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Posté par Michel le Dimanche 16/10/2011 à 12:00
Un atelier de fabrication de pigments d'il y a 100 000 ans
Comment les hommes préhistoriques fabriquaient-ils leurs pigments ? Une collaboration internationale, impliquant notamment des chercheurs du CNRS et de l'Université Bordeaux 1 (1), en collaboration avec le Centre de recherche et de restauration des musées de France (2), vient d'apporter, pour la première fois, des renseignements sur les recettes et les techniques élaborées par les artisans, il y a 100 000 ans, soit 60 000 avant les peintures de la grotte de Chauvet. Cette reconstitution a été possible grâce à l'analyse de restes de peinture préservés dans des grands coquillages et sur des outils datant d'il y a 100 000 ans, découverts dans la grotte de Blombos en Afrique (D’une superficie de 30 221 532 km2 en incluant les îles, l’Afrique est un continent couvrant 6 % de la surface terrestre et 20,3 % de la surface des terres émergées. Avec une population de...) du Sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.). Il s'agit du plus ancien témoignage d'une production et d'une conservation de matières colorantes. Ces travaux révèlent une complexité comportementale et des capacités de planification (La planification est la programmation d'actions et d'opérations à mener) insoupçonnées jusqu'à présent. Ils sont publiés le 14 octobre dans Science.

Les pigments rouges, jaunes et noirs, le plus souvent constitués d'oxydes de fer (Le fer est un élément chimique, de symbole Fe et de numéro atomique 26. C'est le métal de transition et le matériau...), ont été utilisés par l'homme (Un homme est un individu de sexe masculin adulte de l'espèce appelée Homme moderne (Homo sapiens) ou plus simplement « Homme ». Par distinction, l'homme prépubère est appelé un...) préhistorique en Afrique et en Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un continent à part entière, mais aussi comme...) depuis au moins 200 000 ans. Jusqu'à présent, la préparation et le stockage des pigments avant le Paléolithique supérieur (40 000-10 000 ans) étaient méconnus. En 2008, deux ensembles d'outils et de fragments de matière colorante ont été découverts à la grotte de Blombos (3), en Afrique du Sud, dans des niveaux âgés de 100 000 ans. Le premier se compose d'un grand coquillage, plus précisément une coquille d'ormeau, recouvert d'une matière colorante rouge (La couleur rouge répond à différentes définitions, selon le système chromatique dont on fait usage.) de 5 mm d'épaisseur et contenant également un fragment de matière colorante utilisé ainsi qu'un éclat de quartzite (roche constituée de cristaux de quartz). Un galet (Un galet est un fragment de roche à l’aspect arrondi, lisse.), portant des traces de percussion, préservait le contenu de ce coquillage. Ce premier ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection d’objets (les éléments de l'ensemble), « une multitude qui peut être comprise comme un...) comprend également une plaquette de quartzite et des éclats de quartz qui comportent des résidus de pigment et des traces d'utilisation comme meules et broyeurs. Enfin, un os allongé, sans doute employé pour mélanger ou appliquer le pigment, une omoplate de phoque (La famille des phocidés (Phocidae) est celle des vrais phoques et des éléphants de mer (phoques sans oreilles), soit 18 espèces actuellement vivantes, de la classe des mammifères. Cette famille a été...) et une vertèbre d'herbivore (Un herbivore est, dans le domaine de la zoologie, un animal (mammifère, insecte, poisson, etc. ) qui se nourrit exclusivement ou presque de plantes vivantes et...) accompagnaient cet ensemble. Le second ensemble est constitué d'un ormeau recouvert également en son fond d'une couche de pigment. Il contient aussi un petit bloc de quartzite taillé, enduit de pigment, ainsi qu'un fragment de minéral rouge portant des traces d'abrasion et de taille.

En étudiant de manière approfondie les fragments de colorants ainsi que les résidus présents sur les outils et dans les coquillages mis au jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le...), les chercheurs sont parvenus à reconstituer la recette mise en œuvre par les hommes préhistoriques pour fabriquer leur pigment. Ils ont notamment mis en évidence l'utilisation délibérée de trois types de roches riches en deux minéraux, l'hématite et la goethite (4), des oxydes de fer parmi les plus répandus. Les artisans de l'époque ont produit une poudre (La poudre est un état fractionné de la matière. Il s'agit d'un solide présent sous forme de petits morceaux, en général de...) colorante soit en débitant puis en broyant ces roches, soit en les abrasant contre des meules en quartzite. La découverte de fragments d'os spongieux suggère que la moelle osseuse (La moelle osseuse est tissu situé au centre des os. Il y en a deux formes: la moelle jaune (tissu adipeux) qui prend le nom de moelle grise en vieillissant et la moelle...) devait être utilisée comme liant (Un liant est un produit liquide qui agglomère des particules solides sous forme de poudre. Dans le domaine de la peinture, il permet au pigment d'une peinture de coller sur le support, il est alors...). De plus, la présence d'une trace (TRACES (TRAde Control and Expert System) est un réseau vétérinaire sanitaire de certification et de notification basé sur internet sous la responsabilité de la Commission européenne dans le...) circulaire, formée après séchage des pigments sur la paroi du coquillage le mieux conservé, révèle que le mélange colorant (Un colorant est une substance utilisée pour apporter une couleur à un objet à teinter.) était liquide (La phase liquide est un état de la matière. Sous cette forme, la matière est facilement déformable mais difficilement compressible.). Enfin, les coquillages ont été utilisés en tant que contenants à plusieurs reprises pour mélanger et stocker du pigment.


