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Posté par Redbran le Mercredi 09/11/2016 à 12:00
Mars, existence possible de vie microbienne sous la surface ?
Que se trame-t-il sous la surface ?

Le recyclage du soufre ancien dans des rochers vieux de milliards d'années alimente des écosystèmes dans les profondeurs de la Terre et éclaire la recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances scientifiques. Par extension métonymique, la recherche scientifique désigne également le cadre social,...) de vie (La vie est le nom donné :) sur Mars

De prime abord, les roches anciennes n'ont rien de bien hospitalier. Pourtant, leurs eaux de fractionnement - qui n'ont pas vu la lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde de 380nm (violet) à...) du soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la classification astronomique, c'est une étoile de type naine jaune, et composée...) depuis des millions, voire des milliards, d'années - peuvent alimenter un vaste écosystème de colonies microbiennes. Des scientifiques ont, en effet, découvert la source d'énergie (Dans le sens commun l'énergie désigne tout ce qui permet d'effectuer un travail, fabriquer de la chaleur, de la lumière, de produire un mouvement.) essentielle à la vie des kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en...) sous la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière...) terrestre. Et leur découverte jette un nouvel éclairage sur l'existence possible de vie sur Mars.

" La lumière du soleil est normalement essentielle à la vie, mais ces microbes des profondeurs de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse...) semblent se contenter du peu d'énergie que leur procure l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) emprisonnée dans ces roches anciennes ", explique Long Li, professeur adjoint au Département des sciences de la Terre et de l'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) de l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa transmission (études supérieures). Aux États-Unis, au...) de l'Alberta. Les deux substances vitales (Les Vitales sont un ordre de plantes dicotylédones. Cet ordre a été réintroduit dans la Angiosperm Phylogeny Website et ne comprend qu'une seule famille :) contenues dans ces eaux de fractionnement sont l'hydrogène (L'hydrogène est un élément chimique de symbole H et de numéro atomique 1.) (donneur d'électrons) et le sulfate (accepteur d'électrons). Il semble évident que l'hydrogène est issu des réactions entre l'eau et les minéraux rocheux, mais qu'en est-il du sulfate ?

Le Pr Li et ses collaborateurs de l'Université de Toronto et de l'Université McGill ont étudié la distribution d'isotopes multiples - c'est-à-dire des atomes (Un atome (du grec ατομος, atomos, « que l'on ne peut diviser ») est la plus petite partie d'un corps simple pouvant se combiner chimiquement avec une autre. Il est...) de soufre (Le soufre est un élément chimique de la famille des chalcogènes, de symbole S et de numéro atomique 16.) contenant un nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre grammatical ».) différent de neutrons - dans le sulfate dissous provenant d'une eau " vieille de milliards d'années " recueillie 2,4 kilomètres sous la surface terrestre dans le nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) de l'Ontario, plus précisément dans le Bouclier ("Le Bouclier" était une association créée par Bernard Valadon pour lutter contre la pédocriminalité sur internet. Le site web www.bouclier.org, aujourd'hui disparu, était au centre du...) canadien, qui date du Précambrien. Ils ont observé un schéma de distribution particulier qu'ils ont appelé fractionnement des isotopes du soufre indépendant de la masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un corps : l'une quantifie l'inertie du corps (la masse inerte) et l'autre la...)

Cette signature, croit-on, témoignerait de réactions photochimiques intervenues dans la jeune atmosphère terrestre avant la Grande Oxydation, qui remonte à 2,4 milliards d'années. À ce jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil...), cette signature du soufre ancien n'a été observée que dans les roches et les minéraux. Comme la signature isotopique du sulfate dissous concordait avec celle de la pyrite dans les rochers hôtes vieux de 2,7 milliards d'années, les auteurs ont démontré que le sulfate résultait de l'oxydation des minéraux sulfurés présents dans ces rochers, sous l'effet d'oxydants produits par la radiolyse de l'eau. 

" Le sulfate de ces eaux anciennes est différent du sulfate qu'on trouve aujourd'hui dans les eaux de surface. Nous avons constaté que, tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) comme l'hydrogène, le sulfate était produit sur place et procédait d'une réaction entre l'eau et le roc. C'est donc une réaction naturelle, qui persistera tant que l'eau et le roc seront en contact, c'est-à-dire potentiellement pendant des milliards d'années.

