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Posté par Michel le Samedi 24/12/2011 à 12:00
Une chauve-souris démêle les mécanismes de la spéciation
Plus de 150 ans après la publication de L'origine des espèces par Charles Darwin, les biologistes ne comprennent toujours pas vraiment le processus par lequel les espèces se séparent les unes des autres. En étudiant, en Birmanie et en Thaïlande, deux populations distinctes de chauves-souris bourdon qui sont en train (Un train est un véhicule guidé circulant sur des rails. Un train est composé de plusieurs voitures (pour transporter des personnes) et/ou de plusieurs wagons (pour transporter des marchandises), et...) de diverger, une équipe internationale à laquelle participe un chercheur (Un chercheur (fem. chercheuse) désigne une personne dont le métier consiste à faire de la recherche. Il est difficile de bien cerner le métier de chercheur tant les domaines de...) de l'unité Ecosystèmes, biodiversité (La biodiversité est la diversité naturelle des organismes vivants. Elle s'apprécie en considérant la diversité des écosystèmes, des espèces, des populations et celle des...), évolution - Ecobio (CNRS/Université de Rennes-1) a pu démêler certains des mécanismes de la spéciation. Son étude a été publiée dans Nature Communications.


La chauve-souris bourdon est le plus petit mammifère du monde (Le mot monde peut désigner :) © Iain Mackie

Les biologistes estiment que la manière dont les animaux perçoivent leur environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et artificiels au sein duquel se déroule la vie humaine. Avec les enjeux écologiques actuels, le terme environnement tend...) et interagissent avec lui, ce que les spécialistes appellent l'écologie sensorielle, joue (La joue est la partie du visage qui recouvre la cavité buccale, fermée par les mâchoires. On appelle aussi joue le muscle qui sert principalement à ouvrir et fermer la bouche et...) un rôle majeur dans les processus de spéciation. En effet, si, au sein (Le sein (du latin sinus, « courbure, sinuosité, pli ») ou la poitrine dans son ensemble, constitue la région ventrale supérieure du torse d'un animal, et en particulier...) d'une même espèce (Dans les sciences du vivant, l’espèce (du latin species, « type » ou « apparence ») est le taxon de base de la systématique. L'espèce est...), les signaux qu'envoie une population sont modifiés et ne sont plus reconnus par une autre population, ces deux groupes ne se mélangeront plus. Cependant, même dans les exemples les mieux connus de spéciation entraînée par l'écologie sensorielle, les scientifiques ne savent pas bien si les changements de ces signaux sont la cause ou la conséquence de la réduction des échanges génétiques entre les populations. Ce flou est essentiellement dû au fait que, dans ces recherches, on adopte en général une approche rétrospective, une fois que la spéciation a eu lieu. L'idéal (En mathématiques, un idéal est une structure algébrique définie dans un anneau. Les idéaux généralisent de façon féconde l'étude de la divisibilité pour les...) serait donc de prendre une spéciation en cours de route (Le mot « route » dérive du latin (via) rupta, littéralement « voie brisée », c'est-à-dire creusée dans la roche, pour ouvrir le chemin.) et de voir comment les composantes écologiques, comportementales et génétiques interagissent pour que deux populations d'une même espèce finissent par former deux espèces différentes, incapables de se reproduire entre elles.

C'est cette approche originale qu'ont adoptée les auteurs de l'étude, en suivant deux populations du plus petit mammifère du monde, la chauve-souris bourdon. Les chauves-souris sont d'excellents modèles pour ce genre d'études en raison de l'importance qu'occupe, dans leur vie (La vie est le nom donné :), leur système d'écholocation qui leur permet de s'orienter, de communiquer et de trouver de la nourriture. Les deux populations de cette espèce asiatique, l'une en Birmanie, l'autre en Thaïlande, sont isolées l'une de l'autre et montrent des différences non pas dans leur morphologie mais dans la fréquence (En physique, la fréquence désigne en général la mesure du nombre de fois qu'un phénomène périodique se reproduit par unité de temps. Ainsi lorsqu'on...) des ultrasons qu'elles envoient. En étudiant aussi bien les facteurs écologiques que génétiques, les chercheurs se sont aperçus que le processus de spéciation entre ces deux populations avait commencé il y a 400 000 ans. En focalisant leur attention sur les colonies qui forment la population thaïlandaise, ils ont montré que, plus que la divergence dans le mode d'écholocation, c'était avant tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) la séparation (D'une manière générale, le mot séparation désigne une action consistant à séparer quelque chose ou son résultat. Plus particulièrement il est employé dans...) géographique qui était le moteur (Un moteur (du latin mōtor : « celui qui remue ») est un dispositif qui déplace de la matière en apportant de la puissance. Il effectue ce...) de ce processus, en restreignant les échanges de gènes.


Référence: The evolution of sensory divergence in the context of limited gene flow in the bumblebee bat, Nature Communications, Sébastien J. Puechmaille, Meriadeg Ar Gouilh, Piyathip Piyapan, Medhi Yokubol, Khin Mie Mie, Paul J. Bates, Chutamas Satasook, Tin Nwe, Si Si Hla Bu, Iain J. Mackie, Eric J. Petit & Emma C. Teeling.

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Source: CNRS-INEE