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Posté par Adrien le Mercredi 28/03/2018 à 00:00
2000 sols d'exploration du cratère Gale par le robot Curiosity sur Mars
Après près de 6 ans d'exploration du cratère Gale, le robot Curiosity de la NASA passe le cap des 2000 sols à la surface de Mars. Une telle longévité a permis à Curiosity de mettre en évidence que les conditions essentielles à l'émergence de la vie (La vie est le nom donné :) étaient réunies par le passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble des configurations successives du monde et s'oppose au futur sur une échelle des temps centrée sur le...) sur Mars. Les équipes françaises du CNRS (Le Centre national de la recherche scientifique, plus connu sous son sigle CNRS, est le plus grand organisme de recherche scientifique public français (EPST).) et des universités françaises, qui opèrent quotidiennement les instruments ChemCam et SAM en collaboration avec le CNES, ont apporté une contribution essentielle aux découvertes de Curiosity. Retour sur quelques faits marquants de la mission.

Depuis août 2012, le rover Curiosity explore la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est souvent abusivement...) de Mars et a parcouru plus de 18 km dans le cratère ( Pour le cratère d'origine volcanique, voir Cratère volcanique Pour le cratère d'origine météoritique, voir Cratère d'impact Pour le...) Gale (La gale ou mal de Sainte-Marie est une affection contagieuse de la peau spécifique à l'homme, déterminée par la femelle d'un acarien microscopique (Sarcoptes scabiei) qui creuse dans l'épiderme des...). Il vient de franchir une crête riche en oxyde (Un oxyde est un composé de l'oxygène avec un élément moins électronégatif, c'est-à-dire tous sauf le fluor. Oxyde désigne également l'ion oxyde O2-.) de fer (Le fer est un élément chimique, de symbole Fe et de numéro atomique 26. C'est le métal de transition et le matériau ferromagnétique le plus courant dans la vie...) au cours de son ascension du Mont Sharp, une montagne (Une montagne est une structure topographique significative en relief positif, située à la surface d'astres de type tellurique (planète tellurique, satellites...) qui culmine à 5 km au-dessus du fond du cratère. Tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) au long de son trajet, Curiosity a caractérisé de nombreux dépôts sédimentaires, souvent invisibles depuis l'orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps autour d'un autre corps sous l'effet de la gravitation.) et qui sont témoins d'érosion fluviale, lacustre ou éolienne (Une éolienne est un dispositif qui utilise la force motrice du vent. Cette force peut être utilisée mécaniquement (dans le cas d'une éolienne de pompage), ou produire de l'électricité (dans le cas...). Ces observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir procuré explique la très grande...) ont permis d'établir que Mars fut dans le passé une planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa gravité la maintienne en équilibre hydrostatique, c'est-à-dire sous...) habitable. En escaladant les pentes du Mont Sharp, Curiosity étudie maintenant l'histoire de cette habitabilité, probablement vieille de plus de 3 milliards d'années.

L'instrument ChemCam est utilisé quasi-quotidiennement. Grâce à son laser (Un laser est un appareil émettant de la lumière (rayonnement électromagnétique) amplifiée par émission stimulée. Le terme laser provient de...) de puissance (Le mot puissance est employé dans plusieurs domaines avec une signification particulière :), Il mesure la composition des roches de Mars sans les toucher (Le toucher, aussi appelé tact ou taction, est l'un des cinq sens de l'homme ou de l'animal, essentiel pour la survie et le développement des...) de 2 m à 7 m du rover. Il détecte de nombreux éléments chimiques qui nous racontent la genèse de ces roches et leur transformation dans le temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.). Il est à l'origine de plusieurs découvertes importante pour la connaissance de la géologie (La géologie, du grec ancien γη- (gê-, « terre ») et λογος (logos,...) de Mars et son potentiel biologique: découverte de roches comparables aux continents primitifs terrestres ; détection de veines minérales témoignant d'une activité (Le terme d'activité peut désigner une profession.) aqueuse sous-terraine prolongée ; catalogage des sources de sédiments ; surveillance de l'abondance d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) et de gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et quasi-indépendants. Dans l’état gazeux, la matière n'a pas de forme...) carbonique dans l'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :). A ce jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel....), les pilotes de Curiosity ont activé plus de 550 000 fois le laser de ChemCam sur Mars, 17 000 points de mesure ont été obtenus, ce qui constitue une bibliothèque de composition sans précédent sur Mars à ce jour.