" Cette découverte frappe l'imagination ", souligne le Pr Li. " Les rochers vieux de milliards d'années, qu'ils soient visibles ou non, constituent près de 70 pour cent de la croûte continentale. " Si les processus géologiques naturels peuvent fournir une source d'énergie constante au sein (Le sein (du latin sinus, « courbure, sinuosité, pli ») ou la poitrine dans son ensemble, constitue la région ventrale supérieure du torse...) de ces formations rocheuses, il y a lieu de penser que notre biosphère (La notion de biosphère désigne à la fois un espace et un processus auto-entretenu (jusqu'à ce jour et depuis plus de 3 milliards d'années) sur la planète...) souterraine pourrait s'élargir et s'approfondir notablement. "

La surface de la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa gravité la maintienne en...) Mars est, elle aussi, dominée par des rochers vieux de milliards d'années. De fait, en certains lieux de la mystérieuse planète rouge (Planète rouge (Red Planet) est un film américain réalisé par Antony Hoffman, sorti en 2000.), l'assemblage minéral est semblable à celui de la zone explorée dans le nord de l'Ontario. Il n'en faut pas plus pour que les scientifiques envisagent la possibilité d'une vie microbienne sur Mars. 

" Comme cette configuration géologique était assez fréquente sur la Terre à ses débuts et l'est également sur Mars aujourd'hui, nous pensons qu'en présence d'eau et des bons minéraux, peut-être des kilomètres sous la surface martienne, la production de l'énergie nécessaire à la vie microbienne est possible. Je n'affirme pas que ces microbes existent hors de tout doute : je dis simplement que les conditions sur Mars sont propices à la vie microbienne. "

Y a-t-il de la vie sur Mars ? Voilà une question qui, depuis longtemps, en taraude plus d'un. S'il y a de la vie sur la planète rouge (La couleur rouge répond à différentes définitions, selon le système chromatique dont on fait usage.) à l'heure (L’heure est une unité de mesure du temps. Le mot désigne aussi la grandeur elle-même, l'instant (l'« heure qu'il est »), y compris en sciences (« heure solaire »...) actuelle, conclut le Pr Li, c'est fort probablement sous la surface martienne qu'on la trouvera.

C'est ce que croit également Lyle Whyte, professeur à McGill et chercheur (Un chercheur (fem. chercheuse) désigne une personne dont le métier consiste à faire de la recherche. Il est difficile de bien cerner le métier de chercheur tant les domaines de recherche sont diversifiés et impliquent d'importantes différences...) principal du Programme de formation en astrobiologie canadienne, un programme FONCER (formation orientée vers la nouveauté, la collaboration et l'expérience en recherche) du Conseil de recherches en sciences naturelles et en génie (CRSNG), qui a contribué à la réalisation de ce projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a priori à l’identique, nécessitant le concours et l’intégration...) de recherche pancanadien. " C'est absolument fascinant, parce que la recherche a montré que les microbes pouvaient, en s'alimentant de substrats issus de la radiation (Le rayonnement est un transfert d'énergie sous forme d'ondes ou de particules, qui peut se produire par rayonnement électromagnétique (par exemple : infrarouge) ou par une désintégration (par...), survivre dans les profondeurs de la Terre, mais également au sein d'autres formations du système solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le Soleil et des corps célestes ou objets définis gravitant autour de lui (autrement dit, notre système...), que ce soit Mars, Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un continent à part entière, mais aussi comme l’extrémité...) ou Encelade. "

" Des découvertes comme celle-ci, il y en a eu d'autres dans le programme FONCER en général, et dans le Programme de formation en astrobiologie canadienne dirigé par McGill en particulier. Elles témoignent avec éloquence de l'esprit de collaboration qui anime depuis longtemps le milieu de la science (La science (latin scientia, « connaissance ») est, d'après le dictionnaire Le Robert, « Ce que l'on sait pour l'avoir appris, ce que l'on tient pour vrai au sens large....) au Canada ", poursuit le Pr Whyte.

L'article " Sulfur mass-independent fractionation in subsurface fracture (En traumatologie, le terme de fracture désigne par définition une solution de continuité osseuse ("rupture" des os).) waters indicates a long-standing sulfur cycle in Precambrian rocks " a été publié dans le numéro du 27 octobre 2016 de Nature Communications, revue en libre accès du groupe de publications Nature.

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Source: Université McGill
 
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