibre...).

On suppose que les astéroïdes sont des restes du disque protoplanétaire (Les étoiles se forment à partir d'un nuage de gaz et de poussières dont la partie centrale s'effondre sur elle-même. Puis, à l'intérieur de la nébuleuse résiduelle, la matière se condense éventuellement en un disque...) qui ne se sont pas regroupés en planètes pendant sa formation.

Observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir procuré...) à l'œil nu

Quoique l'on ait maintenant réussi à identifier, au 6 janvier 2007, 362 447 astéroïdes [1], ceux-ci sont presque impossibles à observer à l'œil nu. Ils sont bien plus petits que les planètes et très peu lumineux. L'astéroïde (Un astéroïde est un objet céleste dont les dimensions varient de quelques dizaines de mètres à plusieurs kilomètres et qui, à la différence d’une comète,...) 4 Vesta en est l'exception puisque c'est le seul qu'il soit parfois possible d'observer sans appareil optique (L'optique est la branche de la physique qui traite de la lumière, du rayonnement électromagnétique et de ses relations avec la vision.). Sa luminosité (La luminosité désigne la caractéristique de ce qui émet ou réfléchit la lumière.) n'étant toutefois pas très grande, il faut savoir où poser le regard !

Un astéroïde ressemble plus ou moins à une étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une énorme boule de plasma comme le Soleil, qui est l'étoile la plus...) qui brille dans le ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.) nocturne. Le meilleur moyen pour partir à la chasse aux astéroïdes avec ses jumelles (On désigne par le terme jumelles un dispositif optique binoculaire grossissant destiné à l'observation d'objets à distance, constitué de deux lunettes symétriques montées en parallèle.) ou son télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant « regarder, voir »), est un instrument...) est d'observer le fond étoilé plusieurs nuits d'affilée et de détecter les points lumineux qui se déplacent par rapport au fond, qui, lui, paraît stable. Certains catalogues répertorient la position des astéroïdes et il est alors plus facile de pointer le télescope au bon endroit.

Premières découvertes

L'astéroïde 1 Cérès vu par le télescope spatial Hubble.
L'astéroïde 1 Cérès vu par le télescope spatial Hubble (Le télescope spatial Hubble (en anglais, Hubble Space Telescope ou HST) est un télescope en orbite à environ 600 kilomètres d'altitude, il effectue un tour complet de la Terre toutes les 100 minutes. Il...).

L'étude des astéroïdes fut longtemps délaissée par les astronomes. Nous les connaissons depuis maintenant plus de deux cents ans, mais ils étaient considérés comme les rebuts du système solaire[réf. nécessaire]. On sait maintenant que les astéroïdes sont une clé importante de la compréhension de la formation du système solaire et c'est pour cette raison que les astronomes montrent un plus grand intérêt envers ces objets.

Le premier astéroïde fut découvert tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) à fait par hasard (Dans le langage ordinaire, le mot hasard est utilisé pour exprimer un manque efficient, sinon de causes, au moins d'une reconnaissance de cause à effet d'un événement.) par Giuseppe Piazzi, directeur, à l'époque, de l'observatoire de Palerme (Palerme (Palermu en sicilien, Palermo en italien) est une ville italienne, chef-lieu et plus grande ville de la région Sicile avec 720 000 habitants. Elle se situe dans une baie sur la...), en Sicile (La Sicile (Sicilia en italien) est une région autonome d'Italie et la plus grande île de la Méditerranée. Son chef-lieu est la ville de Palerme. Le drapeau, la gorgone à...). La veille du jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son...) de l'an 1801, ce dernier observait la constellation (Une constellation est un ensemble d'étoiles dont les projections sur la voûte céleste sont suffisamment proches pour qu'une civilisation les relie par des...) du Taureau (Le taureau est un mammifère domestique ruminant, généralement porteur de cornes sur le front, appartenant à l'espèce Bos taurus de la famille des...), lorsqu'il aperçut un objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans un espace à trois dimensions, qui a une fonction précise, et qui peut être désigné par une étiquette verbale. Il est défini par les relations...) non identifié se déplaçant très lentement sur le fond étoilé. Il suivit le déplacement ( En géométrie, un déplacement est une similitude qui conserve les distances et les angles orientés. En psychanalyse, le déplacement est mécanisme de défense déplaçant la valeur, et finalement le...) de cet objet pendant plusieurs nuits. Son collègue, Carl Friedrich Gauss, utilisa ces observations pour déterminer la distance exacte de cet objet inconnu à la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus...). Ses calculs placèrent l'astre entre les planètes Mars et Jupiter. Piazzi le nomma Cérès, du nom de la déesse romaine qui fait sortir la sève (En botanique et en physiologie végétale, la sève est le milieu liquide qui circule grâce à des cellules spécialisées appelées « vaisseaux », entre les...) de la terre et qui fait pousser les jeunes pousses au printemps (Le printemps (du latin primus, premier, et tempus, temps, cette saison marquant autrefois le début de l'année) est l'une des quatre saisons des zones tempérées, précédant...), et qui était également la déesse protectrice de la Sicile.