Auto portrait de la sonde Curiosity de la NASA (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de l'aéronautique et de l'espace ») plus connue sous son abréviation NASA, est l'agence gouvernementale responsable...) sur la crète (En géomorphologie, une crête est une ligne de points hauts d'un relief séparant deux versants opposés.) Vera Rubin que le robot (Un robot est un dispositif mécatronique (alliant mécanique, électronique et informatique) accomplissant automatiquement soit des tâches qui sont généralement dangereuses, pénibles,...) a exploré ces derniers mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps arbitraire.) Derrière le mat du robot on peut distinguer le sommet du Mont Sharp. Crédits: NASA/JPL-Caltech

L'instrument SAM est utilisé pour caractériser la composition moléculaire des sols et des roches, collectés à l'aide du bras articulé du robot, ainsi que de l'atmosphère. Le plus gros instrument de Curiosity est donc bien moins souvent utilisé que ChemCam avec "seulement" quelques dizaines de mesures de la composition atmosphérique, et une douzaine d'échantillons solides caractérisés. Mais de par ses caractéristiques, SAM est le seul instrument à avoir mis en évidence la présence de perchlorates (oxydants puissants) et de nitrates dans les roches sédimentaires analysées. De plus, il est le premier à avoir détecté la présence de matière organique (La matière organique (MO) est la matière carbonée produite en général par des êtres vivants , végétaux, animaux, ou micro-organismes. Il s'agit par exemple des glucides,...) sur Mars, 40 ans après la première tentative opérée par les sondes Viking, dans des échantillons d'argiles prélevés dans le plancher du cratère. Enfin, les mesures SAM ont permis de détecter la présence de méthane (Le méthane est un hydrocarbure de formule brute CH4. C'est le plus simple composé de la famille des alcanes. C'est un gaz que l'on trouve à l'état naturel et qui est produit par des organismes vivants. Il est...) dans l'atmosphère, dont la présence interroge son origine du fait de sa faible durée de vie théorique dans les conditions de surface de Mars.

ChemCam et SAM sont programmés en alternance avec leurs partenaires américains depuis le FIMOC (French Instrument Mars Operations Center) au CNES Toulouse. Les commandes des activités ChemCam et SAM sont validées et transmises au JPL qui les envoie vers Mars. Le FIMOC traite aussi les données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire,...) techniques venant de Mars et s'assure du bon fonctionnement de l'instrument. Les données scientifiques sont analysées par de nombreux laboratoires français et internationaux.

En 2020, le rover américain Mars 2020 et celui de l'Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un continent à part entière, mais aussi comme...) Exomars (ExoMars est le nom d'une mission spatiale de l'Agence spatiale européenne prévue pour 2016 dans le cadre du programme Aurora. Elle consiste à envoyer sur la surface de Mars un rover automatisé...) 2020 devraient venir soutenir les recherches menées grâce à Curiosity avec à leurs bords respectifs: l'instrument SuperCam, héritier de ChemCam, et l'instrument MOMA, héritier de SAM nous permettant ainsi de pousser plus avant nos analyses des environnements martiens au cours de l'histoire de la planète et leur potentiel quant à l'apparition éventuelle de vie.

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Source: CNRS-INSU
 
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Jeudi 19 Juillet 2018 à 00:00:10 - Physique - 0 commentaire
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