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Posté par Michel le Mardi 02/02/2010 à 00:00
La fusion nucléaire en vue ?
De récentes expériences au National Ignition Facility à Livermore en Californie ont permis aux chercheurs de se rapprocher un peu plus de l'allumage de la fusion par inertie, une stratégie pour chauffer et comprimer un combustible qui pourrait donner un jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les...) aux chercheurs la maîtrise de l'intense énergie de la fusion (En physique et en métallurgie, la fusion est le passage d'un corps de l'état solide vers l'état liquide. Pour un corps pur, c’est-à-dire pour une substance constituée de...) nucléaire.

Ce type de fusion se produit naturellement au coeur des étoiles mais les scientifiques doivent encore la maîtriser en laboratoire. Siegfrid Glenzer et ses collègues ont prouvé que les conditions nécessaires à l'allumage (Pour s'enflammer, le mélange air-essence, un gaz contenu dans le cylindre doit subir une élévation de température permettant de porter une partie de sa masse...) d'une telle fusion pouvaient en fait être réalisée dans leur laboratoire. Les chercheurs ont dirigé 192 rayons laser (Un laser est un appareil émettant de la lumière (rayonnement électromagnétique) amplifiée par émission stimulée. Le terme laser provient de l'acronyme...) intenses sur une petite capsule d'une taille suffisante pour contenir un mélange de deutérium et de tritium (Le tritium (T ou 3H) est - comme le deutérium - l'un des isotopes de l'hydrogène. Il possède 1 proton et 2 neutrons. Il a été mis en évidence en 1934, par Ernest Rutherford, dans la réaction nucléaire...) dont l'implosion (L'implosion est l'inverse de l'explosion. Elle se produit lorsque la pression externe à un objet est plus grande que celle à...) peut déclencher selon les chercheurs l'apparition d'un plasma ( En physique, le plasma décrit un état de la matière constitué de particules chargées (d'ions et d'électrons). Le plasma quark-gluon est un plasma qui...) en fusion et la production d'une énergie utilisable. Glenzer et ses collègues ont chauffé cette capsule à 3,3 million (Un million (1 000 000) est l'entier naturel qui suit neuf cent quatre-vingt-dix-neuf mille neuf cent quatre-vingt-dix-neuf (999 999) et qui précède un...) de Kelvin (Le kelvin (symbole K, du nom de Lord Kelvin) est l'unité SI de température thermodynamique. Par convention, les noms d'unité sont des noms communs et s'écrivent en minuscule (« kelvin » et non...) et pu ainsi ouvrir la voie à la prochaine étape: l'allumage et l'implosion d'une capsule remplie de combustible (Un combustible est une matière qui, en présence d'oxygène et d'énergie, peut se combiner à l'oxygène (qui sert de comburant) dans une réaction...).

Dans un autre article de Science, des chercheurs montrent comment certaines particules chargées peuvent servir à caractériser et à mesurer les états présents dans l'une de ces capsules super chauffées et implosant. Chikang Li, du Massachusetts Institute of Technology à Cambridge, et ses collègues ont utilisé une combinaison (Une combinaison peut être :) de techniques, telles que la radiographie (La radiographie est l'ensemble des techniques permettant de réaliser des clichés à l'aide de rayons X des structures internes d'un patient ou d'un composant mécanique...) à protons monoénergétiques et la spectroscopie de particules chargées pour sonder l'implosion de capsules d'or ainsi que l'énergie qui est renvoyée sous forme de rayons X.

Ces nouveaux travaux démontrent non seulement la faisabilité d'un processus de fusion contrôlable en laboratoire mais décrochent aussi un record pour les températures et les énergies utilisées, ce qui pourrait servir à modéliser certains processus astrophysiques d'extrêmes énergies qui ont lieu dans notre univers (L'Univers est l'ensemble de tout ce qui existe et les lois qui le régissent.).

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Source: Science, AAAS & EurekAlert