Tout cela était très surprenant car auparavant, en 1766, le physicien (Un physicien est un scientifique qui étudie le champ de la physique, c'est-à-dire la science analysant les constituants fondamentaux de l'univers et les...), astronome (Un astronome est un scientifique spécialisé dans l'étude de l'astronomie.) et biologiste (Sur les autres projets Wikimédia :) prussien Johann Daniel Titius avait prédit l'existence d'une planète sur cette orbite en vertu de la loi de Titius-Bode (La loi de Titius-Bode, ou loi de Bode, est une règle empirique reliant les rayons des orbites des planètes du système solaire. Elle montre que la...).

Entre 1802 et 1807, trois autres objets furent découverts : Pallas, Junon et Vesta. Ces quatre corps furent alors considérés comme des planètes à part entière. Puis les recherches furent abandonnées jusqu'à la découverte d'Astrée par Karl Ludwig Hencke en 1845. En juillet 1868, cent astéroïdes étaient connus. La millième découverte homologuée eut lieu en novembre 1921 (969 Leocadia) et la dix-millième en octobre 1989 ((21030) 1989 TZ11). En règle générale, l'ordre des dates de découvertes ne correspond pas à l'ordre de numérotation des astéroïdes, car l'octroi (L’octroi est une contribution indirecte perçue autrefois par les municipalités à l'importation de marchandises sur leur territoire. Cette taxe frappait les marchandises les plus basiques et les...) d'un numéro dépend de l'établissement d'une orbite fiable.

Méthodes modernes de détection

Jusqu'en 1998, les astéroïdes étaient découverts à l'aide d'un processus en quatre étapes[réf. nécessaire] :

  1. Tout d'abord, une région du ciel était photographiée à l'aide d'un télescope à large champ (Un champ correspond à une notion d'espace défini:). Des paires de photographies étaient prises à intervalles réguliers – typiquement une heure (L’heure est une unité de mesure du temps. Le mot désigne aussi la grandeur elle-même, l'instant (l'« heure qu'il est »), y compris en sciences (« heure solaire »...) – et ce, sur une durée de plusieurs jours ;
  2. deuxièmement, deux films de la même région sont observés dans un stéréoscope. Tout corps en orbite autour du Soleil aura alors bougé légèrement. Dans le stéréoscope, l'image de ce corps apparaîtra alors comme flottant légèrement sur le fond des étoiles ;
  3. troisièmement, une fois qu'un objet se déplaçant a été identifié, sa position était mesurée précisément en utilisant un microscope, la position étant mesurée relativement à celle d'une étoile connue.
    Note : ces trois premières étapes ne constituent pas une découverte d'un astéroïde : l'observateur n'a trouvé qu'une apparition.
  4. l'étape finale de la découverte était d'envoyer la position et l'heure de la découverte à Brian G. Marsden du Minor Planet (Un Planet est un site Web dynamique qui agrège le plus souvent sur une seule page, le contenu de notes, d'articles ou de billets publiés sur des blogs ou sites Web afin d'accentuer leur visibilité et de faire...) Center qui, à l'aide de programmes informatiques, calcule si cette apparition est reliée à d'autres apparitions sur la même orbite. Si c'est le cas, l'observateur de l'apparition finale est déclaré le découvreur et obtient l'honneur de nommer l'astéroïde. Le nom proposé doit néanmoins être approuvé par l'Union astronomique internationale (L’union astronomique internationale (UAI) est une association internationale non gouvernementale avec pour objectif de coordonner les travaux des astronomes à travers le monde.).

