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Posté par Michel le Vendredi 05/01/2007 à 00:00
Les deux rovers martiens sont de plus en plus malins
Les deux petits robots d'exploration de la NASA fêtent ce mois-ci le troisième anniversaire de leur atterrissage respectif sur Mars. Spirit est arrivé le 3 janvier 2004, et Opportunity l'a suivi 21 jours plus tard. Les rovers étaient censés n'être utilisables que pendant quelques mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps arbitraire.) et ils sont toujours en pleine forme.


Opportunity au bord du cratère ( Pour le cratère d'origine volcanique, voir Cratère volcanique Pour le cratère d'origine météoritique, voir Cratère d'impact Pour le cratère formé à...) Victoria
(image de synthèse)

Les ingénieurs de la NASA (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de l'aéronautique et de l'espace ») plus connue sous son abréviation NASA, est l'agence gouvernementale...) ont élaboré un nouveau progiciel (Un progiciel est un logiciel commercial vendu par un éditeur sous forme d'un produit complet, plus ou moins clés en main. Le terme résulte de la contraction des mots produit...) de fonctionnement pour les robots, afin de leur fournir certaines compétences supplémentaires.

La première doit leur permettre de prendre des décisions intelligentes dans l'étude sur les nuages et les tornades de poussière. Les rovers sont déjà susceptibles de prendre des photographies de ces phénomènes. Ils seront désormais capables d'analyser les clichés qu'ils prendront afin d'en détecter les indices et de ne renvoyer sur Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des...) que les parties appropriées des images, économisant ainsi de la bande passante (La bande passante (angl. bandwidth) est un intervalle de fréquences pour lesquelles la réponse d'un appareil est supérieure à un minimum. Elle est généralement confondue avec la largeur de bande passante...) dans les télécommunications (Les télécommunications sont aujourd’hui définies comme la transmission à distance d’information avec des moyens électroniques. Ce terme est plus utilisé que le terme synonyme officiel...) entre Mars et la Terre.

La seconde ( Seconde est le féminin de l'adjectif second, qui vient immédiatement après le premier ou qui s'ajoute à quelque chose de nature identique. La seconde...) compétence est appelée "suivi visuel de cible". Les robots seront capables d'identifier les caractéristiques du sol lors de leurs déplacements ce qui les aidera à apprécier leur situation (En géographie, la situation est un concept spatial permettant la localisation relative d'un espace par rapport à son environnement proche ou non. Il inscrit un lieu dans un...) par rapport au terrain. Ils pourront ainsi manœuvrer autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre Accipiter, soit constituent les 5 genres Erythrotriorchis,...) des obstacles beaucoup plus rapidement.

La troisième permettra aux rovers de décider de façon autonome du choix des cibles scientifiques. Au lieu d'attendre des commandes en provenance de la Terre, ils pourront analyser leurs environnements locaux et choisir d'eux-mêmes les emplacements à étudier présentant le plus d'intérêt scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les méthodes...).

Ces nouvelles améliorations devraient accélérer la vitesse (On distingue :) de déplacement ( En géométrie, un déplacement est une similitude qui conserve les distances et les angles orientés. En psychanalyse, le déplacement est mécanisme de défense déplaçant la valeur, et finalement le sens En...) des robots, et augmenter ainsi le nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre grammatical ».) de sites visités et analysés sur Mars.

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Illustration: NASA/JPL/Cornell