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Posté par Michel le Jeudi 17/01/2013 à 12:00
L'ancêtre du lamantin serait originaire d'Afrique
Un os crânien retrouvé dans le Djebel Chambi, en Tunisie, se révèle être le premier fossile de sirénien découvert sur ce continent. Il renforce la thèse de l'origine africaine de cette lignée de mammifères ayant donné naissance aux lamantins et dugongs actuels.


Le fossile découvert en Tunisie (l'os pétreux, en jaune (Il existe (au minimum) cinq définitions du jaune qui désignent à peu près la même couleur :) sur le schéma) appartient bien à un sirénien. L'ancêtre des lamantins et dugongs était alors un mammifère (Les Mammifères (classe des Mammalia) forment un taxon inclus dans les vertébrés, traditionnellement une classe, définie dès la classification de Linné. Ce taxon est...) terrestre à quatre pattes. © Sophie Benoit-Vrad et Julien Benoit

Autant l'origine des cétacés est bien connue des scientifiques - ces mammifères seraient nés sur le sous-continent indien au début de l'ère tertiaire avant de rejoindre le milieu aquatique -, autant celle des siréniens ressemblait à une page blanche jusqu'à très récemment. Cette famille de mammifères marins, aussi appelés vaches de mer (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.) car ils sont herbivores, comprend les lamantins et les dugongs. "A la fin des années 90, les biologistes moléculaires ont formulé l'hypothèse que les siréniens, comme les éléphants ou les damans, appartenaient à un même groupe de mammifères né en Afrique (D’une superficie de 30 221 532 km2 en incluant les îles, l’Afrique est un continent couvrant 6 % de la surface terrestre et 20,3 % de la surface des terres émergées. Avec une population de...) et baptisé "afrothères"" raconte Julien Benoit, paléontologue doctorant (En France, un doctorant est un jeune chercheur menant un projet de recherche sur une durée (réglementaire) de trois ans, comprenant la rédaction et la...) à l'Institut (Un institut est une organisation permanente créée dans un certain but. C'est habituellement une institution de recherche. Par exemple, le Perimeter...) des sciences de l'évolution (CNRS/Université Montpellier 2). Problème: les plus vieux fossiles de siréniens connus provenaient de Jamaïque (La Jamaïque est une île de la mer des Caraïbes. Elle constitue un pays indépendant, faisant partie des Antilles, situé au sud de Cuba et...)... La découverte d'un os pétreux dans un gisement tunisien du Djebel Chambi, relayée dans PLoS One du 16 janvier, vient ajouter un argument de poids (Le poids est la force de pesanteur, d'origine gravitationnelle et inertielle, exercée par la Terre sur un corps massique en raison uniquement du voisinage de la Terre. Elle est égale à...) en faveur de l'hypothèse africaine.

"Cet os de l'oreille (L'oreille est l'organe qui sert à capter le son et est donc le siège du sens de l'ouïe, mais elle joue également un rôle important dans l'équilibre. Le mot...), qui renferme notamment l'oreille interne (L'oreille interne est une des parties de l'oreille, qui contient non seulement l'organe de l'ouïe, la cochlée ou limaçon, mais aussi le Système vestibulaire, organe de l’équilibre, responsable de la perception de la...) et se situe au voisinage (La notion de voisinage correspond à une approche axiomatique équivalente à celle de la topologie. La topologie traite plus naturellement les notions globales comme la continuité qui s'entend ici comme la continuité en tout point. En revanche,...) de nombreux nerfs et artères, fournit de précieuses informations sur la morphologie fonctionnelle (En mathématiques, le terme fonctionnelle se réfère à certaines fonctions. Initialement, le terme désignait les fonctions qui en prennent d'autres en...) des mammifères et leurs liens de parenté", explique le chercheur (Un chercheur (fem. chercheuse) désigne une personne dont le métier consiste à faire de la recherche. Il est difficile de bien cerner le métier de chercheur tant les domaines de recherche sont diversifiés et impliquent...) dont c'est l'une des spécialités. A noter que le pétreux découvert à Chambi, s'il remonte à la fin de l'Eocène inférieur comme les fossiles jamaïcains (soit il y a 55 millions d'années environ), est de forme plus primitive que ceux-ci, ce qui renforce l'idée d'une antériorité de la lignée africaine.

Le milieu géologique dans lequel ce fossile a été trouvé - un dépôt lacustre de nature calcaire - livre les premiers éléments d'un scénario qui demande désormais à être confirmé: le sirénien aurait d'abord été un mammifère terrestre à quatre pattes avant de rejoindre les lacs d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) douce d'Afrique, puis l'eau salée des océans. Quant à la date précise de son apparition, elle fait encore débat (Un débat est une discussion (constructive) sur un sujet, précis ou de fond, annoncé à l'avance, à laquelle prennent part des individus ayant des avis, idées, réflexions ou opinions divergentes pour le sujet considéré. Un débat peut s'exprimer...): est-ce avant la grande extinction (D'une manière générale, le mot extinction désigne une action consistant à éteindre quelque chose. Plus particulièrement on retrouve ce terme dans plusieurs...) qui a précédé l'ère tertiaire, comme le soutiennent les biologistes moléculaires, ou après celle-ci, comme le pensent les paléontologues ?


Référence:

"Cranial remain from Tunisia provides new clues for the origin and evolution of sirenia (mammalia, afrotheria) in Africa", publié dans PLoS One du 16 janvier 2013 par Julien Benoit, Sylvain Adnet, Essid El Mabrouk, Hayet Khayati, Mustapha Ben Haj Ali, Laurent Marivaux, Gilles Merzeraud, Samuel Merigeaud, Monique Vianey-Liaud et Rodolphe Tabuce.


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Source: CNRS-INEE