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Posté par Adrien le Vendredi 20/05/2016 à 00:00
Mystère au fond des mers

Ce spécimen de Verdigellas, appartenant à la classe des Palmophyllales, a des allures d'algue verte commune. En réalité, il s'agit de millions d'organismes unicellulaires, sans contact direct entre eux, réunis dans une matrice gélatineuse. Cette algue vit sur les fonds marins de l'océan Atlantique (L'océan Atlantique est l'un des cinq océans de la Terre. Sa superficie de 106 000 000 km² en fait le deuxième par la taille derrière l'océan Pacifique. Il s'est formé par l'éloignement de plaques tectoniques, il y a 180...) à des profondeurs pouvant atteindre 200 mètres.
Les Palmophyllales sont des plantes pour le moins inhabituelles. Elles ressemblent à des algues vertes communes, mais les apparences sont trompeuses puisque chaque "algue" est en fait un regroupement de millions d'organismes unicellulaires, sans contact direct entre eux, fixés dans une matrice gélatineuse. Autre fait singulier à leur sujet, ces algues vivent à des profondeurs allant jusqu'à 200 mètres, là où la lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde de 380nm (violet)...) solaire, essentielle à la survie des plantes vertes, se fait très rare. La position de ce groupe d'algues dans le grand arbre (Un arbre est une plante terrestre capable de se développer par elle-même en hauteur, en général au delà de sept mètres. Les arbres acquièrent une structure rigide composée d'un tronc qui peut...) généalogique des plantes constituait un casse-tête pour les taxonomistes, mais une équipe internationale, dont font partie Claude Lemieux et Monique Turmel du Département de biochimie, microbiologie (La microbiologie est la science qui étudie les micro-organismes (ou microorganismes).) et bio-informatique (On regroupe sous le terme de bioinformatique un champ de recherche multi-disciplinaire où travaillent de concert biologistes, informaticiens, mathématiciens et physiciens, dans le but de résoudre un problème...), vient d'élucider la question.

Les recherches visant à établir les liens familiaux de cet étrange groupe d'algues ont été amorcées il y a cinq ans par Frederik Leliaert, de l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa transmission (études...) de Ghent en Belgique. Les analyses phylogénétiques réalisées alors à partir de quelques gènes avaient montré que ces algues étaient très anciennes et qu'elles étaient distinctes des autres algues et plantes vertes, des informations intéressantes, mais plutôt floues. Les chercheurs ont donc profité de l'amélioration des outils génomiques survenue au cours des dernières années pour revisiter la question. Comme les nouvelles analyses allaient essentiellement porter sur des gènes contenus dans les chloroplastes - les structures responsables de la photosynthèse (La photosynthèse (grec φῶς phōs, lumière et σύνθεσις sýnthesis, composition) est le processus bioénergétique qui permet aux...) chez les plantes -, Frederik Leliaert et ses collaborateurs ont contacté les professeurs Lemieux et Turmel pour profiter de leur expertise. "Jusqu'à présent, le séquençage (En biochimie, le séquençage consiste à déterminer l'ordre linéaire des composants d'une macromolécule (les acides aminés d'une...) des génomes chloroplastiques a été fait pour une centaine d'algues vertes et nous avons participé à 80% de ces projets", précise Claude Lemieux.

En raison de leurs fonctions essentielles à la vie (La vie est le nom donné :), les gènes chloroplastiques sont conservés chez les différentes espèces de plantes vertes. Les mutations décelées dans ces gènes permettent donc de reconstituer la généalogie d'un groupe de plantes et leur ordre d'apparition au cours de l'évolution. La comparaison du génome (Le génome est l'ensemble du matériel génétique d'un individu ou d'une espèce codé dans son ADN (à l'exception de certains virus dont le génome est porté par des molécules d'ARN)....) chloroplastique des Palmophyllales avec ceux d'autres groupes de plantes a mis en lumière des différences suffisamment grandes pour que ces algues soient regroupées au sein (Le sein (du latin sinus, « courbure, sinuosité, pli ») ou la poitrine dans son ensemble, constitue la région ventrale supérieure du torse d'un...) d'une classe distincte, rapportent les chercheurs dans un article du récent numéro de la revue Scientific Reports.

Les Palmophyllales seraient apparues très tôt au cours de l'évolution, il y a plus de 500 millions d'années, mais il s'agit d'une approximation (Une approximation est une représentation grossière c'est-à-dire manquant de précision et d'exactitude, de quelque chose, mais encore assez significative pour être utile. Bien qu'une approximation soit le plus...), souligne le professeur Lemieux. Elles seraient issues de la lignée évolutive la plus ancienne des plantes vertes. Il est possible qu'au moment de leur apparition, elles aient été des unicellulaires libres et que leur structure macroscopique se soit développée (En géométrie, la développée d'une courbe plane est le lieu de ses centres de courbure. On peut aussi la décrire comme l'enveloppe de la famille des droites normales à la courbe.) par la suite. Au fil des âges, elles se seraient adaptées pour pouvoir vivre dans les profondeurs marines, une niche écologique très spécialisée que très peu d'autres espèces d'algues exploitent.

Cette étude est de nature très fondamentale (En musique, le mot fondamentale peut renvoyer à plusieurs sens.), reconnaît le professeur Lemieux. "Elle vise à mieux comprendre comment la vie s'est organisée sur la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des quatre...) et quelles sont les interrelations entre les espèces vivantes. Est-ce que ces connaissances auront un jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son début (par rapport à minuit heure...) des applications pratiques? Je ne le sais pas. Mais, la connaissance pour la connaissance est tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) de même quelque chose de très important." C'est sans doute ce que pensait le biologiste (Sur les autres projets Wikimédia :) américain Thomas Brock en étudiant les bactéries (Les bactéries (Bacteria) sont des organismes vivants unicellulaires procaryotes, caractérisées par une absence de noyau et d'organites. La plupart des bactéries possèdent une paroi...) des sources thermales du parc (Un Parc est un terrain naturel enclos,[1] formé de bois ou de prairies, dans lequel ont été tracées des allées et chemins destinés à la chasse, à la promenade ou à...) national de Yellowstone dans les années 1960. Il n'imaginait pas, à l'époque, que ses travaux sur ces singulières bactéries conduiraient un jour au développement de la PCR, une technique d'amplification (On parle d'amplificateur de force pour tout une palette de systèmes qui amplifient les efforts : mécanique, hydraulique, pneumatique, électrique.) du matériel génétique (La génétique (du grec genno γεννώ = donner naissance) est la science qui étudie l'hérédité et les gènes.) qui a révolutionné le séquençage d'ADN et généré des milliards de dollars en retombées économiques dans les domaines de la médecine (La médecine (du latin medicus, « qui guérit ») est la science et la pratique (l'art) étudiant l'organisation du corps humain (anatomie), son fonctionnement normal (physiologie),...) et des biotechnologies.

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Source: Université Laval