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Posté par Michel le Vendredi 10/08/2012 à 00:00
Des dents fossilisées « croquent » le régime alimentaire des hominidés
Comment se nourrissaient les hominidés, nos ancêtres très lointains ? Les australopithèques, les paranthropes et les Homo (1) ayant vécu autour de deux millions d'années avant notre ère en Afrique du Sud, adoptaient des régimes alimentaires bien différents. C'est ce que viennent d'établir des chercheurs du Laboratoire de Géologie de Lyon (CNRS/ ENS de Lyon/ Université Claude Bernard (Claude Bernard, né le 12 juillet 1813 à Saint-Julien (Rhône) et mort le 10 février 1878 à Paris, est un médecin...) Lyon 1) et du Laboratoire d'Anthropologie moléculaire et imagerie (L’imagerie consiste d'abord en la fabrication et le commerce des images physiques qui représentent des êtres ou des choses. La fabrication se faisait jadis soit à la main, soit par impression...) de synthèse (CNRS/Université Toulouse III - Paul Sabatier/Université de Strasbourg) grâce à l'analyse de dents découvertes dans cette région. Ces résultats, publiés le 8 août 2012 dans Nature, permettront de mieux comprendre certains aspects biologiques et sociaux de l'évolution humaine.


1ère molaire supérieure droite d'un Early Homo.
Visuel disponible sur demande: phototheque@cnrs-bellevue.fr
© José Braga et Didier Descouens

Depuis la fin des années 1930, des fossiles d'hominidés sont régulièrement découverts en Afrique (D’une superficie de 30 221 532 km2 en incluant les îles, l’Afrique est un continent couvrant 6 % de la surface terrestre et 20,3 % de la surface des terres...) du Sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.). Les australopithèques y ont prospéré avant les paranthropes et les Homo. Mais tous ces restes proviennent des mêmes gisements archéologiques. Une équipe de géochimistes et de biologistes a réussi à reconstituer les tendances alimentaires de ces trois genres d'hominidés.

Pour ce faire, ils se sont intéressés au strontium et au baryum contenus dans l'émail dentaire des fossiles de plusieurs de ces individus. Plus la position d'un mammifère est élevée dans la chaîne alimentaire, plus les teneurs en ces deux éléments diminuent dans ses tissus biologiques, y compris dans cette partie des dents. L'originalité de l'étude tient à la façon dont les chercheurs ont utilisé la technique d'ablation laser (Un laser est un appareil émettant de la lumière (rayonnement électromagnétique) amplifiée par émission stimulée. Le terme laser...) qui a servi à établir ces mesures. Celle-ci a été mise en œuvre en orientant le faisceau-laser le long des prismes de croissance de l'émail dentaire, ce qui a permis de reconstituer les changements d'alimentation de chaque individu (Le Wiktionnaire est un projet de dictionnaire libre et gratuit similaire à Wikipédia (tous deux sont soutenus par la fondation Wikimedia).) au cours d'une période de sa vie (La vie est le nom donné :). Le résultat montre que les australopithèques avaient une alimentation beaucoup plus variée que les deux autres genres d'hominidés. Les paranthropes étaient résolument herbivores, comme le laissait déjà penser l'étude de leur anatomie (L'anatomie (provenant du nom grec ἀνατομία anatomia, provenant du verbe...) faciale et dentaire, et les Homo plutôt carnivores.

Les chercheurs ont également mesuré la composition isotopique du strontium contenu dans ces échantillons. Ce paramètre est caractéristique du substrat géologique sur lequel vivent les animaux. Et là encore, la conclusion est sans appel: tous les hominidés étudiés ont vécu dans la même région, non loin des grottes dans lesquelles on les retrouve aujourd'hui fossilisés.

Des pièces du puzzle écologique se mettent donc en place. Il y a environ 2 millions d'années, les australopithèques, aux comportements « opportunistes » (qui se nourrissaient de ce qu'ils trouvaient: carcasses d'animaux, baies etc.) laissent place aux paranthropes et aux Homo, chacun étant plus « spécialiste » que leur ancêtre commun. En effet, les paranthropes consommaient uniquement des végétaux qui pouvaient être très coriaces (racines, bulbes) tandis que les Homo, probablement aidés par leurs outils lithiques, se nourrissaient principalement de la chasse. Ces deux espèces cohabitent pendant presque un million (Un million (1 000 000) est l'entier naturel qui suit neuf cent quatre-vingt-dix-neuf mille neuf cent quatre-vingt-dix-neuf (999 999) et...) d'années avant que les premiers ne disparaissent pour une raison inconnue.

Ces recherches ont été financées par le CNRS (Le Centre national de la recherche scientifique, plus connu sous son sigle CNRS, est le plus grand organisme de recherche scientifique public français (EPST).) et le ministère des Affaires étrangères.


3ème molaire supérieure droite d'un Paranthropus robustus.
Visuel disponible sur demande: phototheque@cnrs-bellevue.fr
© José Braga et Didier Descouens.


1ère molaire inférieure droite d'un Early Homo.
Visuel disponible sur demande: phototheque@cnrs-bellevue.fr
© José Braga et Didier Descouens.

Notes:

(1) Les australopithèques, les paranthropes et les Homo constituent trois genres d'hominidés: un australopithèque est un hominidé disparu ayant vécu entre environ 4 millions et 2 million d'années avant notre ère. Paranthrope est un genre éteint d'hominidé ayant vécu en Afrique entre environ 2,5 et 1,2 million d'années. Homo est le genre qui réunit l'Homme (Un homme est un individu de sexe masculin adulte de l'espèce appelée Homme moderne (Homo sapiens) ou plus simplement « Homme ». Par distinction, l'homme...) moderne et les espèces apparentées. Le genre est apparu il y a environ 2,3 à 2,4 millions d'années. Toutes les espèces du genre Homo sont aujourd'hui éteintes sauf Homo sapiens (Homo sapiens, qui signifie « Homme sage » en latin, ou Homme moderne est une espèce de l'ordre des Primates appartenant à la famille des Hominidés. Plus communément appelé...).


Référence:

Evidence for dietary changes but not landscape use in South African early hominins - Vincent Balter, José Braga, Philippe Télouk, Francis Thackeray - DOI: 10.1038/nature11349, Nature, on-line 8 August 2012


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Source: CNRS
 
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