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Posté par Michel le Vendredi 27/04/2012 à 00:00
Embarquement pour le 7ème continent...
Nous sommes aujourd'hui familiarisés avec le concept de réchauffement climatique et ses effets: fonte de la banquise, élévation du niveau de la mer... Mais peu de personnes ont entendu parler des "îles plastiques", ces déchets de toute sorte rassemblés par les courants océaniques dans certaines zones des océans du globe plus ou moins définies.

Des plastiques...et des hommes


Charles Moore et Patrick Deixonne, deux navigateurs soucieux de la planète. Crédits: P. Deixonne.
Le CNES s'implique dans l'expédition "7ème continent (Le mot continent vient du latin continere pour « tenir ensemble », ou continens terra, les « terres continues ». Au sens propre, ce terme désigne une vaste...)" par le biais du projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a priori à l’identique, nécessitant le concours et l’intégration d’une grande diversité de contribution, et...) Argonautica. L'aventure, dont le départ est prévu le 8 mai à San Diego, amènera Patrick Deixonne et ses co-équipiers à la rencontre de la "soupe plastique", ou Great Pacific Garbage Patch (Le mot patch est un anglicisme qui à l'origine désigne un morceau de tissu. Il est également employé pour parler d'une rustine de chambre à air. En français, on le retrouve dans différents domaines :) comme on l'appelle, au Nord-Est (Le nord-est est la direction à mi-chemin entre les points cardinaux nord et est. Le nord-est est opposé au sud-ouest.) de l'océan Pacifique (L'océan Pacifique, qui s'étend sur une surface de 180 000 000 km², est l'océan le plus vaste du globe terrestre. Il comprend entièrement l'Océanie et quelques autres îles et archipels qui...).

En 1997, le capitaine Charles Moore (à gauche sur la photo, accompagné du navigateur Patrick Deixonne) a été le premier à découvrir cette zone de l'océan (Océans stylisé Ωcéans est un documentaire français réalisé par Jacques Perrin et Jacques Cluzaud dont le tournage a commencé en 2004 et...) Pacifique où les déchets plastiques flottants se rassemblent. C'est le centre du gyre subtropical du Pacifique Nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.).


Le 7e continent serait grand comme 6 fois la France. Crédits: OSL.
Un gyre est un gigantesque tourbillon d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) formé d'un ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection d’objets (les éléments de l'ensemble), « une multitude qui peut être comprise comme un tout »,...) de courants marins et provoqué par la force de Coriolis (Dans un système de référence (référentiel) en rotation uniforme, les corps en mouvement, tels que vus par un observateur partageant le même référentiel,...) (inertie). Ce gyre subtropical du Pacifique Nord de 22 200 km de circonférence et d'une surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est souvent abusivement confondu...) approximative de 3,4 millions de km² accumule, depuis des années, des déchets plastiques venus des continents. C'est une zone de faible vent (Le vent est le mouvement d’une atmosphère, masse de gaz située à la surface d'une planète. Les vents les plus violents connus ont lieu sur...) située entre l'équateur et la latitude (La latitude est une valeur angulaire, expression du positionnement nord-sud d'un point sur Terre (ou sur une autre planète), au nord ou au sud de l'équateur.) 50°N. Pour donner une idée, sa surface représente plus de 6 fois la superficie (L'aire ou la superficie est une mesure d'une surface. Par métonymie, on désigne souvent cette mesure par le terme « surface » lui-même (par exemple, on parle de la...) de la France !

Depuis la découverte de ce vortex de déchets plastiques, plusieurs expéditions étrangères comme Algalita, Project Kaisei, ou Tara, se sont rendues sur place afin d'étudier les causes de ce phénomène. Elles ont permis de découvrir également d'autres zones de ce type à travers les océans. Néanmoins, les informations obtenues restent maigres et sont variables selon les sources. A notre tour de nous faire une idée de l'étendue des dégâts causés par l'homme (Un homme est un individu de sexe masculin adulte de l'espèce appelée Homme moderne (Homo sapiens) ou plus simplement « Homme ». Par distinction, l'homme prépubère est appelé un garçon, tandis que...).

L'espace au service de l'environnement

Depuis quelques mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps arbitraire.), des étudiants ingénieurs de l'ICAM à Toulouse travaillent à la conception d'une bouée dérivante équipé de différents capteurs que le navigateur Patrick Deixonne larguera au cours de son périple (Avant de désigner un voyage (agréable ou non, court ou long, sur mer ou non, effectif ou spirituel) et ce que celui-ci peut compter comme escales, rencontres et aventures, le périple (littéralement "navigué autour"...). Ces élèves travaillent également à la réalisation d'un capteur (Un capteur est un dispositif qui transforme l'état d'une grandeur physique observée en une grandeur utilisable, exemple : une tension électrique, une hauteur de mercure, une intensité, la déviation d'une aiguille…....) spécifique "plastique" qui sera capable de différencier les micro-déchets plastiques du plancton (Homère désignait les animaux errant à la surface des flots par plankton, du grec ancien πλαγκτός /...) pour ensuite déterminer leur concentration dans la zone.

Le parcours de cette bouée pourra être suivi par les classes participant au projet. Par ailleurs, les capteurs Modis à bord des satellites (Satellite peut faire référence à :) Aqua et Terra (Terra (pluriel terrae) est un mot d'origine latine qui désigne la Terre, le sol. Il est employé par l'Union astronomique internationale pour des étendues...) (constellation de l'A-Train), ainsi que les satellites Parasol et Jason seront sollicités pour des prises de vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et l'interprétation des rayonnements lumineux.) et fourniture de données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un...) sur la zone. La question sera: "Les satellites voient-ils les déchets ?"

