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Posté par Michel le Lundi 24/12/2007 à 00:00
Un astéroïde va frôler et pourrait même percuter Mars en janvier
Un astéroïde, récemment découvert alors qu’il passait à proximité de la Terre en novembre dernier, fait désormais route pour un passage à une très courte distance de la planète Mars en janvier 2008. Il existe une petite chance qu'il percute cette planète. La probabilité d'une collision (Une collision est un choc direct entre deux objets. Un tel impact transmet une partie de l'énergie et de l'impulsion de l'un des corps au second.) n’est que de 1 sur 75, mais s'il se produit, l'impact surviendrait le 30 janvier 2008 aux environs de 10h55 UT.


La position actuelle de l'astéroïde 2007 WD5, son orbite en bleu (Bleu (de l'ancien haut-allemand « blao » = brillant) est une des trois couleurs primaires. Sa longueur d'onde est comprise approximativement entre 446 et 520 nm. Elle...)

L'astéroïde 2007 WD5 a été découvert le 20 novembre 2007 par le programme de surveillance Catalina Sky Survey grâce au télescope de 1,5 mètre du Mt Lemmon, près de Tucson en Arizona. L'objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans un espace à trois dimensions, qui a...) était alors déjà passé à moins de 7,5 millions de kilomètres de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des...) le 1er novembre. En se basant sur sa magnitude, la taille de l'astéroïde est estimée à 50 mètres de large. Il est actuellement déjà à mi-chemin entre la Terre et Mars. Il approchera de Mars du côté diurne de la planète, et sera très difficilement observable (Dans le formalisme de la mécanique quantique, une opération de mesure (c'est-à-dire obtenir la valeur ou un intervalle de valeurs d'un paramètre...) par les vaisseaux spatiaux actuellement à la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est souvent abusivement confondu avec sa...) ou en orbite autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent...) de la planète rouge (La couleur rouge répond à différentes définitions, selon le système chromatique dont on fait usage.).

La meilleure estimation actuelle prévoit que l'astéroïde manquera Mars de quelque 50 000 kilomètres, mais cette distance est hautement incertaine parce que la trajectoire (La trajectoire est la ligne décrite par n'importe quel point d'un objet en mouvement, et notamment par son centre de gravité.) de l'astéroïde n'est pas connue avec une précision suffisante. La région d'incertitude lors de la rencontre avec Mars s'étale actuellement sur un million (Un million (1 000 000) est l'entier naturel qui suit neuf cent quatre-vingt-dix-neuf mille neuf cent quatre-vingt-dix-neuf (999 999) et qui précède un million un...) de kilomètres, le long d’un ellipsoïde très étroit de seulement 1200 kilomètres de large, mais celui-ci croise Mars. La zone de l'impact éventuel sur la surface de Mars est d'approximativement 800 kilomètres de large, et passe à travers l'équateur du sud-ouest (Le sud-ouest est la direction à mi-chemin entre les points cardinaux sud et ouest. Le sud-ouest est opposé au nord-est.) vers le nord-est (Le nord-est est la direction à mi-chemin entre les points cardinaux nord et est. Le nord-est est opposé au sud-ouest.), le traversant à la longitude (La longitude est une valeur angulaire, expression du positionnement est-ouest d'un point sur Terre (ou sur une autre planète).) d’environ 30 degrés Ouest (L’ouest est un point cardinal, opposé à l'est. C'est la direction vers laquelle se couche le Soleil à l'équinoxe, le couchant (ou ponant).). Le robot (Un robot est un dispositif mécatronique (alliant mécanique, électronique et informatique) accomplissant automatiquement soit des tâches qui sont généralement dangereuses, pénibles, répétitives ou...) Opportunity (Opportunity est le deuxième rover (ou astromobile) de la mission Mars Exploration Rover de la NASA. Il a atterri sur la planète Mars le 25 janvier 2004 (05:05 UTC) dans la région équatoriale de Terra...) de la NASA (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de l'aéronautique et de l'espace ») plus connue sous son...) est proche de la limite sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) de cette zone potentielle d'impact mais est nettement en dehors toutefois.

Comme l’astéroïde s’éloigne de plus en plus de la Terre, il devient de plus en plus difficile de l’observer, ceci d’autant plus que la lune (La Lune est l'unique satellite naturel de la Terre et le cinquième plus grand satellite du système solaire avec un diamètre de 3 474 km. La distance moyenne séparant la Terre de la Lune est de 384 400 km (soit un...) croissante s'approche de la même partie du ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.). Il devrait cependant redevenir observable en janvier où de nouvelles mesures conduiront à une amélioration sensible de la précision du calcul de son orbite. La probabilité d’un impact avec Mars sera alors affinée.


Région d'incertitude pour 2007 WD5 lors de la rencontre avec Mars (points blancs).
La fine ligne blanche est l'orbite de Mars.
La ligne bleue montre le mouvement du centre de la région d'incertitude,
qui est la position la plus probable de l'astéroïde

Si l'astéroïde est effectivement sur une trajectoire de collision, il frapperait Mars avec une vitesse (On distingue :) d'environ 13,5 km/s, et produirait une explosion (Une explosion est la transformation rapide d'une matière en une autre matière ayant un volume plus grand, généralement sous forme de gaz....) équivalente à 3 mégatonnes de TNT. On ne peut que spéculer sur les effets d'un tel impact, mais il semble raisonnable de s’attendre à un cratère de presque un kilomètre de diamètre et à une quantité significative de poussières soulevées dans l'atmosphère.

Un tel impact ne serait pas sans précédent: 21 fragments de la comète Shoemaker-Levy ont percuté Jupiter en Juillet 1994. Si l’événement avait été prévu avec certitude presque un an auparavant, l’impact de 2007 WD5 avec Mars est loin d’être aussi certain. Dans l'éventualité (plus probable) que l'astéroïde rate (La rate (en grec ancien σπλήν (splēn), en latin lien, d'où les adjectifs splénique et liénal) est un organe fragile, profond, situé dans l'hypochondre gauche en regard de la 10e...) Mars, il pourrait revenir dans le voisinage (La notion de voisinage correspond à une approche axiomatique équivalente à celle de la topologie. La topologie traite plus naturellement les notions globales comme la continuité qui s'entend ici...) de la Terre dans quelques années ou quelques décennies, mais le programme de surveillance des risques montre qu'il ne présente aucune menace pour notre planète.

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Source et illustrations: NASA/JPL Near-Earth Object Program Office