Depuis 1998, la plupart des astéroïdes sont découverts à l'aide de systèmes automatisés qui comprennent des caméras CCD et des ordinateurs reliés directement aux télescopes. Voici quelques-unes des équipes utilisant de tels systèmes :

  • l'équipe du Lincoln Near-Earth Asteroid Research (LINEAR),
  • l'équipe du Near-Earth Asteroid Tracking (NEAT),
  • Spacewatch,
  • l'équipe du Lowell Observatory Near-Earth Object Search (LONEOS),
  • le Catalina Sky Survey,
  • l'association japonaise de surveillance spatiale,
  • l'Asiago DLR Asteroid Survey.

Le système LINEAR avait découvert, à lui seul, plus de 37 000 astéroïdes en février 2004.

Inventaire

Au 9 novembre 2006, le Minor Planet Center dénombre 136 563 astéroïdes

Dénomination

Le Minor Planet Center est chargé de la gestion de la désignation des astéroïdes (Contrairement à une idée reçue, il est impossible d'acheter un astéroïde. Le privilège de le nommer revient à son découvreur.). Quand l'orbite d'un astéroïde est confirmée, l'apparition reçoit une désignation, constituée de l'année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié à la révolution de la Terre autour du Soleil.) de découverte, d'un code de deux lettres représentant la semaine de découverte, et d'un numéro si plus d'une découverte a eu lieu dans cette semaine (exemple : 1998 FJ74). Il reçoit aussi un numéro permanent (exemple : (26308) 1998 SM165), puis parfois, et plus tard, un nom (exemple : 1 Cérès). Les premiers ont reçu les noms de personnages de la mythologie grecque ou romaine, puis suite à leur épuisement, on en a utilisé d'autres, comme les noms de personnages célèbres ou des épouses du découvreur ou même de personnages de séries télévisées et de desserts favoris. Ces dernières années, le rythme de découverte d'astéroïde est tel que les astéroïdes sans noms sont majoritaires. Quelques groupes d'astéroïdes ont des noms ayant un thème commun. Par exemple, les Centaures sont nommés d'après les Centaures de la mythologie et les Troyens sont nommés d'après les héros de la Guerre de Troie. En mars 2006, sur 129 436 astéroïdes, le dernier nommé était (99942) Apophis, et le premier astéroïde sans nom était (3360) 1981 VA.

Exploration (L'exploration est le fait de chercher avec l'intention de découvrir quelque chose d'inconnu.) des astéroïdes

Astéroïde Éros survolé par la sonde Near, le 19 septembre 2000
Astéroïde Éros survolé par la sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des objets du système solaire et, pour certaines, l'espace qui est au-delà. Cela couvre à la fois les mesures in...) Near, le 19 septembre 2000

Les premières images rapprochées d'un astéroïde sont l'œuvre de la sonde Galileo (Galileo fut une sonde spatiale américaine (conçue par la NASA) conçue pour l'étude de la planète Jupiter et de ses lunes, lancée le 18 octobre 1989 à partir de la navette spatiale Atlantis. Elle porte le...) envoyée vers 951 Gaspra et 243 Ida en 1991.

La sonde NEAR Shoemaker (NEAR Shoemaker (Near Earth Asteroid Rendezvous - Shoemaker) est une sonde lancée le 17 février 1996 par la NASA dans le but d'étudier en détails l'un des plus...) (Near Earth Asteroid Rendezvous - Shoemaker) fut lancée le 17 février 1996 par la NASA (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de l'aéronautique et de l'espace ») plus connue sous son abréviation NASA, est l'agence gouvernementale responsable du...) dans le but d'étudier en détails l'un des plus gros astéroïdes géocroiseurs : 433 Éros.

Après avoir établi une cartographie (La cartographie désigne la réalisation et l'étude des cartes géographiques. Le principe majeur de la cartographie est la représentation de données sur un...) complète de la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est souvent abusivement confondu avec sa mesure, sa...) de 433 Éros entre avril et octobre 2000, et bien que cela n'était pas prévu au départ de sa mission, la sonde NEAR Shoemaker s'est finalement posée sur l'astéroïde le 12 février 2001 sans subir de dommages. Le dernier signal ( Termes généraux Un signal est un message simplifié et généralement codé. Il existe sous forme d'objets ayant des formes particulières. Les signaux lumineux sont employés depuis la nuit des...) de la sonde a été reçu le 28 février 2001.

Principaux groupements

Ceinture principale

La ceinture dite principale ou "jovio-martienne", entre les orbites de Mars et Jupiter, distante de deux à quatre unités astronomiques du Soleil, est le principal groupement.: plus de 20 000 objets y ont été répertoriés à ce jour. L'influence du champ gravitationnel de Jupiter les a empêché de former une planète. Cette influence de Jupiter est également à l'origine des lacunes de Kirkwood qui sont des orbites vidées par le phénomène de résonance orbitale (Une résonance orbitale, en astronomie, a lieu lorsque deux objets orbitant autour d'un troisième ont des périodes de révolution dont le rapport est une fraction entière simple. C'est un cas particulier de résonance mécanique.).