Pourquoi cette expédition ?

Encore mal connu du grand public, ce phénomène n'a pas encore donné lieu à une mobilisation suffisante pour une mise en place de moyens de lutte efficaces. Les actions actuelles se concentrent essentiellement sur la pollution (La pollution est définie comme ce qui rend un milieu malsain. La définition varie selon le contexte, selon le milieu considéré et selon ce que l'on peut entendre par malsain [1].) des littoraux et il n'existe, à ce jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son début (par rapport à minuit heure locale) et...), aucune proposition fédératrice autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre Accipiter, soit constituent les 5 genres...) de la question des déchets en mer (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.).

Pourtant, les océans et leurs plus petits habitants, comme le plancton et d'autres micro-organismes, permettent par leur activité (Le terme d'activité peut désigner une profession.) photosynthétique d'absorber plus de la moitié du CO2 produit sur Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des quatre...).

Le CO2 est un gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et quasi-indépendants. Dans l’état gazeux, la matière n'a pas de forme propre ni de volume propre : un gaz tend à occuper tout...) incolore, inodore et pouvant être toxique à de fortes concentrations. Il représente aussi le principal gaz à effet de serre (L'effet de serre est un processus naturel qui, pour une absorption donnée d'énergie électromagnétique, provenant du Soleil (dans le cas des corps du système solaire) ou d'autres étoiles (dans le cas...), c'est pourquoi la préservation des océans et leurs écosystèmes est d'une grande importance.

De plus, le manque d'informations concernant les micro-déchets permet d'entretenir le flou qui gravite autour d'eux. Essentiellement plastiques, ces débris de la vie (La vie est le nom donné :) terrestre se dégradent extrêmement lentement, se confondent avec le plancton et sont ingérées par de nombreuses espèces animales et végétales sous-marines.

Il est donc nécessaire de retourner dans cette zone pour:
- Médiatiser le phénomène en France car si aucune action n'est entreprise, la plaque de déchets du Pacifique Nord sera en effet aussi grande que l'Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un continent à part entière, mais aussi comme l’extrémité occidentale du...) avec des conséquences dramatique pour les écosystèmes et l'homme !
- Rapporter un témoignage et la preuve de l'existence d'une ''plaque de déchets''. C'est le meilleur moyen de sensibiliser les Français à cette nouvelle catastrophe (Une catastrophe est un événement brutal, d'origine naturelle ou humaine, ayant généralement la mort et la destruction à grande échelle pour conséquence.) environnementale liée uniquement au comportement de l'homme.
- Sensibiliser les jeunes sur ce problème mondial. 

Programme de la mission

A bord de la goélette (Une goélette (ou anciennement goëlette) est un voilier dont le mât de misaine, placé à l'avant du grand mât, est plus court que ce dernier ou de...) Elan, plusieurs hommes vont s'embarquer dans cette aventure française inédite, en route (Le mot « route » dérive du latin (via) rupta, littéralement « voie brisée », c'est-à-dire creusée dans la roche, pour ouvrir le chemin.) vers la zone de convergence (Le terme de convergence est utilisé dans de nombreux domaines :) du Nord-Est de l'océan (Un océan est souvent défini, en géographie, comme une vaste étendue d'eau salée. En fait, il s'agit plutôt d'un volume, dont l'eau est en...) Pacifique.


L'Elan, le bateau en bois de l'expédition "7ème continent." Crédits: P. Deixonne.
Lors de cette expédition, des prélèvements d'eau de mer (L'eau de mer est l'eau salée des mers et des océans de la Terre.) vont être réalisés pour être ensuite étudiés dans les laboratoires de l'. L'objectif est d'analyser le taux de carbone (Le carbone est un élément chimique de la famille des cristallogènes, de symbole C, de numéro atomique 6 et de masse atomique 12,0107.) organique (La chimie organique est une branche de la chimie concernant la description et l'étude d'une grande classe de molécules à base de carbone : les composés organiques.) particulaire dans le plancton et détecter la présence métaux lourds (Mercure) dans les plastiques. Dans ces échantillons, on pourra observer au microscope quelles sont les espèces présentes de planctons, déterminer la concentration de la zone en débris marins (plastiques ou non) et le ratio plancton/plastiques de la zone de prélèvements. Une bouée expérimentale ( En art, il s'agit d'approches de création basées sur une remise en question des dogmes dominants tant sur le plan formel, esthétique, que sur le plan culturel et politique. En science, il s'agit...) équipée de différents capteurs sera trainée dans l'océan pour récupérer des données de température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et étudiée en thermométrie. Dans la vie courante, elle est reliée aux sensations de froid et de chaud, provenant du...), salinité, luminosité (La luminosité désigne la caractéristique de ce qui émet ou réfléchit la lumière.) dans le but de caractériser cette zone de convergence. Cette caractérisation de la zone permettra dans un second temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.) de développer un capteur (Un capteur est un dispositif transformant l'état d'une grandeur physique observée en une grandeur utilisable exemple : une tension électrique, une hauteur de mercure, une intensité, la...) spécifique de plastique, c'est-à-dire un capteur qui différencie le plancton du plastique et qui déterminera la concentration de la zone étudiée en déchets plastiques. L'équipe réalisera à la fin de l'expédition un film documentaire qui servira à l'animation (L'animation consiste à donner l'illusion du mouvement à l'aide d'une suite d'images. Ces images peuvent être dessinées, peintes, photographiées, numériques, etc.) de conférences dans les lycées, collèges ou autres établissements pour sensibiliser les populations à cette problématique récente.

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Source: CNES 26 avril 2012