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Posté par Adrien le Vendredi 07/09/2012 à 00:00
La sonde Voyager 1 entre dans un espace inconnu
Là où aucun objet humain n’est jamais allé… Lancée il y a 35 ans quasiment jour pour jour, le 5 septembre 1977, la sonde Voyager 1 est en train d'entrer dans un espace encore inexploré, en quittant définitivement notre Système Solaire.


Les données envoyées par la sonde Voyager 1 (Voyager 1 est la première des deux sondes du programme Voyager lancées en 1977. Sa mission principale était d'étudier les planètes géantes Jupiter et Saturne. C'est la première sonde spatiale qui...) montrent qu’elle arrive sur l’Heliopause,
frontière avec l’espace interstellaire

Toujours en fonctionnement, les deux sondes Voyager (Voyager 1 et 2 sont des sondes spatiales ayant réalisé depuis 1977 une moisson d'observations astronomiques qui ont plus d'une fois mis en question les...) (Voyager 1 et Voyager 2) ont été lancées avec un mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps arbitraire.) de décalage, il y a 35 ans, sur deux trajectoires différentes. Après avoir exploré les planètes géantes de notre Système Solaire (Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune), les deux sondes ont poursuivi leur lancée vers l’inconnu. Désormais, Voyager 1, la plus éloignée des deux sondes, envoie des données aux ingénieurs de la NASA (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de l'aéronautique et de l'espace ») plus connue sous son abréviation NASA, est l'agence gouvernementale responsable du programme...) révélant qu’elle est en train (Un train est un véhicule guidé circulant sur des rails. Un train est composé de plusieurs voitures (pour transporter des personnes) et/ou de plusieurs wagons (pour transporter des marchandises), et peut être...) de franchir les frontières du Système Solaire à plus de 18 milliards de kilomètres de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la...) (121 Unités Astronomique, soit 121 fois la distance Terre-Soleil), et d’entrer dans un espace jusqu’alors inexploré: l’espace interstellaire.

Le 16 décembre 2004, Voyager 1 franchissait ce que les scientifiques appellent le 'Choc (Dès que deux entitées interagissent de manière violente, on dit qu'il y a choc, que ce soit de civilisation ou de particules de hautes énergies.) terminal'. Il s'agit d'une région qui entoure le Système Solaire mais son emplacement n'est pas fixe. Sa position change en partie à cause de changements dans les caractéristiques du vent solaire (Le vent solaire est un flux de plasma constitué essentiellement d'ions et d'électrons qui sont éjectés de la haute...). Le Choc terminal est en fait l'endroit où le vent (Le vent est le mouvement d’une atmosphère, masse de gaz située à la surface d'une planète. Les vents les plus violents connus ont lieu sur Neptune et sur Saturne. Il est essentiel à tous les...) solaire commence à se mélanger avec le gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et quasi-indépendants. Dans l’état gazeux, la matière n'a pas de forme propre ni de volume propre : un gaz tend à occuper...) et la poussière du milieu interstellaire (En astronomie, le milieu interstellaire est le gaz raréfié qui, dans une galaxie, existe entre les étoiles et leur environnement proche. Ce gaz est habituellement extrêmement ténu, avec des...). La sonde est ensuite entrée dans la région la plus éloignée du Système Solaire, l’Heliosheath, une région située entre le Choc terminal et l'Héliopause (voir schéma). La sonde a envoyé sur Terre toute une série de données qui ont été analysées.


Vue d’artiste (Est communément appelée artiste toute personne exerçant l'un des métiers ou activités suivantes :) de la sonde Voyager 1

Les dernières informations envoyées par la sonde Voyager 1 dévoilent désormais que l’engin est sur le point (Graphie) de quitter la zone d’influence des vents solaires (l’Héliosphère), constituée de l’espace dans lequel baigne la Terre, pour entrer dans l’espace interstellaire ou galactique, constitué du gaz et de la matière permettant la formation des étoiles. La frontière entre les deux espaces est l’Héliopause. Sa localisation n’est pas déterminée précisément, mais les scientifiques estiment que la sonde est sur le point de la franchir.

Les sondes Voyager, alimentées en énergie nucléaire, devraient pouvoir continuer à transmettre des données jusqu’en 2020, voire 2025. De quoi pouvoir fournir des informations inédites sur l’espace interstellaire. Après, les thermocouples qui convertissent la chaleur (Dans le langage courant, les mots chaleur et température ont souvent un sens équivalent : Quelle chaleur !) issue du plutonium (Le plutonium est un métal lourd de symbole chimique Pu et de numéro atomique 94, très dense — approximativement 1,74 fois plus lourd que le plomb — radioactif et...) en électricité fera défaut et les sondes n’auront plus suffisamment d’énergie pour alimenter leurs instruments. Ce seront donc deux bouteilles (Sur les anciens navires à voiles, on appelait les bouteilles deux petits compartiments, un de chaque côté du tableau arrière servant de toilettes aux officiers du bord.) à la mer (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.), inertes, mais qui resteront en bon état de conservation. Témoins de la présence humaine, elles s’éloigneront inexorablement de la Terre sur une orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps autour d'un autre corps sous l'effet de la gravitation.) galactique.

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Illustrations: NASA
 
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