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Posté par Adrien le Vendredi 22/01/2016 à 00:00
De la syntaxe chez nos cousins primates
Une étude menée en Côte d'Ivoire révèle que les singes d'une espèce de forestière baptisée la "mone de Campbell" émettent six types de cris d'alarme différents. En combinant ces cris, ces primates forment de longues séquences vocales leur permettant de délivrer des messages liés à leur vie (La vie est le nom donné :) sociale ou à divers dangers dont la prédation. Ces résultats, obtenus par des chercheurs du laboratoire d'Ethologie animale et humaine (CNRS / Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa transmission (études supérieures). Aux...) Rennes 1), en collaboration avec les universités de St Andrews en Ecosse et de Cocody-Abidjan en Côte d'Ivoire, sont publiés sur le site des Proceedings of the National Academy of Sciences. Ils mettent en évidence la forme la plus complexe de proto-syntaxe découverte à ce jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil...) chez une espèce (Dans les sciences du vivant, l’espèce (du latin species, « type » ou « apparence ») est le taxon de base de la systématique. L'espèce...) non humaine.


Mâle sauvage Cercopithecus campbelli campbelli
© F. Moellers

Pendant deux ans, au sein (Le sein (du latin sinus, « courbure, sinuosité, pli ») ou la poitrine dans son ensemble, constitue la région ventrale supérieure du torse d'un animal, et en particulier celle des mammifères qui englobe...) de la station de recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances scientifiques. Par extension métonymique, la recherche scientifique désigne...) du "Taï Monkey Project" située dans le parc (Un Parc est un terrain naturel enclos,[1] formé de bois ou de prairies, dans lequel ont été tracées des allées et chemins destinés à la chasse, à la promenade ou à l’agrément. Il se distingue du Jardin public par le caractère naturel...) national de Taï en Côte d'Ivoire, des scientifiques ont étudié le comportement de primates de l'espèce mone de Campbell (ou Cercopithecus campbelli campbelli (1)). Ces singes forment des petits harems d'une dizaine d'individus, composés d'un mâle adulte, de plusieurs femelles adultes et de leurs descendants.

Les chercheurs du laboratoire d'Ethologie animale et humaine (CNRS / Université de Rennes 1), en collaboration avec un psychologue et un éthologue des universités de St Andrews en Ecosse et de Cocody-Abidjan en Côte d'Ivoire, se sont penchés sur les "cris forts" des mâles adultes qui ont un répertoire vocal très différent de celui des femelles. Les scientifiques ont observé la réponse vocale des mâles à diverses perturbations de l'environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et artificiels au sein duquel se déroule la vie humaine. Avec les enjeux écologiques...), notamment des rencontres avec leurs prédateurs naturels comme l'aigle et le léopard. Ils ont également réalisé des expériences de simulations visuelles (des léopards et des aigles empaillés) ou acoustiques (diffusion par haut-parleur (Un haut-parleur est un transducteur électromécanique destiné à produire des sons à partir d'un signal électrique. On emploie parfois aussi ce terme pour désigner l'appareil destiné à l'émission sonore...) du grognement du léopard et du hurlement de l'aigle) de présence de ces prédateurs.


Femelle Cercopithecus campbelli campbelli en capitivité.
© A. Laurence

Ces expériences ont montré que le mâle possède six types de cris d'alarme (Boom, Krak (Le krak est une construction fortifiée édifiée par les croisés en Palestine et en Syrie. Le mot vient de l'arabe...), Hok, Hok-oo, Krak-oo, Wak-oo) mais qu'il ne les émet que rarement de manière isolée, préférant former de longues séquences vocales de 25 cris successifs en moyenne (La moyenne est une mesure statistique caractérisant les éléments d'un ensemble de quantités : elle exprime la grandeur qu'auraient chacun des membres de l'ensemble s'ils étaient...) (chacune de ces séquences étant constituées de 1 à 4 types de cris différents). De plus, la façon dont le mâle mone de Campbell combine ses cris lui permet de délivrer différents messages. En modifiant une séquence de cris ou l'ordre de succession des cris au sein d'une séquence, les messages varient, informant précisément sur la nature du danger (chute d'arbre (Un arbre est une plante terrestre capable de se développer par elle-même en hauteur, en général au delà de sept mètres. Les arbres acquièrent une...), présence d'un prédateur), le type de prédateur (Un prédateur est un organisme vivant qui met à mort des proies pour s'en nourrir ou pour alimenter sa progéniture. La prédation est très courante dans la...) (aigle, léopard), la modalité de détection du prédateur (acoustique, visuelle) mais aussi des événements sociaux non liés à la prédation (regroupement avant déplacement ( En géométrie, un déplacement est une similitude qui conserve les distances et les angles orientés. En psychanalyse, le déplacement est mécanisme de défense déplaçant la valeur, et finalement le sens En architecture navale,...), rencontre en bordure de territoire (La notion de territoire a pris une importance croissante en géographie et notamment en géographie humaine et politique, même si ce concept est utilisé par d'autres sciences humaines. Dans le...) avec un groupe de la même espèce).

Cette étude révèle des capacités de communications vocales très complexes chez cette espèce de singe (Un singe (du latin simius, pluriel Simia) est un animal faisant partie du groupe constitué par l'ordre des primates. Parmi les primates, il n'est pas simple de définir à...) à la fois par la gamme de messages transmis et par la technique utilisée pour encoder ces messages. La même équipe de chercheurs avait précédemment montré que le mâle utilisait un système de suffixe "oo" pour doubler la taille de son répertoire vocal (lui permettant par exemple de produire aussi bien Hok et Krak que Hok-oo et Krak-oo). Dans cette nouvelle étude, les éthologues montrent des règles de combinaisons sémantiques de cris. Par exemple, le mâle mone de Campbell peut ajouter un type de cri particulier à une séquence de cris déjà existante pour préciser ou modifier le message (La théorie de l'information fut mise au point pour déterminer mathématiquement le taux d’information transmis dans la communication d’un message par un canal de communication, notamment en présence de...). Il est aussi capable de combiner deux séquences différentes porteuses de deux messages différents pour transmettre un troisième message.

Cette faculté à combiner des cris pourrait être apparue au cours de l'évolution pour compenser une flexibilité vocale limitée (les singes étant moins doués pour la flexibilité vocale que les oiseaux et les cétacés) et néanmoins trouver un moyen d'encoder de nouveaux messages. Cette étude révèle donc une forme de proto-syntaxe chez cette espèce forestière de singes qui, vivant dans un habitat où la visibilité (En météorologie, la visibilité est la distance à laquelle il est possible de distinguer clairement un objet, quelle que soit l'heure. On peut mesurer la visibilité horizontale et...) est très limitée, n'ont par conséquent que le mode vocal pour communiquer. Cette étude ouvre le débat (Un débat est une discussion (constructive) sur un sujet, précis ou de fond, annoncé à l'avance, à laquelle prennent part des individus ayant des avis, idées, réflexions ou opinions divergentes...) sur l'existence potentielle de précurseurs du langage humain dans la communication (La communication concerne aussi bien l'homme (communication intra-psychique, interpersonnelle, groupale...) que l'animal (communication intra- ou inter- espèces) ou la...) vocale animale.

Notes:

(1) Cercopithecus campbelli campbelli est un cercopithèque (primate de la famille des cercopithécidés) forestier arboricole.


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Source: CNRS