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Posté par Adrien le Vendredi 08/07/2005 à 00:00
Mars Organic Analyzer: une réponse définitive à la vie sur Mars ?
Rien n'est plus difficile pour les scientifiques que de détecter des traces de vie éteintes ou actives à la surface de Mars. Et pourtant, ce n'est pas faute d'essayer. Aucune des missions martiennes qui ont opéré sur la surface ou en orbite autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent...) de la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa gravité la maintienne en équilibre...) n'a réussi à montrer clairement une activité (Le terme d'activité peut désigner une profession.) biologique passée ou présente. Pourtant, ce ne sont pas les indices qui manquent. Ils tendent à montrer que Mars a réuni dans son passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble des configurations successives du monde et s'oppose au futur sur une...) les conditions idéales à l'avènement d'organismes vivants. La planète a été suffisamment chaude et humide pour favoriser leur apparition.


Concept exploratoire de la sonde ExoMars (ExoMars est le nom d'une mission spatiale de l'Agence spatiale européenne prévue pour 2013 dans le cadre du Programme Aurora. Elle consiste à envoyer sur la surface de Mars un rover automatisé équipé d'instruments de mesures...) (Crédits ESA / AEOS - Medialab)

Une équipe de scientifiques de l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa transmission (études supérieures). Aux États-Unis,...) de Californie a développé le Mars Organic Analyzer (MOA), un instrument qui doit vérifier une fois pour toute l'existence d'une forme de vie (La vie est le nom donné :) sur Mars. Si tant est, bien sûr qu'elle perdure ! Cet instrument doit identifier les composés organiques du sol.

Cet instrument a été retenu par l'Agence spatiale européenne (L'Agence spatiale européenne ou ESA, European Space Agency, est une agence spatiale fondée [1] le 31 mai 1975. Elle est chargée de la coordination des projets spatiaux de 17 pays européens, dont chacun détient une voix au conseil.). Il fera partie de la charge utile (La charge utile (payload en anglais ; la charge payante) représente ce qui est effectivement transporté par un moyen de transport donné, et qui donne lieu à un paiement ou un bénéfice non pécuniaire...) (nommée Pasteur Payload Package) de la mission ExoMars (2011), la première mission martienne du programme Aurora (Le Programme Aurora de l'Agence spatiale européenne (ESA) est une série de missions spatiales ayant pour but l'étude du système solaire et en particulier de la planète Mars.). Cette mission vise à étudier l'environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et artificiels au sein duquel se déroule la vie humaine. Avec les enjeux écologiques actuels, le terme environnement tend...) martien (Martien est un nom générique qui désigne plusieurs types de créatures imaginaires censées vivre sur mars. Selon la version la plus répandue, les martiens, également...) et rechercher des traces (TRACES (TRAde Control and Expert System) est un réseau vétérinaire sanitaire de certification et de notification basé sur internet sous la...) de vie éteintes ou présentes. La mission du rover d'ExoMars est avant tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) une mission d'exobiologie (L'exobiologie (aussi appelée astrobiologie par les anglo-saxons) est une science interdisciplinaire qui a pour objet l'étude des facteurs et processus, notamment géochimiques et...) qui visera la recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances scientifiques. Par extension métonymique, la...) de traces de vie présentes ou éteintes. Le MOA sera intégré au Mars Organic Detector. Il utilise un dispositif d'analyse par électrophorèse utilisant des capillaires de dernier cri, des systèmes de micro-valves inédits et un instrument portable mis au point (Graphie) pour déterminer l'homochiralité des acides aminés. Ces capillaires forment des ensembles de 100 à 1.000 fois plus sensibles pour la détection d'acides aminés que l'instrument original de détection de la vie que les atterrisseurs Viking des années 70.

Homochiralité

L'homochiralité, soit la dominance d'un type particulier de molécules organiques sur un autre, est un moyen absolu de détecter la vie. Il a été démontré sur Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse...), dans tous les environnements disponibles, que ce type d'expérience est mille fois plus efficace à détecter des biomarqueurs que tous les instruments utilisés jusqu'à ce jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil...) sur Mars

L'équipe scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les méthodes scientifiques.) du Mars Organic Analyzer est confiante dans les chances de détecter une activité biologique à la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est souvent abusivement confondu avec sa mesure, sa...) de Mars. Après plusieurs jours de tests et 340 essais réalisés dans le désert (Le mot désert désigne aujourd’hui une zone stérile ou peu propice à la vie, en raison du sol impropre, ou de la faiblesse des précipitations (moins de 250 mm par...) chilien Atacama, l'instrument a démontré sa capacité à détecter des acides animés, les briques élémentaires à partir desquelles se forment les protéines, des biomarqueurs évidents. Notez que les acides aminés sont également les précurseurs de synthèse de nombreuses molécules organiques.


Le désert chilien Atacama

Le désert d'Atacama a été choisi par les scientifiques de la NASA (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de l'aéronautique et de l'espace ») plus connue sous son abréviation NASA, est l'agence gouvernementale responsable du programme...) pour éprouver et tester l'instrument en raison de son oxydation, un sol acide (Un acide est un composé chimique généralement défini par ses réactions avec un autre type de composé chimique complémentaire, les bases.) qui présente certaines similitudes avec la surface oxydée de Mars.

Note

Une molécule (Une molécule est un assemblage chimique électriquement neutre d'au moins deux atomes, qui peut exister à l'état libre, et qui représente la plus...) organique (La chimie organique est une branche de la chimie concernant la description et l'étude d'une grande classe de molécules à base de carbone : les composés organiques.) terrestre vivante est composée de chaînes d'atomes (Un atome (du grec ατομος, atomos, « que l'on ne peut diviser ») est la plus petite partie d'un corps simple pouvant se combiner chimiquement avec une autre....) formant (Dans l'intonation, les changements de fréquence fondamentale sont perçus comme des variations de hauteur : plus la fréquence est élevée, plus la hauteur perçue est haute et inversement. Chaque voyelle se...) une structure orientée vers la gauche, elle est dite lévogyre. Dès l'apparition de la vie sur Terre, cette forme a rapidement pris le pas sur les molécules dextrogyres (orientées vers la droite), ces deux types différents ne pouvant se combiner et se reproduire entre eux. La raison de la dominance de la forme lévogyre est encore très mal connue, mais elle peut être exploitée pour déterminer l'origine vivante de la matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses trois états les plus communs sont l'état solide, l'état liquide,...) organique, une formation naturelle non vivante produisant des ensembles équilibrés lévogyres/dextrogyres.

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