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Posté par Isabelle le Mercredi 20/12/2017 à 12:00
L'âge biologique explique la variation des réponses face au stress

Un chromosome et ses télomères. Illustration Wikimedia Commons
Les mécanismes de fuite ou de lutte déclenchés par les réponses au stress diminuent-ils avec l'âge? Si oui, le vieillissement biologique et le vieillissement chronologique ont-ils le même impact? Une nouvelle étude répond à ces questions.

Pour optimiser notre survie face à une menace immédiate, nous réagissons au stress (Le stress (« contrainte » en anglais), ou syndrome général d'adaptation, est l'ensemble des réponses d'un organisme soumis à des contraintes environnementales. Dans le langage courant, on...) en définissant des priorités dans nos processus comportementaux et physiologiques. Cette modification au niveau des priorités est due à la libération d'hormones qui suppriment provisoirement les comportements non essentiels à la survie immédiate. Ceci concerne notamment la recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances...) de nourriture et d'un partenaire et d'autres activités ne conduisant pas directement à éviter, combattre ou échapper aux menaces.

Les chercheurs qui étudient la biologique évolutionnaire et la médecine (La médecine (du latin medicus, « qui guérit ») est la science et la pratique (l'art) étudiant l'organisation du corps humain (anatomie), son fonctionnement normal (physiologie), et cherchant à restaurer la...) accordent un grand intérêt à ce qui qui provoque, d'un individu (Le Wiktionnaire est un projet de dictionnaire libre et gratuit similaire à Wikipédia (tous deux sont soutenus par la fondation Wikimedia).) adulte à l'autre, ces variations de l'intensité de la réponse au stress. L'âge est un facteur évident: dans un nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre grammatical ».) important d'espèces, la réactivité face au stress diminue avec l'âge, mais des écarts inexpliqués persistent.

Une explication possible de cette variation pourrait être le fait que c'est l'espérance de vie (L'espérance de vie est une donnée statistique. Elle est censée permettre de connaître la durée de vie moyenne qu'on peut espérer atteindre à un moment donné. Cette statistique est calculée et...) future plutôt que l'âge chronologique qui détermine les priorités comportementales. Un corps âgé sur le plan biologique pourrait en fait avoir une espérance de vie (La vie est le nom donné :) plus courte qu'un corps plus vieux chronologiquement.

L'adversité accélère le vieillissement biologique

La vitesse (On distingue :) du vieillissement biologique différant considérablement entre individus de même âge chronologique, l'équipe s'est demandé si l'âge biologique, mesuré d'après la longueur (La longueur d’un objet est la distance entre ses deux extrémités les plus éloignées. Lorsque l’objet est filiforme ou en forme de lacet, sa longueur est celle de l’objet complètement...) des télomères dans les globules rouges, ne permettrait pas de prévoir la réactivité au stress d'animaux adultes ayant le même âge chronologique.

Les chercheurs, soutenus en partie par le projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a priori à l’identique, nécessitant le concours et l’intégration d’une grande...) européen ECOTELO, viennent de publier leurs résultats dans 'Royal Society Open Science (La science (latin scientia, « connaissance ») est, d'après le dictionnaire Le Robert, « Ce que l'on sait pour l'avoir appris, ce que l'on...)'. Ils ont étudié deux groupes d'étourneaux européens. Il semblerait que l'adversité joue (La joue est la partie du visage qui recouvre la cavité buccale, fermée par les mâchoires. On appelle aussi joue le muscle qui sert principalement à...) un rôle clé dans le vieillissement biologique, une forte exposition aux difficultés en début de vie entraînant des dommages particulièrement importants.

Pour reproduire ce phénomène, l'équipe a manipulé la vitesse de vieillissement biologique d'un groupe en exposant (Exposant peut signifier:) les oisillons à une compétition accrue au cours des quinze premiers jours (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du...) suivant l'éclosion. L'autre groupe a vieilli naturellement. Au terme de la manipulation expérimentale ( En art, il s'agit d'approches de création basées sur une remise en question des dogmes dominants tant sur le plan formel, esthétique, que sur le plan culturel et politique. En science, il s'agit d'approches...), les oiseaux ont été mis en captivité et maintenus dans des conditions équivalentes jusqu'à l'âge adulte, environ un an plus tard.

Vieillissement biologique ou chronologique ? lequel a le plus d'impact sur la réaction face au stress?

Les chercheurs souhaitaient mesurer les niveaux de corticostérone, une hormone (Une hormone est un messager chimique véhiculé par le système circulatoire qui agit à distance de son site de production par fixation sur des...) agissant sur la régulation (Le terme de régulation renvoie dans son sens concret à une discipline technique, qui se rattache au plan scientifique à l'automatique.) des réponses au stress, 15 et 30 minutes ( Forme première d'un document : Droit : une minute est l'original d'un acte. Cartographie géologique ; la minute de terrain est la...) après exposition au stress. Ils ont découvert que les oiseaux dont le développement avait entraîné une attrition supérieure des télomères présentaient des pics de corticostérone moins élevés et que celle-ci retrouvait plus rapidement son niveau normal.

Comme ils l'expliquent, "nos résultats apportent donc des preuves solides du fait qu'une mesure de l'âge biologique explique les variations de la réactivité face au stress d'un individu à l'autre: les oiseaux dont l'âge biologique était supérieur étaient moins réactifs face au stress. Nos résultats apportent une explication inédite du phénomène de programmation (La programmation dans le domaine informatique est l'ensemble des activités qui permettent l'écriture des programmes informatiques. C'est une étape importante de la conception de logiciel...) développementale de la réponse au stress: les changements observés au niveau de la physiologie (La physiologie (du grec φύσις, phusis, la nature, et λόγος, logos, l'étude, la science) étudie le rôle, le fonctionnement et...) du stress suite à l'exposition à l'adversité en début de vie peuvent refléter des modifications du vieillissement."

Le projet ECOTELO (The ecological significance of telomere dynamics: environments, individuals and inheritance) pallie le manque d'études expérimentales portant sur le suivi de la perte de télomères chez les individus exposés à des environnements différents. Les travaux présentés dans leur article s'inscrivent dans un programme expérimental inédit et innovant consistant à tester les effets des facteurs de stress environnementaux sur la vitesse de sénescence et la durée de vie.

Pour plus d'informations voir: site web (Un site Web est un ensemble de pages Web hyperliées entre elles et mises en ligne à une adresse Web. On dit aussi site Internet par métonymie, le World Wide Web reposant sur Internet.) du projet CORDIS

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Source: CORDIS Europa