Troyens

Les astéroïdes troyens forment le deuxième groupe le plus important (2075 au 2 novembre 2006).

Ils sont situés sur l'orbite d'une autre planète, aux deux points de Lagrange, L4 et L5.

La quasi-totalité des Troyens sont sur l'orbite de Jupiter. Seule deux autres planètes possédent quelques troyens, Mars : un seul de confirmé et Neptune, quatre ! Les autres planètes ne semblent pas en posséder sans doute en raison de l'influence soit du Soleil soit des planétes voisines susceptible de perturber les points de Lagrange.

Géocroiseurs

Les astéroïdes géocroiseurs sont des astéroïdes dont l'orbite est relativement proche de celle de la Terre. Les Amors, dont 433 Éros fait partie, les Atens et les Apollos en sont les principaux groupes.

Seuls les Atens et les Apollos croisent l'orbite de la Terre et l'intérêt grandissant qu'on leur porte est lié à la crainte de les voir entrer en collision (Une collision est un choc direct entre deux objets. Un tel impact transmet une partie de l'énergie et de l'impulsion de l'un des corps au second.) avec celle-ci. Ces croiseurs sont appelés ECA Earth-Crossing Asteroids ou NEO Near Earth Objects en anglais.

L'agence spatiale européenne (L’Agence spatiale européenne (ASE) (en anglais European Space Agency : ESA) est une agence spatiale intergouvernementale fondée le...) (ESA) a entamé en 2004 un projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a priori à l’identique, nécessitant le concours et l’intégration d’une grande diversité de...) à long terme de protection de la Terre contre les géocroiseurs. Voir Services publics dans le monde (Le mot monde peut désigner :).

Ceinture de Kuiper (La ceinture de Kuiper (parfois appelée ceinture d'Edgeworth-Kuiper, ['kœj.pər] en néerlandais), est une zone du système solaire s'étendant au-delà de l'orbite de Neptune, entre 30 et 55 unités...)

Au 2 novembre 2006, 1016 objets transneptuniens sont dénombrés par le Minor Planet Center, auxquels il faut ajouter certains objets épars. Potentiellement la ceinture de Kuiper semble bien être la plus grande concentration de petits corps du système solaire.

Le premier membre découvert de cette ceinture est (15760) 1992 QB1 en 1992, classé par la suite dans la catégorie des cubewanos ou objets classiques de la ceinture de Kuiper. La découverte de ce corps attira l'attention des astronomes sur les objets transneptuniens.

Certains des membres de la ceinture de Kuiper sont de tailles comparables à Pluton (Pluton, dont la désignation officielle est (134340) Pluton, est la deuxième plus grande planète naine connue du système solaire et le 10e plus grand astre connu orbitant le Soleil. Originellement...) ou sa lune (La Lune est l'unique satellite naturel de la Terre et le cinquième plus grand satellite du système solaire avec un diamètre de 3 474 km. La distance moyenne séparant la Terre de la Lune est...) Charon (Charon (P I Charon, Pluton I) est le plus grand satellite naturel de Pluton.). Le plus grand identifié jusqu'à aujourd'hui est (136199) Éris, qui atteint 2400 km de diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre et limité par les points du cercle ou de la...), soit plus de la moitié du diamètre de Pluton. Les débats portent donc désormais sur la démarcation entre les gros objets et les planètes du système solaire. Ainsi, en août 2006, l'Union astronomique internationale décide de créer le statut de planète naine (En astronomie, une planète naine est un type d'objet céleste du système solaire, intermédiaire entre une planète et un petit corps.), aussitôt décerné à Pluton qui perd celui de planète, à (136199) Éris, objets de la ceinture de Kuiper et à (1) Cérès, le plus gros astéroïde de la ceinture principale. D'autres objets de la ceinture de Kuiper sont candidats à ce nouveau statut.

Par ailleurs, cette ceinture est la source de près de la moitié des comètes qui sillonnent notre système solaire.

Centaures

Les Centaures sont un groupe d'astéroïdes qui naviguent autour du Soleil entre les orbites des planètes géantes. Le premier qui fut découvert est 2060 Chiron, en 1977. On suppose généralement que ce sont des astéroïdes ou des comètes qui ont été éjectés de leurs propres orbites.

