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Posté par Publication le Vendredi 18/07/2014 à 12:00
Recherche de la vie extra-terrestre par la Nasa
De nombreux scientifiques pensent que nous ne sommes pas seuls dans l'Univers. Il est probable, disent-ils, que la vie ait pu apparaître au moins sur une partie des milliards de planètes réputées exister dans notre galaxie comme c'est le cas sur notre planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa gravité la...). Cette question de base sur notre place dans l'Univers (L'Univers est l'ensemble de tout ce qui existe et les lois qui le régissent.) peut être répondu par des études scientifiques. Quelles sont les prochaines étapes pour rechercher la vie (La vie est le nom donné :) ailleurs ?


Illustration: NASA

Les experts de la NASA et de ses institutions partenaires ont abordé cette question le 14 Juillet, lors d'une conférence publique tenue au siège de la NASA à Washington. Ils ont décrit la feuille (La feuille est l'organe spécialisé dans la photosynthèse chez les végétaux supérieurs. Elle est insérée sur les tiges des plantes au niveau des nœuds. À l'aisselle de la feuille se trouve un...) de route (Le mot « route » dérive du latin (via) rupta, littéralement « voie brisée », c'est-à-dire creusée dans la roche, pour ouvrir le chemin.) de la NASA à la recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances...) de la vie dans l'Univers, une exploration (L'exploration est le fait de chercher avec l'intention de découvrir quelque chose d'inconnu.) continue qui implique un certain nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre grammatical ».) de télescopes actuels et futurs (Futurs est une collection de science-fiction des Éditions de l'Aurore.).

"Dans un avenir proche, les scientifiques seront en mesure d'indiquer qu'une étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une énorme boule de plasma comme le Soleil, qui est l'étoile la plus proche de la Terre.) a en orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps autour d'un autre corps sous l'effet de la gravitation.) une planète comme la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la...)", explique Sara Seager, professeur de science (La science (latin scientia, « connaissance ») est, d'après le dictionnaire Le Robert, « Ce que l'on sait pour l'avoir appris, ce que l'on tient pour...) planétaire (Un planétaire désigne un ensemble mécanique mobile, figurant le système solaire (le Soleil et ses planètes) en tout ou partie....) et de physique (La physique (du grec φυσις, la nature) est étymologiquement la « science de la nature ». Dans un sens général et ancien, la physique...) au Massachusetts Institute of Technology à Cambridge. "Les astronomes pensent qu'il est très probable que toutes les étoiles uniques dans notre galaxie (Une galaxie est, en cosmologie, un assemblage d'étoiles, de gaz, de poussières et de matière noire et contenant parfois un trou noir...), la Voie Lactée (La Voie lactée (appelée aussi « notre galaxie », ou parfois simplement « la Galaxie », avec une majuscule) est le nom de la galaxie dans laquelle se situent le Système solaire (dont...), possèdent au moins une planète en orbite."

La quête de la NASA pour étudier les systèmes planétaires autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre Accipiter, soit constituent les 5 genres...) d'autres étoiles a commencé avec les observatoires au sol, puis avec des ressources spatiales comme le télescope spatial Hubble (Le télescope spatial Hubble (en anglais, Hubble Space Telescope ou HST) est un télescope en orbite à environ 600 kilomètres d'altitude, il effectue un tour complet de la Terre toutes les 100...), le télescope spatial Spitzer, et le télescope spatial Kepler. Les télescopes d'aujourd'hui peuvent étudier de nombreuses étoiles et observer si elles ont une ou plusieurs planètes en orbite. De même, ils peuvent déterminer si les planètes sont à la bonne distance de l'étoile pour conserver de l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) liquide (La phase liquide est un état de la matière. Sous cette forme, la matière est facilement déformable mais difficilement compressible.), l'ingrédient clé de la vie telle que nous la connaissons.


En vert la zone habitable (En astronomie, une zone habitable (ZH) est une région de l'espace où les conditions sont favorables à l'apparition de la vie. Il y a deux types de...). Illustration: NASA


En vert la zone habitable. Illustration: NASA

La feuille de route de la NASA se poursuivra avec le lancement du Transiting Exoplanet Survey Satellite (Satellite peut faire référence à :) (TESS) en 2017, petit télescope spatial destiné à la recherche d'exoplanètes, développé par le Massachusetts Institute of Technology, et destiné à détecter les planètes telluriques qui gravitent dans la zone habitable autour des étoiles proches de la Terre. Le télescope spatial James Webb (Webb Telescope) doit succéder en 2018 au télescope spatial Hubble pour l'observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et...) dans l'infrarouge (Le rayonnement infrarouge (IR) est un rayonnement électromagnétique d'une longueur d'onde supérieure à celle de la lumière visible mais plus courte que celle des...). De même, peut-être le grand projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a priori à l’identique, nécessitant le concours et l’intégration d’une grande diversité...) du début de la prochaine décennie (Une décennie est égale à dix ans. Le terme dérive des mots latins de decem « dix » et annus « année.), le télescope spatial infrarouge (WFIRST-AFTA) équipé d'un miroir (Un miroir est un objet possédant une surface suffisamment polie pour qu'une image s'y forme par réflexion et conçu à cet effet. C'est souvent une couche métallique fine, qui, pour...) primaire de 2,4 mètres et de deux instruments, comprenant des imageurs, spectrographe et coronographe, qui observent dans le proche infrarouge (jusqu'à 2 microns).


