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Posté par Adrien le Jeudi 05/01/2017 à 00:00
Les secrets cachés du nuage d'Orion
Cette nouvelle image spectaculaire est une des plus grandes mosaïques en haute résolution du nuage moléculaire Orion A dans le proche infrarouge. Située à 1350 années-lumière de la Terre, c'est la fabrique intensive d'étoiles connue la plus proche de nous. Cette image, réalisée avec VISTA, le télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant « regarder, voir »), est un instrument d'optique permettant d'augmenter la...) de sondage ( Un sondage peut désigner une technique d'exploration locale d'un milieu particulier. Un sondage peut également être une méthode statistique...) dans l'infrarouge (Le rayonnement infrarouge (IR) est un rayonnement électromagnétique d'une longueur d'onde supérieure à celle de la lumière visible mais plus courte que...) de l'Observatoire de Paranal de l'ESO au nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) du Chili, révèle de nombreuses jeunes étoiles et d'autres objets habituellement profondément enfouis dans les nuages de poussière.


Cette nouvelle image du sondage VISION (VIenna Survey In Orion) est un montage d'images prises dans le proche infrarouge (1) par le télescope de sondage VISTA à l'Observatoire de Paranal de l'ESO au Chili. Le montage couvre l'ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection d’objets (les éléments de l'ensemble), « une multitude qui peut être comprise...) du nuage moléculaire (En astronomie, les nuages moléculaires sont des nébuleuses interstellaires qui ont une densité et une taille suffisante pour permettre la formation de...) Orion A, un des deux nuages moléculaires géants dans le complexe du nuage (Un nuage est une grande quantité de gouttelettes d’eau (ou de cristaux de glace) en suspension dans l’atmosphère. L’aspect d'un nuage dépend de la lumière qu’il...) moléculaire d'Orion (OMC). Orion A s'étend sur environ huit degrés au sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) de la partie bien connue d'Orion appelée l'épée (2).

VISTA est le plus grand télescope de sondage au monde (Le mot monde peut désigner :). Il a un grand champ (Un champ correspond à une notion d'espace défini:) et réalise des images avec des détecteurs infrarouges très sensibles, deux caractéristiques qui en font le télescope idéal (En mathématiques, un idéal est une structure algébrique définie dans un anneau. Les idéaux généralisent de façon féconde l'étude de la divisibilité...) pour obtenir les profondes images infrarouges de grande qualité nécessaires pour cet ambitieux sondage.

Le sondage VISION a abouti à un catalogue de presque 800 000 étoiles, jeunes objets stellaires et galaxies (Galaxies est une revue française trimestrielle consacrée à la science-fiction. Avec ce titre elle a connu deux existences, prenant par ailleurs la suite de deux autres Galaxie, cette fois au...) distantes identifiés individuellement. Ceci en fait le sondage le plus profond et avec la meilleure couverture à ce jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son début (par rapport à minuit heure locale) et sa durée...) de cette région (3).

VISTA peut voir de la lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde de 380nm (violet) à 780nm (rouge). La lumière est intimement liée...) invisible pour l'oeil humain, permettant ainsi aux astronomes d'identifier de nombreux objets autrement cachés dans les nurseries stellaires. De très jeunes étoiles impossibles à voir sur les images en lumière visible (La lumière visible, appelée aussi spectre visible ou spectre optique est la partie du spectre électromagnétique qui est visible pour l'œil humain.) sont ainsi révélées quand elles sont observées dans les plus grandes longueurs d'onde (Une onde est la propagation d'une perturbation produisant sur son passage une variation réversible des propriétés physiques locales. Elle transporte de l'énergie sans transporter de matière. Une...) de l'infrarouge, là où la poussière qui les voile devient plus transparente.

