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Posté par Adrien le Mercredi 13/09/2017 à 00:00
Descente sur Titan
Avant l'arrivée de la mission internationale Cassini-Huygens aux abords de Saturne en 2004, la géante gazeuse, son complexe réseau d'anneaux et ses lunes énigmatiques étaient largement entourés de mystère.


Descente sur Titan

Le 14 janvier 2005, la sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des objets du système solaire et, pour certaines, l'espace qui est...) Huygens de l'ESA dévoilait ce qui se cache sous l'épaisse atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) de Titan, la plus grande des lunes de Saturne, en effectuant le premier atterrissage (L’atterrissage désigne, au sens étymologique, le fait de rejoindre la terre ferme. Le terme recouvre cependant des notions différentes suivant qu'il est employé dans le domaine...) sur un monde (Le mot monde peut désigner :) du Système Solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le Soleil et des corps célestes ou objets définis gravitant autour de lui (autrement dit, notre système planétaire) :...) externe.

Des caractéristiques ressemblant de manière remarquable à des côtes et des systèmes fluviaux terrestres sont apparues dans la brume pendant les deux heures (L'heure est une unité de mesure  :) et demi qu'a durée la descente sous parachute (Le parachute est un dispositif destiné à freiner le mouvement, principalement vertical d'un objet ou d'une personne.). Mais avec une température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et étudiée en thermométrie. Dans la vie courante, elle est reliée aux sensations de froid et de chaud, provenant du...) de surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière...) avoisinant les -180°C, c'est un autre fluide (Un fluide est un milieu matériel parfaitement déformable. On regroupe sous cette appellation les gaz qui sont l'exemple des fluides compressibles, et les liquides, qui sont des fluides peu...) que l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) qui est à l'oeuvre ; le méthane (Le méthane est un hydrocarbure de formule brute CH4. C'est le plus simple composé de la famille des alcanes. C'est un gaz que l'on trouve à l'état naturel et qui est produit par des...), un composé organique (La chimie organique est une branche de la chimie concernant la description et l'étude d'une grande classe de molécules à base de carbone : les...) simple.

La série d'images ci-dessus a été prise par Huygens et montre la vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et l'interprétation des rayonnements lumineux.) à environ 2km d'altitude (L'altitude est l'élévation verticale d'un lieu ou d'un objet par rapport à un niveau de base. C'est une des composantes géographique et biogéographique qui explique la répartition...). C'est une projection de Mercator (La projection de Mercator est une projection cylindrique du globe terrestre sur une carte plane nommée par Gerardus Mercator en 1569. Les parallèles et les méridiens sont des lignes...), donc les directions N-S et E-O se coupent à angle (En géométrie, la notion générale d'angle se décline en plusieurs concepts apparentés.) droit, mais la surface apparaît déformée.

Huygens a atterri sur une surface gelée couverte de galets arrondis, et a continué de transmettre avec le vaisseau-mère pendant 72 minutes ( Forme première d'un document : Droit : une minute est l'original d'un acte. Cartographie géologique ; la minute de terrain est la carte originale, au...) avant que Cassini (La mission Cassini-Huygens est une mission spatiale automatique réalisée en collaboration par le Jet Propulsion Laboratory (JPL), l'Agence spatiale européenne (ESA) et l'Agence spatiale italienne...) ne passe sous l'horizon (Conceptuellement, l’horizon est la limite de ce que l'on peut observer, du fait de sa propre position ou situation. Ce concept simple se décline en physique, philosophie, littérature,...). Le flux (Le mot flux (du latin fluxus, écoulement) désigne en général un ensemble d'éléments (informations / données, énergie, matière, ...) évoluant dans un sens commun. Plus précisément le terme est employé dans...) de données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un événement, etc.) envoyé depuis la surface a fourni (Les Foúrnoi Korséon (Grec: Φούρνοι Κορσέων) appelés plus...) un véritable trésor de mesures in situ que les scientifiques étudient encore aujourd'hui.

