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Posté par Adrien le Mercredi 02/07/2014 à 00:00
Une dent de primate fossile: un indice sur l'histoire des singes
Une équipe internationale de scientifiques comprenant des chercheurs de l'Institut de Paléoprimatologie et Paléontologie humaine: évolution et paléoenvironnements (CNRS/Université de Poitiers) a découvert en 2009 un spécimen fossile de primate vieux de 6,5 à 8 millions d'années (une molaire) sur l'île (Une île est une étendue de terre entourée d'eau, que cette eau soit celle d'un cours d'eau, d'un lac ou d'une mer. Son étymologie latine, insula, a donné l'adjectif « insulaire » ; on dit aussi...) Shuwaihat, à Abu Dhabi. L'équipe a déterminé que cette dent (Une dent est un organe enveloppé d'os, dur, blanchâtre, généralement composé d'une couronne libre et d'une ou plusieurs racines implantées dans la cavité buccale, plus particulièrement dans l'os...) appartenait au plus ancien cercopithèque connu, un groupe de primates parmi les plus vivement colorés des forêts actuelles d'Afrique (D’une superficie de 30 221 532 km2 en incluant les îles, l’Afrique est un continent couvrant 6 % de la surface terrestre et 20,3 % de la surface des terres...). Bien qu'ils ne soient de nos jours (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son début (par rapport à minuit heure locale) et sa durée...) connus que sur le continent (Le mot continent vient du latin continere pour « tenir ensemble », ou continens terra, les « terres continues ». Au sens propre, ce terme désigne...) africain, le nouveau fossile (Un fossile (dérivé du substantif du verbe latin fodere : fossile, littéralement « qui est fouillé ») est le reste (coquille, os, dent, graine, feuilles...) ou le simple...) suggère qu'à un moment donné de leur histoire, les cercopithèques ont étendu leur aire de répartition en dehors de l'Afrique.


Scanners par microtomographie de la dent de primate fossile. La dent fait à peine plus que 5 mm de long
(© Christopher Gilbert)

Les cercopithèques font partie des singes de l'Ancien Monde (Le mot monde peut désigner :), le groupe de primates non humains actuels le plus prospère. Bien que ces animaux peuplent aujourd'hui l'Afrique et l'Asie (L'Asie est un des cinq continents ou une partie des supercontinents Eurasie ou Afro-Eurasie de la Terre. Il est le plus grand continent (8,6 % de la surface totale terrestre ou 29,4 % des terres émergées) et le...), l'époque et la façon dont ils se sont dispersés en Eurasie à partir de l'Afrique n'ont jamais été entièrement élucidées. Ce nouveau fossile, bien que de très petite taille, est important scientifiquement. En effet, jusqu'à présent on pensait que certains de ces primates avaient pu se disperser en Eurasie par le bassin méditerranéen ou le Détroit de Gibraltar, il y a environ 6 millions d'années, époque où la Méditerranée s'était presque asséchée et aurait pu permettre aux animaux de passer (Le genre Passer a été créé par le zoologiste français Mathurin Jacques Brisson (1723-1806) en 1760.) à pied sec de l'Afrique vers l'Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un continent à part entière, mais aussi comme l’extrémité occidentale du...). Or ce fossile indique au contraire que la dispersion (La dispersion, en mécanique ondulatoire, est le phénomène affectant une onde dans un milieu dispersif, c'est-à-dire dans lequel les...) des singes de l'Ancien Monde aurait pu se faire bien avant via la péninsule arabique.

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Source: CNRS-INEE