Astéroïdes ou planètes ?

Les avancées techniques aidant, dès 1980, le nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre grammatical ».) d'objets découverts augmenta considérablement et des corps très massifs, de la taille de Pluton furent observés.

Ces tailles étant comparables à celle d'une planète de notre système solaire, les scientifiques en viennent à se demander comment différencier une planète d'un gros astéroïde.

Rappelons aussi que, selon la théorie (Le mot théorie vient du mot grec theorein, qui signifie « contempler, observer, examiner ». Dans le langage courant, une théorie est une idée ou une connaissance spéculative,...) de Laplace (astronome en 1796), les planètes et le Soleil seraient nés simultanément d'un nuage (Un nuage est une grande quantité de gouttelettes d’eau (ou de cristaux de glace) en suspension dans l’atmosphère. L’aspect d'un nuage dépend de la...) de gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et quasi-indépendants. Dans l’état gazeux, la matière n'a pas de...) et de poussières en rotation. Issus de ce nuage, une multitude de planétoïdes seraient le résultat d'une histoire mouvementée, caracterisée par une succession de processus antinomiques d'accrétion (L'accrétion désigne en astrophysique, en géologie et en météorologie l'accroissement par apport de matière.) et de collisions. Astéroïdes et planètes ayant été formés à partir de la même matrice protoplanétaire, on peut se demander sur quels critères physiques s'appuyer pour les différencier. La très grande majorité des astéroïdes sont de formes très irrégulières, ce qui contraste avec les formes quasi-sphèriques des planètes.

Il n'en va pas de même pour les très gros astéroïdes. La nature de la surface n'entre pas non plus en compte dans la différenciation. La taille, elle, compte. Or, Pluton, la plus petite planète du systeme solaire n'a qu'un diamètre de 2300 km. Ganymède ou Callisto, deux satellites de Jupiter ont des diamètres de 5200 km et 4800 km, mais ne sont pas considérés comme des planètes. Cérès, le plus gros astéroïde de la ceinture principale a un diamètre de 1000 km.

Un astéroïde se définit implicitement comme un corps n'excédant pas 1000 km de diamètre et gravitant autour du Soleil.

Toutefois, de nouveaux objets découverts ont défrayé la chronique : (20000) Varuna, (28978) Ixion, (50000) Quaoar, (90377) Sedna, (90482) Orcus et (136199) Éris. Détectés soit sur des orbites similaires à Pluton, soit au-delà, ces objets ont des tailles comprises entre 1300 km et 2600 km et se situent à la frontière (Une frontière est une ligne imaginaire séparant deux territoires, en particulier deux États souverains. Le rôle que joue une...) entre planètes et astéroïdes.

En août 2006, Pluton, Éris et Cérès furent classés dans la catégorie " planète naine " par l'Union astronomique internationale.

Classification

253 Mathilde, de classe C
253 Mathilde, de classe C
951 Gaspra, de classe S
951 Gaspra, de classe S

Les astéroïdes sont classés d'après leur spectre optique, qui correspond à la composition de leur surface. Il faut noter, cependant, que certains types sont plus facilement détectables que d'autres. Ainsi, ce n'est pas parce que la proportion d'astéroïdes d'un type donné est plus importante qu'ils sont effectivement plus nombreux :

Type C 
Cette catégorie regroupe 75 % des astéroïdes connus, de type carboné. Ces astéroïdes sont très sombres (coefficient d'albédo (L'albédo est le rapport de l'énergie solaire réfléchie par une surface sur l'énergie solaire incidente. On utilise une échelle graduée de 0 à 1, avec 0 correspondant au noir, pour un corps avec...) autour de 0,03) et similaires aux météorites chondrites carbonées. Leur composition chimique est proche de celle du Soleil, excepté pour l'hydrogène (L'hydrogène est un élément chimique de symbole H et de numéro atomique 1.), l'hélium (L'hélium est un gaz noble ou gaz rare, pratiquement inerte. De numéro atomique 2, il ouvre la série des gaz nobles dans le tableau périodique des éléments. Son point d'ébullition est le plus bas parmi...) et d'autres gaz volatils. Leur spectre est plutôt bleu (Bleu (de l'ancien haut-allemand « blao » = brillant) est une des trois couleurs primaires. Sa longueur d'onde est comprise approximativement entre 446 et 520 nm. Elle varie en luminosité du...) et plat.
Type S 
Cette catégorie regroupe 17 % des astéroïdes, de type silicique. Ils sont assez brillants (albédo 0,10 à 0,22). Ils sont riches en métal (Un métal est un élément chimique qui peut perdre des électrons pour former des cations et former des liaisons métalliques ainsi que des liaisons...) (fer, nickel (Le nickel est un élément chimique, de symbole Ni et de numéro atomique 28.) et magnésium principalement). Leur spectre se situe vers le rouge (La couleur rouge répond à différentes définitions, selon le système chromatique dont on fait usage.), similaire à celui des météorites sidérolithes.
Type M 
Cette catégorie inclut la plupart des autres astéroïdes, de type métallique. Ils sont faits d'alliage (Un alliage est une combinaison d'un métal avec un ou plusieurs autres éléments chimiques.) fer-nickel et brillants (albédo 0,10 à 0,18).

