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Posté par Adrien le Vendredi 15/12/2017 à 00:00
Découverte du plus ancien plésiosaure au monde
Alors que les dinosaures régnaient sur la terre ferme et dans les airs, d'autres sortes de reptiles peuplaient les mers et océans. Les plésiosaures, qui se déplaçaient par « vol subaquatique », formaient le groupe le plus diversifié. Mais quand sont-ils apparus ? La découverte du plus ancien d'entre eux montre qu'ils étaient diversifiés dès le début de l'ère secondaire, au Trias. Par ailleurs, l'analyse de leurs os démontre qu'ils étaient à sang (Le sang est un tissu conjonctif liquide formé de populations cellulaires libres, dont le plasma est la substance fondamentale et est présent chez la plupart des animaux. Un humain adulte est doté...) chaud et à croissance rapide, ce qui leur a permis de se disperser mondialement et de résister à l'extinction (D'une manière générale, le mot extinction désigne une action consistant à éteindre quelque chose. Plus particulièrement on retrouve ce terme dans plusieurs...) Trias-Jurassique. Ces travaux, signés par des chercheurs des universités de Bonn (Allemagne), Osaka et Tokyo (Japon) et du laboratoire Mecadev (CNRS/Muséum national d'Histoire naturelle), sont publiés le 13 décembre 2017 dans la revue Science Advances.


Fossile complet.
© Georg Oleschinski.

Il y a 250 millions d'années, à la fin de l'ère primaire, la plus grande crise d'extinction connue à ce jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son...) a vu disparaitre 95 % des espèces marines. A la suite de cette crise, divers groupes de reptiles se sont adaptés au milieu marin. Parmi eux, les plésiosaures constituaient le groupe le plus diversifié de l'ère secondaire et l'un de ceux ayant perduré le plus longtemps, puisqu'ils ont disparu en même temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.) que les dinosaures non aviens. La plupart d'entre eux avaient une petite tête au bout d'un long cou (Le cou est la région du corps qui est située entre la tête et le reste du corps (torse ou tronc).). Avec leur corps trapu portant quatre nageoires semblables, ils avaient un mode de locomotion très efficace: une sorte de vol subaquatique proche de celui des tortues de mer (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.). Bien qu'ils soient étudiés depuis environ 300 ans, on ne connaissait encore aucun plésiosaure du Trias, première période de l'ère secondaire.

Ce n'est plus le cas depuis la découverte d'un fossile particulièrement bien conservé, réalisée en 2013 par un particulier en Westphalie (Allemagne). Une équipe de paléontologues vient d'en publier la première description formelle. Le squelette (Le squelette est une charpente animale rigide servant de support pour les muscles. Il est à la base de l'evolution des vertébrés. Celui ci leur a fourni un...) comprend une partie du crâne, la colonne vertébrale et la cage thoracique, les ceintures pectorale et pelvienne ainsi que les membres gauches. L'animal (Un animal (du latin animus, esprit, ou principe vital) est, selon la classification classique, un être vivant hétérotrophe, c’est-à-dire qu’il se nourrit de...) vivait à la fin du Trias, il y a 201 à 208 millions d'années et sa longueur (La longueur d’un objet est la distance entre ses deux extrémités les plus éloignées. Lorsque l’objet est filiforme ou en forme de lacet, sa longueur...) a pu être estimée à environ 2,3 mètres, ce qui en fait un plésiosaure d'assez petite taille.


Détail montrant la colonne vertébrale et les côtes ainsi que la ceinture pelvienne et le départ du fémur, en bas vers la droite.
© Georg Oleschinski.

Suite à une description minutieuse du fossile, il a été attribué à une nouvelle espèce baptisée Rhaeticosaurus mertensi(1), placée dans la famille des Pliosauridae (plésiosaures à cou relativement court et crâne long). Sa position dans l'arbre (Un arbre est une plante terrestre capable de se développer par elle-même en hauteur, en général au delà de sept mètres. Les arbres acquièrent une structure rigide...) des plésiosaures révèle que ce groupe s'était déjà diversifié au Trias et que plusieurs lignées ont résisté à l'extinction de masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un corps : l'une quantifie l'inertie du corps (la masse inerte) et l'autre la contribution du corps à la force de gravitation (la masse grave). Ces...) entre le Trias et le Jurassique.

De plus, les os de R. mertensi et ceux d'autres espèces de plésiosaures ont été scannés par microtomographie à rayons X afin d'accéder à leur structure interne (En France, ce nom désigne un médecin, un pharmacien ou un chirurgien-dentiste, à la fois en activité et en formation à l'hôpital ou...), et analysés par microscopie (La microscopie est l'observation d'un échantillon (placé dans une préparation microscopique plane de faible épaisseur) à...) pour étudier la composition des tissus. Ces observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens...) ont permis de déduire que le spécimen était un juvénile, âgé d'un peu plus d'un an, et que cette espèce avait une croissance rapide. Cette vitesse (On distingue :) de croissance élevée, proche de celles observées chez les mammifères et oiseaux, est retrouvée chez l'ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection d’objets (les éléments de l'ensemble), « une multitude qui peut être comprise comme un...) des plésiosaures, suggérant qu'ils étaient des animaux à sang chaud (2). Ceci est en adéquation avec leur distribution puisque les plésiosaures se sont très vite dispersés mondialement grâce à l'efficacité de leur mode de propulsion (La propulsion est le principe qui permet à un corps de se mouvoir dans son espace environnant. Elle fait appel à un propulseur qui transforme en force motrice l'énergie fournie par le milieu extérieur ou par un moteur.). Capables de réguler leur température corporelle, ils ont pu s'aventurer en pleine mer (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.) et dans les eaux plus froides, résistant sans doute ainsi à l'extinction Trias-Jurassique.


Section du fémur au microscope. La strie visible aux deux tiers de l'image marque la fin de la première année de l'animal.
© Martin Sander.

Notes:

(1) En référence à l'étage géologique du Rhétien et en hommage à son découvreur, Michael Mertens.
(2) Cela suggère aussi une stratégie reproductive différente de celle de la plupart des reptiles: au lieu de favoriser une descendance nombreuse, ces animaux concentraient l'investissement parental sur un seul jeune, comme chez les cétacés actuels.


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Source: CNRS