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Posté par Michel le Vendredi 20/07/2012 à 12:00
L'origine asiatique des varans démontrée par la génétique
Il existe 73 espèces de varans, réparties depuis l'Afrique jusqu'à l'Australie. L'étude publiée cette semaine dans Biology letters, par une équipe internationale comprenant des chercheurs français du laboratoire Systématique, adaptation, évolution (MNHN/CNRS/UPMC), basée sur l'analyse ADN de ces lézards carnivores, permet de retracer leur histoire biogéographique: c'est à partir de l'Asie (L'Asie est un des cinq continents ou une partie des supercontinents Eurasie ou Afro-Eurasie de la Terre. Il est le plus grand continent (8,6 % de la surface totale terrestre ou 29,4 %...) que les varans ont colonisé l'Afrique (D’une superficie de 30 221 532 km2 en incluant les îles, l’Afrique est un continent couvrant 6 % de la surface terrestre et 20,3 % de la surface des terres...), puis l'Australie (L’Australie (officiellement Commonwealth d’Australie) est un pays de l’hémisphère Sud dont la superficie couvre la plus grande partie de...). Le "voyage (Un voyage est un déplacement effectué vers un point plus ou moins éloigné dans un but personnel (tourisme) ou professionnel (affaires). Le voyage s'est...)" a commencé il y a environ 40 millions d'années.


Varanus acanthurus, membre de la radiation australienne des varans, taille: 60 cm (Kununurra, Kimberley)
© Freek Vonk

Les varans sont une famille de lézards carnivores de l'Ancien Monde (Le mot monde peut désigner :) qui comprend 73 espèces réparties depuis l'Afrique jusqu'à l'Australie. Ils ne sont pas les plus proches parents des serpents mais forment avec eux et les iguanes un grand groupe appelé Toxicofera en raison de leur capacité à produire du venin (Le venin est une substance toxique qui est un mélange complexe de substances chimiques variées, surtout des enzymes qui servaient à l'origine à faciliter la digestion des proies. Plus ces sucs digestifs sont...).

Les varans sont très bien représentés en Asie, en Indonésie (L'Indonésie, officiellement la République d'Indonésie (en indonésien Republik Indonesia), est un pays transcontinental d'Asie du Sud-Est et d'Océanie. Avec plus de 17 500...) et en Australie (67 espèces). Les membres indo-australiens du genre (Nouvelle-Guinée, îles Salomon, îles de la Sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des objets du système solaire et, pour certaines, l'espace qui est au-delà. Cela couvre à la fois les mesures in situ...), Australie), soit 27 espèces, présentent une très grande variété de taille, d'écologie et d'alimentation. On dénombre en effet:
• de très petits insectivores comme Varanus brevicauda, le plus petit varan du monde (30 cm),
• de petits prédateurs de reptiles comme Varanus eremius,
• des espèces aquatiques comme Varanus mertensi,
• de grands charognards comme Varanus varius,
• et enfin des prédateurs géants comme Varanus giganteus et Varanus komodoensis, le dragon de Komodo, qui se nourrit de cerfs, de cochons sauvages et même exceptionnellement d'êtres humains.

Si les varans sont une famille emblématique de reptiles, leur histoire biogéographique reste très controversée puisque trois hypothèses s'affrontent:
1. une origine asiatique suivie par des évènements de dispersion (La dispersion, en mécanique ondulatoire, est le phénomène affectant une onde dans un milieu dispersif, c'est-à-dire dans lequel les différentes fréquences...) vers l'Afrique et l'Australasie durant le Tertiaire ;
2. une origine africaine suivie d'événements de dispersion vers l'Asie et l'Australasie durant le Tertiaire ;
3. une origine gondwanienne (1) suivie d'événements de vicariance (2) liés à la fragmentation des plaques continentales pendant le Jurassique et le Crétacé inférieur.

5 gènes nucléaires et mitochondriaux ont été séquencés à partir d'un échantillonnage (L'échantillonnage est la sélection d'une partie dans un tout. Il s'agit d'une notion importante en métrologie : lorsqu'on ne peut pas saisir un événement dans son ensemble, il faut effectuer des...) représentant toutes les familles de lézards anguimorphes et incluant 38 espèces de varans afin de dater l'histoire évolutive du groupe.

