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Posté par Adrien le Jeudi 18/10/2012 à 12:00
Les quatre saisons de Titan
De la rencontre avec Voyager en 1980, aux survols répétés de la sonde Cassini-Huygens depuis 2004: le satellite géant de Saturne est ausculté en détail depuis plus de trente ans. Ce qui représente, à peu près, la durée d'une révolution autour du Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la classification astronomique, c'est...) ou une année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié à la révolution de la Terre autour du Soleil.) locale. Durant les derniers 7,5 ans, Titan (Cliquez sur l'image pour une description) est ainsi passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble des configurations successives du monde et s'oppose au futur sur une...) de l'hiver (L'hiver est une des quatre saisons des zones tempérées.) au printemps (Le printemps (du latin primus, premier, et tempus, temps, cette saison marquant autrefois le début de l'année) est l'une des quatre saisons des zones...) dans l'hémisphère nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.). Des variations significatives... ont été observées dans son atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) !


L'atmosphère de la grosse lune de Saturne montre deux fines couches de brumes qui évoluent au fil des saisons.

En examinant les données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un événement, etc.) procurées par les missions d'exploration (L'exploration est le fait de chercher avec l'intention de découvrir quelque chose d'inconnu.) spatiale et par les télescopes sol, l'équipe d'Athéna Coustenis, directrice de recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances scientifiques. Par...) CNRS (Le Centre national de la recherche scientifique, plus connu sous son sigle CNRS, est le plus grand organisme de recherche scientifique public...) à l'Observatoire de Paris (Paris est une ville française, capitale de la France et le chef-lieu de la région d’Île-de-France. Cette ville est construite sur une boucle de la Seine, au centre du bassin parisien, entre les confluents de la Marne et de la Seine en...), a établi l'existence de variations sur une période de plus de 30 ans. La structure chimique et la température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et étudiée en thermométrie. Dans la vie courante, elle est reliée...) de l'atmosphère sont ainsi passés par des maxima et des minima au gré des saisons. La source principale de ces évolutions semble être, comme sur Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des quatre planètes telluriques,...), l'ensoleillement. Seulement, celui-ci s'avère très faible à la distance de Titan: 100 fois plus réduit que celui que nous connaissons. Cette source d'énergie (Dans le sens commun l'énergie désigne tout ce qui permet d'effectuer un travail, fabriquer de la chaleur, de la lumière, de produire un mouvement.) lumineuse domine encore, cependant. Elle influence la dynamique (Le mot dynamique est souvent employé désigner ou qualifier ce qui est relatif au mouvement. Il peut être employé comme :) et par conséquent la chimie (La chimie est une science de la nature divisée en plusieurs spécialités, à l'instar de la physique et de la biologie avec lesquelles elle partage des espaces...), la circulation (La circulation routière (anglicisme: trafic routier) est le déplacement de véhicules automobiles sur une route.) et la température de la lune brumeuse de Saturne.

Les variations décelées montrent un enrichissement en composés volatiles dans l'atmosphère, au-delà des 50° nord de latitude (La latitude est une valeur angulaire, expression du positionnement nord-sud d'un point sur Terre (ou sur une autre planète), au nord ou au sud de l'équateur.), au moment de l'équinoxe (Les équinoxes de mars et de septembre sont les deux moments de l'année où le jour et la nuit sont approximativement de même durée. Lors des équinoxes, le soleil se lève exactement à l'Est et se couche...) de printemps de mi-2009. Une rapide décroissance a suivi en 2010. Elle signifie que le tourbillon (vortex) formé au pôle nord (Le pôle Nord est le point le plus au nord de la Terre.) de Titan et observé depuis son arrivée sur les lieux par la mission spatiale Cassini (La mission Cassini-Huygens est une mission spatiale automatique réalisée en collaboration par le Jet Propulsion Laboratory (JPL), l'Agence spatiale européenne (ESA) et l'Agence spatiale italienne (ASI). Son objectif est l'étude de la planète...) montre des signes d'affaiblissement. Les variations de température se sont atténuées. Le régime des vents a baissé d'intensité. Même la composition chimique montre des changements avec la baisse en abondance des gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et quasi-indépendants. Dans l’état gazeux, la matière n'a pas de forme propre ni de...) des l'hémisphère nord. En plus des gaz, les changements des saisons se manifestent aussi par des variations dans les abondances des condensats qui se réduisent au nord pour apparaître au sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.).


Impression graphique des paysages de Titan, d'après les données transmises par la sonde Huygens de l'ESA. Un aperçu de l'aspect du sol.

Vue d'artiste (Est communément appelée artiste toute personne exerçant l'un des métiers ou activités suivantes :) de la sonde Nasa (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de l'aéronautique et de l'espace ») plus connue sous son...) Cassini pendant le survol rapproché de Titan.

Différentes missions d'exploration spatiale ont récolté des données tout au long des saisons de Titan.

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