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Posté par Redbran le Lundi 11/12/2017 à 12:00
ESPRESSO, nouvelle génération de chasseur de planètes
Installé sur le Very Large Telescope (VLT) au Chili, ce spectrographe permettra de détecter de petites exoplanètes rocheuses.

Les chasseurs d’exoplanètes disposent désormais d’un nouvel instrument de haute précision avec lequel ils espèrent découvrir rapidement de petites planètes rocheuses. Installé sur le VLT (Very Large Telescope) de l’ESO au Chili, ce spectrographe à ultra (ULTra (pour (en)« Urban Light Transport ») est un système de transport individuel de type Personal Rapid Transit (PRT), autrement...) haute résolution, baptisé ESPRESSO, a été mis au point (Graphie) par un consortium dirigé par un professeur de l’Université de Genève (UNIGE). Il a observé avec succès sa première étoile. ESPRESSO permet de mesurer de minuscules variations de la vitesse (On distingue :) des étoiles, révélatrices de la présence d’une planète. C’est la première fois qu’un instrument collecte la lumière des 4 télescopes de 8 mètres du VLT, soit l’équivalent d’un engin de 16 mètres de diamètre.


Le VLT en action © ESO

Le 27 novembre 2017, date prévue pour la première lumière, toute l’équipe d’ESPRESSO (Echelle SPectrograph for Rocky Exoplanet and Stable Spectroscopic Observations) était réunie avec les dirigeants de l’ESO pour pointer la première étoile. Ce spectrographe nouvelle génération est le successeur de HARPS (High Accuracy Radial velocity Planet (Un Planet est un site Web dynamique qui agrège le plus souvent sur une seule page, le contenu de notes, d'articles ou de billets publiés sur des blogs ou sites Web afin d'accentuer leur...) Searcher) qui était à ce jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son...) le meilleur spectrographe au monde (Le mot monde peut désigner :). Il pouvait atteindre une précision de 1m/s sur la mesure des vitesses radiales des étoiles alors qu’ESPRESSO pourra lui atteindre une précision de quelques centimètres par seconde ( Seconde est le féminin de l'adjectif second, qui vient immédiatement après le premier ou qui s'ajoute à quelque chose de nature identique. La seconde est une unité de mesure du temps. ...). «Le succès obtenu aujourd’hui est le résultat du travail de toute une équipe pendant 10 ans» explique Francesco Pepe, professeur au Département d’astronomie (L’astronomie est la science de l’observation des astres, cherchant à expliquer leur origine, leur évolution, leurs propriétés physiques et chimiques....) de la Faculté des sciences de l’UNIGE et Genève et membre de PlanetS en charge (La charge utile (payload en anglais ; la charge payante) représente ce qui est effectivement transporté par un moyen de transport donné, et qui donne lieu...) du projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a priori à l’identique, nécessitant le concours et...).

Un changement majeur pour la planétologie

«ESPRESSO n’est pas une simple évolution de nos précédent instruments (dont HARPS), poursuit le chercheur (Un chercheur (fem. chercheuse) désigne une personne dont le métier consiste à faire de la recherche. Il est difficile de bien cerner le métier de chercheur tant les domaines de recherche...). Grâce à ses plus grande précision et résolution, il marque un changement majeur dans le monde de la planétologie. Il ne sera pas surpassé pendant au moins une décennie. J’attends juste avec impatience la découverte de notre première planète rocheuse». En effet, avec une précision lui permettant de détecter des variations d’une dizaine de centimètres par seconde sur la vitesse des étoiles qui, elles, se déplacent à plusieurs dizaines de kilomètres par seconde, ESPRESSO pourra mesurer la masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un corps : l'une quantifie l'inertie du corps (la masse inerte) et l'autre la contribution du corps à la force de gravitation (la masse grave). Ces...) de planètes aussi petites que la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des...).

Dès les premières observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le...), ESPRESSO a pu acquérir des spectres d’une qualité identique à ceux de HARPS, mais avec des temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.) de pose bien inférieurs: 3600 secondes pour ESPRESSO contre 93’000 pour HARPS! Gaspare Lo Curto, le responsable des instruments de l’ESO souligne que les membres de l’équipe d’ESPRESSO, «n’ont pas seulement installé parfaitement le spectrographe mais également l’optique (L'optique est la branche de la physique qui traite de la lumière, du rayonnement électromagnétique et de ses relations avec la vision.) qui véhicule la lumière des télescopes jusqu’à l’appareil et qui est d’une grande complexité».

Bien que conçu et développé pour la chasse aux petites planètes, ESPRESSO aura d’autres applications. Il sera l’outil (Un outil est un objet finalisé utilisé par un être vivant dans le but d'augmenter son efficacité naturelle dans l'action. Cette augmentation se traduit par la simplification des actions entreprises, par une plus grande...) le plus puissant qui existe pour tester l’invariabilité des constantes de la physique (La physique (du grec φυσις, la nature) est étymologiquement la « science de la nature ». Dans un sens...) du Big Bang (Le Big Bang est l’époque dense et chaude qu’a connu l’univers il y a environ 13,7 milliards d’années, ainsi que l’ensemble des modèles cosmologiques qui la...) à nos jours. D’infimes variations ont été prédites par certaines théories mais sans être observées de manière convaincante.

ESPRESSO est le spectrographe le plus abouti en termes de technologie (Le mot technologie possède deux acceptions de fait :), mais on parle déjà de son grand frère HIRES qui devrait être installé sur le futur Extremely Large Telescope de l’ESO dont le miroir (Un miroir est un objet possédant une surface suffisamment polie pour qu'une image s'y forme par réflexion et conçu à cet effet. C'est souvent une...) mesurera 39 mètres de diamètres. On évoque déjà des découvertes de planètes rocheuses plus petites que la Terre, d’une taille équivalente à Mars, et peut-être même à la Lune (La Lune est l'unique satellite naturel de la Terre et le cinquième plus grand satellite du système solaire avec un diamètre de 3 474 km. La distance moyenne...).


L’équipe d’ESPRESSO. Le consortium à l’origine de ce projet est dirigé par le professeur Francesco Pepe, de l’UNIGE. (UNIGE)

Voir aussi notre news (NeWS est un système de fenêtrage conçu par James Gosling (qui a contribué à Java) et introduit par Sun Microsystems à la fin des années 1980 n'a pas connu...): lien

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Source: Université de Genève (UNIGE)