Ormeau appartenant à l'espèce Haliotis midae et galet protégeant son contenu au moment de leur découverte dans les couches archéologiques de la grotte de Blombos (Afrique du Sud) datées à 100 000 ans (à gauche) ; coquillage après étude des restes de pigment (à droite).
© d'Errico/Pedersen/Henshilwood


Ormeaux utilisés comme contenants, fragments d'hématite et outils pour la préparation des pigments découverts à la grotte de Blombos (Afrique du Sud) dans des couches archéologiques datées de 100 000 ans.
© d'Errico/Pedersen/Henshilwood

Cet atelier constitue le plus ancien témoignage d'une production et d'une conservation de matières colorantes. Sa découverte permet d'enrichir considérablement nos connaissances dans ce domaine. La complexité des techniques mises en œuvre implique des capacités cognitives permettant la planification et l'exécution de tâches complexes, comme la combinaison (Une combinaison peut être :) de matières premières de différentes natures et origines, l'utilisation du feu (Le feu est la production d'une flamme par une réaction chimique exothermique d'oxydation appelée combustion.) pour faciliter l'extraction de moelle osseuse, l'emploi de coquillages en tant que récipients ou palettes de couleur (La couleur est la perception subjective qu'a l'œil d'une ou plusieurs fréquences d'ondes lumineuses, avec une (ou des) amplitude(s) donnée(s).). Les artisans disposaient déjà, il y a 100 000 ans, d'un savoir-faire concernant les propriétés colorantes de différents minéraux, notamment les oxydes de fer.

A quoi servaient ces pâtes colorantes ? L'absence de résine, de gomme ou de cire (Chimiquement, la cire est un ester de l'éthylène glycol et de deux acides gras ou un monoester d'acide gras et d'alcool à longues chaines. ...) semble écarter l'hypothèse de leur emploi en tant qu'adhésifs pour l'emmanchement d'outils. Le coloriage d'une matière (pierre, peau (La peau est un organe composé de plusieurs couches de tissus. Elle joue, entre autres, le rôle d'enveloppe protectrice du corps.), corps humain), la conservation ou protection de certains matériaux (tannage des peaux, protection du corps contre le Soleil…), la consommation en tant que médicament ou complément alimentaire, la production de représentations abstraites ou figuratives, figurent parmi les quatre hypothèses d'utilisation les plus plausibles.


Notes:

(1) Unité « De la Préhistoire à l'Actuel: Culture (La définition que donne l'UNESCO de la culture est la suivante [1] :), Environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et artificiels au sein duquel se déroule la vie humaine....) et Anthropologie » (CNRS / Université Bordeaux 1 / ministère de la Culture (La Culture est une civilisation pan-galactique inventée par Iain M. Banks au travers de ses romans et nouvelles de science-fiction. Décrite avec...) et de la Communication). Ces recherches ont bénéficié du soutien d'une bourse ERC.

(2) Laboratoire du Centre de recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances...) et de restauration des musées de France (CNRS / ministère de la Culture et de la Communication)

(3) Ce site archéologique était déjà connu pour la découverte des gravures abstraites et des parures en coquillage parmi les plus anciennes répertoriées au monde (Le mot monde peut désigner :), datant respectivement de 90-75 000 et de 75 000 ans.

(4) L'hématite est un oxyde (Un oxyde est un composé de l'oxygène avec un élément moins électronégatif, c'est-à-dire tous sauf le fluor. Oxyde désigne également l'ion oxyde O2-.) de fer de formule Fe2O3 ; la goethite un oxyde de fer hydraté de formule FeO2H.


Référence:

A 100,000 Year Old Ochre Processing Workshop at Blombos Cave ( Une cave (architecture) est une pièce en sous-sol servant de lieu de stockage Une cave à vin est utilisée pour entreposer des bouteilles de vin Cave est une commune italienne de la province de Rome ...), South Africa. Christopher S. Henshilwood, Francesco d'Errico, Karen L. van Niekerk, Yvan Coquinot, Zenobia Jacobs, Stein-Erik Lauritzen, Michel Menu, Renata García-Moreno. Science. 13 octobre 2011.


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Source: CNRS