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Posté par Michel le Vendredi 14/12/2007 à 00:00
Deux halos stellaires pour la Voie Lactée, tournant en sens inverse
La Voie Lactée, notre galaxie, peut encore nous surprendre. Elle ne possède pas seulement un halo d’étoiles, comme les astronomes le pensaient jusqu’alors, mais deux. Cette découverte remet en question certaines théories concernant sa formation.

C’est alors qu’ils analysaient la teneur en métal et le mouvement de 20 000 étoiles de la Voie Lactée, observées par l’étude Digital Sky Survey, que Daniela Carollo de l'observatoire de Turin (Turin (Türìn en piémontais - Torino en italien) est une ville, chef-lieu de la province de même nom et capitale du Piémont en Italie.) et ses collègues ont fait leur découverte. Ils ont constaté que le halo pouvait être partagé en deux régions distinctes, tournant dans des sens (SENS (Strategies for Engineered Negligible Senescence) est un projet scientifique qui a pour but l'extension radicale de l'espérance de vie humaine. Par une...) opposés, et contenant des étoiles de composition chimique différente.


La Voie Lactée semble posséder deux halos stellaires différents
entourant son disque (Le mot disque est employé, aussi bien en géométrie que dans la vie courante, pour désigner une forme ronde et régulière, à l'image d'un palet — discus en latin.) principal, et chacun tourne dans un sens différent

L'équipe a constaté que le halo interne (En France, ce nom désigne un médecin, un pharmacien ou un chirurgien-dentiste, à la fois en activité et en formation à l'hôpital ou en cabinet pendant une durée variable selon le...) était aplati et s’étendait à l'extérieur sur environ 4,6 x 10^17 kilomètres à partir du centre galactique, et tournait à 20 kilomètres par seconde ( Seconde est le féminin de l'adjectif second, qui vient immédiatement après le premier ou qui s'ajoute à quelque chose de nature identique. La seconde est une unité de mesure du temps. La...), dans le même sens que le soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la classification astronomique, c'est une étoile de type naine jaune, et composée...) autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre Accipiter, soit constituent les 5...) du centre galactique. Le halo externe est sphérique, s'étire à plus de 6,0 x 10^17 kilomètres et tourne dans le sens opposé à environ 70 kilomètres par seconde.

Il peut sembler étrange que personne n'ait remarqué ceci dans le passé, mais D. Carollo précise que si des astronomes ont bien trouvé quelques étoiles qui semblaient se déplacer dans le « mauvais sens », il n’avaient pas à leur disposition suffisamment de données pour conclure que le halo était divisé en deux.

Une histoire complexe

En analysant le spectre de la lumière émise par les étoiles, l'équipe a également calculé que les étoiles du halo interne contiennent trois fois plus d’atomes (Un atome (du grec ατομος, atomos, « que l'on ne peut diviser ») est la plus petite partie d'un corps simple pouvant se combiner chimiquement avec une...) lourds que celles de halo externe, ce qui soulève des questions sur les époques auxquelles les deux halos se sont formés.

Les astronomes savent que les atomes légers se sont formés relativement peu de temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.) après le Big Bang (Le Big Bang est l’époque dense et chaude qu’a connu l’univers il y a environ 13,7 milliards d’années, ainsi que l’ensemble des modèles cosmologiques qui la décrivent, sans que cela...), alors que des atomes lourds sont nés plus tard dans les étoiles massives. Ceci confirmerait certaines suppositions selon lesquelles la galaxie (Une galaxie est, en cosmologie, un assemblage d'étoiles, de gaz, de poussières et de matière noire et contenant parfois un trou noir supermassif en son centre.) pourrait ne pas avoir été formée en une seule étape, comme les astronomes le pensaient dans le passé. "Les deux halos semblent avoir été formés à différentes époques par des mécanismes différents", indique F. Carollo.

D’autres modèles de la formation de la galaxie, plus récents, pourraient également être contredits. Ceux-ci spéculent que le halo s’est formé étapes par étapes, alors que des groupes de mini (MINI est une marque automobile de BMW Group. L'ancien modèle Mini était construit par MG Rover.) halos apparaissaient, explique D. Carollo. "Mais ces modèles ne peuvent pas expliquer pourquoi un des halos est aplati, alors que l'autre est sphérique. Cette découverte met à mal tous nos modèles actuels de formation de la galaxie."

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Source: New Scientist Space
Illustration: SDSS-II/Masashi Chiba/Tohoku University