Il y a un certain nombre de types plus rares, nombre qui augmente au gré des nouvelles découvertes :

  • type E, pour enstatite,
  • type R, pour rouge,
  • type V, pour 4 Vesta (on suppose que ce sont des fragments de ce plus gros représentant).

Voir aussi classification spectrale des astéroïdes (Les astéroïdes sont classés selon un système basé sur leur couleur, leur albédo et leur spectre optique. Ces propriétés étaient sensées correspondre à la composition de leur...).

Astéroïdes notables

Numéro Nom Diamètre (km) Date de découverte Commentaire
87 Sylvia 260,9 16 mai 1866 Premier système triple d'astéroïdes
243 Ida 56×24×21 29 septembre 1884 Visité par Galileo (Galileo est le nom du futur système de positionnement par satellites européen, en test depuis 2004, qui commencera à être utilisable en 2010 et le sera pleinement en 2012.)
S/1993 (243) 1 Dactyl 1,4 28 août 1993 Lune d'Ida
253 Mathilde 66×48×46 12 novembre 1885 Visité par NEAR Shoemaker
433 Éros 13×13×33 13 août 1898 Visité par NEAR Shoemaker
624 Hector 105 10 février 1907 Plus grand astéroïde troyen Jovien découvert
951 Gaspra 19×12×11 30 juillet 1916 Visité par Galileo
2060 Chiron 200 18 octobre 1977 1er Centaure découvert
3753 Cruithne 5 10 octobre 1986 Orbite particulière co-orbitale avec la Terre
4179 Toutatis 4,5×2,4×1,9 4 janvier 1989 Croisa de près la Terre en 2004
4769 Castalia 1,8×0,8 9 août 1989 Premier astéroïde dont on a eu une image radar (Le radar est un système qui utilise les ondes radio pour détecter et déterminer la distance et/ou la vitesse d'objets tels que les avions, bateaux, ou encore la pluie. Un émetteur envoie des ondes radio, qui...)
5261 Eurêka 20 juin 1990 Premier astéroïde Troyen martien (Martien est un nom générique qui désigne plusieurs types de créatures imaginaires censées vivre sur mars. Selon la version la plus...) découvert (point L5)

Les risques d'impacts avec la Terre

Risques d'impacts selon la taille

  • Taille du corps : < 10 m :
Fréquence (En physique, la fréquence désigne en général la mesure du nombre de fois qu'un phénomène périodique se reproduit par unité de temps. Ainsi...) d'impact : 200 fois par an ;
Conséquence d'une chute sur la Terre : désintégration dans l'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :).
  • Taille du corps : 10 à 100 m :
Fréquence d'impact : une fois par siècle ;
Conséquence d'une chute sur la Terre : destruction d'une ville (Une ville est une unité urbaine (un « établissement humain » pour l'ONU) étendue et fortement peuplée (dont les habitations...), raz-de-marée.
  • Taille du corps : 100 m à 1 km :
Fréquence d'impact : une fois tous les 5000 à 30 000 ans ;
Conséquence d'une chute sur la Terre : environ cinq millions à cent millions de morts.
  • Taille du corps : > 5 km :
Fréquence d'impact : une fois tous les 100 millions d'années ;
Conséquence d'une chute sur la Terre : hiver (L'hiver est une des quatre saisons des zones tempérées.) nucléaire (Le terme d'énergie nucléaire recouvre deux sens selon le contexte :), disparition de l'humanité, catastrophe (Une catastrophe est un événement brutal, d'origine naturelle ou humaine, ayant généralement la mort et la destruction à grande échelle pour conséquence.) globale.
Source: Wikipédia publiée sous licence CC-BY-SA 3.0.

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