Télescope James-Webb. Ilustration: NASA

Ces télescopes à venir découvriront et caractériseront de multitudes de nouvelles exoplanètes permettant ainsi d'élargir notre connaissance sur la diversité de leur composition et de leur atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :). Les télescopes Webb et WFIRST-AFTA étendront les recherches sur les océans (Océans stylisé Ωcéans est un documentaire français réalisé par Jacques Perrin et Jacques Cluzaud dont le tournage a commencé en 2004 et produit en 2009.), les vapeurs d'eau atmosphérique, de la vie comme le dioxyde de carbone (Le dioxyde de carbone (appelé parfois, de façon impropre « gaz carbonique ») est un composé chimique composé d'un atome de carbone et de deux atomes d'oxygène et dont la...) et autres produits chimiques dans l'atmosphère, des planètes proches qui sont semblables à la Terre en taille et en masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un corps : l'une quantifie l'inertie du corps (la masse inerte) et l'autre la contribution du corps à la force de...), une étape clé dans la recherche de la vie.


Programme WFIRST-AFTA. Illustration: NASA

"Cette technologie (Le mot technologie possède deux acceptions de fait :) pour explorer les exoplanètes est maintenant disponible", a déclaré John Grunsfeld, astronaute (Un astronaute est le nom donné à une personne qui voyage ou ayant voyagé dans l'espace. Le terme désigne généralement un professionnel, pilote ou passager d'un...) et administrateur associé de la Direction des missions scientifiques de la NASA à Washington. "Avec le télescope spatial (Un télescope spatial est un télescope placé au delà de l'atmosphère. Le télescope spatial présente l'avantage par rapport...) James Webb les prochaines avancées se produiront très rapidement. Ce ne sont pas des rêves, c'est ce que nous faisons à la NASA."


Recherche par spectrographie des caractéristiques de l'atmosphère d'une exo-planète. Illutration: NASA

Depuis son lancement en 2009, Kepler a radicalement changé ce que nous savions sur les exoplanètes, il a trouvé la plupart des 5.000 exoplanètes potentielles, dont plus de 1700 ont été confirmées. Les observations de Kepler ont conduit à des estimations de milliards de planètes dans notre galaxie. Kepler a également trouvé la première planète de la taille de la Terre en orbite autour d'une étoile dans la zone habitable, la région où l'eau liquide peut être présente sur la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est souvent abusivement confondu avec sa...).


Nouvelles missions K2 pour Kepler. Illustration NASA


Nouvelles missions K2 pour Kepler. Illustration NASA

"Ce que nous ne savions pas il y a cinq ans, c'est que peut-être 10 à 20 pour cent des étoiles autour de nous ont des planètes telles que la Terre, et situées dans la zone habitable", explique Matt Mountain, directeur scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les...) au Space Telescope Science Institute à Baltimore. "La découverte qui va changer le monde (Le mot monde peut désigner :) à jamais est à notre portée.

Cette décennie a vu la découverte de plus en plus de supers terres, qui sont des planètes rocheuses plus grandes que la Terre. Trouver des planètes plus petites, des jumeaux de la Terre, est un véritable défi, car leur détection est plus difficile, la variation du signal ( Termes généraux Un signal est un message simplifié et généralement codé. Il existe sous forme d'objets ayant des formes particulières. Les signaux lumineux sont employés depuis la nuit des temps par les...) est tés faible lors du transit de la planète devant son étoile. De nouvelles technologies pour détecter l'image de ces planètes semblables à la Terre est en cours d'élaboration actuellement pour une utilisation avec les futurs télescopes spatiaux. La capacité de détecter une vie extraterrestre (La vie extraterrestre désigne toute forme de vie existant ailleurs que sur la planète Terre. Son existence reste hypothétique. En effet, aucune vie extraterrestre n’a...) demandera peut-être quelques années de plus, mais la quête est en cours.


Le transit de la planète devant son étoile fait varier la luminosité de cette dernière. illustration: Wikimedia Commons


"Imaginez le moment où nous trouverons des signatures de vie potentielles. Imaginez le moment où le monde se réveillera et les humains se rendront compte que leur longue solitude dans le temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.) et l'espace n'est plus. La possibilité que nous ne soyons plus seuls dans l'univers ".
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