Les résultats montrent que les lignées de lézards les plus proches des varans sont asiatiques, ce qui implique une origine asiatique des varans.

Au sein (Le sein (du latin sinus, « courbure, sinuosité, pli ») ou la poitrine dans son ensemble, constitue la région ventrale supérieure du torse d'un animal, et en particulier celle des...) des varans, les espèces africaines se sont séparées des espèces asiatiques il y a environ 40 millions d'années durant le Paléogène.


Varanus komodoensis, le mythique dragon de Komodo, taille: 3 mètres
© Bryan G. Fry

C'est donc bien à partir de l'Asie que les varans ont colonisé l'Afrique, puis ensuite, toujours à partir de l'Asie, et il y a environ 30 millions d'années, l'Australie, où ils occupent maintenant les niches habituellement prises par les carnivores placentaires sur les autres continents.

Les résultats de l'étude permettent d'exclure sans ambiguïté une origine gondwanienne des varans.


Un chronogramme des lézards anguimorphes basé sur l'analyse des séquences d'ADN
de 3 gènes nucléaires et 2 gènes mitochondriaux.
Les nœuds marqués d'un rond ( Le mot rond caractérise et par abus de langage désigne un cercle ou une sphère. En argot, un rond c'est un sou. Une affaire rondement menée est une affaire traitée rapidement en ayant...) noir sont soutenus de façon robuste.
Ceux marqués d'un astérisque sont les points de calibration.
C: Crétacé; Pg: Paléogène; Ng: Néogène
La Laurasie est un supercontinent qui se sépara du reste de la Pangée (appelé dès lors Gondwana)
durant le Mésozoïque. Durant le Cénozoïque, la Laurasie se divisa à son tour en Eurasie
et Amérique (L’Amérique est un continent séparé, à l'ouest, de l'Asie et l'Océanie par le détroit de Béring et l'océan Pacifique; et à l'est, de l'Europe et de l'Afrique par...) du Nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) avec l'ouverture de l'Atlantique nord


Notes:

(1) Le Gondwana est un supercontinent formé à la toute fin du Néoprotérozoïque (– 600 millions d'années) et qui a commencé à se fracturer au Jurassique (– 160 millions d'années). On distingue le Gondwana du Paléozoïque (appelé aussi Protogondwana) et celui du Mésozoïque. Entre les deux, le Gondwana a fait partie du supercontinent Pangée.

(2) La vicariance est un phénomène écologique, biologique et géologique causant la séparation (D'une manière générale, le mot séparation désigne une action consistant à séparer quelque chose ou son résultat. Plus particulièrement il est employé dans plusieurs domaines :) d'une population ancestrale en plusieurs populations dérivées, suite à la formation d'une barrière, c'est-à-dire un facteur qui interrompt le flux (Le mot flux (du latin fluxus, écoulement) désigne en général un ensemble d'éléments (informations / données, énergie, matière, ...) évoluant dans un sens commun. Plus précisément le terme est employé dans les...) génétique (La génétique (du grec genno γεννώ = donner naissance) est la science qui étudie l'hérédité et les gènes.) entre ces populations et les isole en aires (Aires (en espagnol, les airs) est une compagnie aérienne intérieure de Colombie.) géographiques initialement plus réduites que celle d'origine. Des taxons vicariants sont donc des taxons phylogénétiquement proches mais vivant dans des aires géographiques différentes.


Référence:

Nicolas Vidal, Julie Marin, Julia Sassi, Fabia U. Battistuzzi, Steve Donnellan, Alison J. Fitch, Bryan G. Fry, Freek J. Vonk, Ricardo C. Rodriguez de la Vega, Arnaud Couloux and S. Blair Hedges. Molecular evidence for an Asian origin of monitor (Le cuirassé Monitor de 1862 est un bateau de l'US Navy qui doit sa célébrité au fait qu'il est le premier à avoir participé à un combat de navires cuirassés,...) lizards followed by Tertiary dispersals to Africa and Australasia. Biology Letters, 2012. doi:10.1098/rsbl.2012.0460,


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Source: CNRS