La nouvelle image constitue une étape vers la réalisation d'une image complète du processus de formation stellaire (Stellaria est un genre de plantes herbacées annuelles ou vivaces, les stellaires, de la famille des Caryophyllaceae. Il comprend près de 90 espèces réparties à travers le...) dans Orion A, pour les étoiles de petite masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un corps : l'une quantifie l'inertie du corps (la masse inerte) et l'autre la contribution du corps à...), mais aussi pour celles de grande masse. L'objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans un espace à trois dimensions, qui a une fonction précise, et qui peut être désigné par une...) le plus spectaculaire est la magnifique nébuleuse (Une nébuleuse (du latin nebula, « nuage ») désigne, en astronomie, un objet céleste d’aspect diffus composé...) d'Orion, également appelée Messier 42 (4) que l'on voit sur la gauche de l'image. Cette région forme une partie de l'épée de la fameuse brillante constellation (Une constellation est un ensemble d'étoiles dont les projections sur la voûte céleste sont suffisamment proches pour qu'une civilisation les relie par des lignes imaginaires,...) d'Orion (Le Chasseur). Le catalogue VISTA contient à la fois des objets connus et de nouvelles découvertes, dont cinq nouveaux candidats dans la catégorie jeunes objets stellaires et dix dans celle des amas de galaxies (Un amas de galaxies est l'association de plus d'une centaine de galaxies liées entre elles par la gravitation. En deçà de 100, on parle plutôt de groupe de galaxies, même si la frontière entre groupe et amas n'est pas clairement...).

Sur le reste de l'image on peut étudier les nuages moléculaires sombres d'Orion A et repérer de nombreux trésors cachés, parmi lesquels des disques de matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses trois états les plus communs sont l'état...) qui peuvent donner naissance à de nouvelles étoiles (des disques pré-stellaires), une nébulosité associée avec de très jeunes étoiles (objets de Herbig-Haro), de plus petits amas d'étoiles et même des amas de galaxies situés bien loin de la Voie Lactée (La Voie lactée (appelée aussi « notre galaxie », ou parfois simplement « la Galaxie », avec une majuscule) est le nom de la galaxie dans laquelle se situent...). Le sondage VISION permet une étude systématique (En sciences de la vie et en histoire naturelle, la systématique est la science qui a pour objet de dénombrer et de classer les taxons dans un certain ordre,...) des toutes premières phases de l'évolution des jeunes étoiles dans les nuages moléculaires proches.

Cette image étonnamment détaillée d'Orion A établit une nouvelle base observationnelle pour les prochaines études de formation d'étoiles et d'amas et met en exergue une fois de plus la puissance (Le mot puissance est employé dans plusieurs domaines avec une signification particulière :) du télescope VISTA pour faire des images de grandes zones du ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.), rapidement et en profondeur, dans le proche infrarouge (5).

Notes

(1) Le sondage VISION couvre approximativement 18,3 degrés carrés avec une échelle d'environ un tiers d'arc seconde ( Seconde est le féminin de l'adjectif second, qui vient immédiatement après le premier ou qui s'ajoute à quelque chose de nature identique. La seconde est une unité...) par pixel (Le pixel, souvent abrégé px, est une unité de surface permettant de mesurer une image numérique. Son nom provient de la locution anglaise picture element, qui signifie...).

(2) L'autre nuage moléculaire géant du nuage moléculaire d'Orion est Orion B, qui se situe à l'est de la ceinture d'Orion.

(3) Le sondage VISION complet s'étend sur une région encore plus grande que celle visible sur cette image qui couvre 39 578 x 23 069 pixels.

(4) La nébuleuse d'Orion a été décrite pour la première fois au début du dix-septième siècle (Un siècle est maintenant une période de cent années. Le mot vient du latin saeculum, i, qui signifiait race, génération. Il a ensuite indiqué la durée...) bien que l'identité de son découvreur soit incertaine. Le chasseur de comètes français Messier a fait un croquis précis de ses principales structures au milieu du dix-huitième siècle et lui a attribué le numéro 42 dans son fameux catalogue. Il a également attribué le numéro 43 à la plus petite région détachée juste au nord de la partie principale de la nébuleuse. Plus tard, William Herschel supposa que la nébuleuse devait être la " matière chaotique de futurs (Futurs est une collection de science-fiction des Éditions de l'Aurore.) soleils " et les astronomes ont depuis découvert que cette brume est en fait du gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et quasi-indépendants. Dans l’état gazeux, la matière n'a pas de forme propre ni de volume propre : un gaz tend à occuper...) brillant sous l'action de la puissante lumière ultra-violette des étoiles jeunes et chaudes récemment formées à cet endroit.

(5) Le sondage VISION d'Orion, fort de son succès, sera suivi par un nouveau et plus important sondage public d'autres régions de formation d'étoiles avec VISTA. Ce nouveau sondage appelé VISIONS débutera en avril 2017.


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Source: ESO