Pendant son odyssée de 13 années au sein (Le sein (du latin sinus, « courbure, sinuosité, pli ») ou la poitrine dans son ensemble, constitue la région ventrale supérieure du torse d'un...) du système de Saturne, Cassini a effectué 127 survols rapprochés de Titan qui ont permis de faire une cartographie (La cartographie désigne la réalisation et l'étude des cartes géographiques. Le principe majeur de la cartographie est la représentation de données sur un support réduit représentant un espace...) radar (Le radar est un système qui utilise les ondes radio pour détecter et déterminer la distance et/ou la vitesse d'objets tels que les...) de sa surface - avant même la descente de Huygens. Ils ont également permis de découvrir de nombreux lacs et mers (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.) d'hydrocarbures qui sont la preuve qu'un océan (Un océan est souvent défini, en géographie, comme une vaste étendue d'eau salée. En fait, il s'agit plutôt d'un volume, dont l'eau est en permanence renouvelée par des courants marins....) d'eau est dissimulé sous la croûte épaisse de Titan, ainsi qu'une atmosphère qui regorge de molécules prébiotiques. L'atmosphère de Titan est probablement similaire à celle de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par...) avant que la vie (La vie est le nom donné :) ne s'y développe ; elle peut ainsi être considérée comme un laboratoire à l'échelle planétaire (Un planétaire désigne un ensemble mécanique mobile, figurant le système solaire (le Soleil et ses planètes) en tout ou partie. Généralement les astres représentés sont...), permettant de comprendre les réactions chimiques qui ont pu conduire à l'apparition de la vie sur Terre.

Cassini a également observé le passage des saisons sur Titan, notamment le développement d'un vortex tourbillonnant et des nuages de pluie (La pluie désigne généralement une précipitation d'eau à l'état liquide tombant de nuages vers le sol. Il s'agit d'un hydrométéore météorologique qui...) de méthane qui précipitent sur la surface.

Titan a également servi de fronde gravitationnelle pour Cassini tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) au long de sa mission, l'envoyant sur une trajectoire (La trajectoire est la ligne décrite par n'importe quel point d'un objet en mouvement, et notamment par son centre de gravité.) d'exploration (L'exploration est le fait de chercher avec l'intention de découvrir quelque chose d'inconnu.) du système de Saturne. Le 11 septembre 2017 à 21h04 CEST, Cassini a effectué un dernier survol lointain de Titan, surnommé le "baiser d'adieu" par les contrôleurs de mission, à 119 049km de sa surface.

Ce survol, qui a amené Cassini à ralentir légèrement sur son orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps autour d'un autre corps sous l'effet de la gravitation.) autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre Accipiter, soit constituent les...) de Saturne et abaisser son altitude au-dessus de la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa gravité la maintienne en équilibre...), a scellé son destin. Cassini sera détruit de la manière la plus sûre possible lors de sa rentrée contrôlée dans l'atmosphère de Saturne (L’atmosphère de Saturne est, à l'instar des atmosphères des autres géantes gazeuses, composée principalement d'hydrogène et...), permettant d'éviter tout risque d'impact imprévu sur un satellite (Satellite peut faire référence à :) glacé primitif, comme la lune (La Lune est l'unique satellite naturel de la Terre et le cinquième plus grand satellite du système solaire avec un diamètre de 3 474 km. La distance moyenne séparant la Terre de la Lune est...) océanique Encelade.

La mission Cassini-Huygens (La mission Cassini-Huygens est une mission spatiale automatique réalisée en collaboration par le Jet Propulsion Laboratory (JPL), l'Agence spatiale européenne (ESA) et l'Agence spatiale italienne (ASI). Son...) est le résultat d'une coopération internationale entre la NASA (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de l'aéronautique et de l'espace ») plus connue sous son...), l'ESA et l'Agence spatiale italienne (L'Agence spatiale italienne (en italien Agenzia Spaziale Italiana ou ASI ) a été créée en 1988 pour promouvoir, coordonner et diriger les activités spatiales...) ASI.

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Source: ESA