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Posté par Adrien le Jeudi 13/09/2018 à 00:00
Les lemmings dans les montagnes russes

Les lemmings forment un maillon essentiel de la chaîne alimentaire terrestre dans l'Arctique. Les fluctuations de leurs populations, qui pourraient être exacerbées par les changements climatiques, affectent les nombreuses espèces qui s'en nourrissent.
Photo: Mathilde Poirier
Les changements climatiques menacent d'accentuer les fluctuations de population de ce petit rongeur arctique

Déjà réputés pour les importantes variations cycliques de leurs populations, les lemmings pourraient connaître encore plus de soubresauts démographiques en raison des changements climatiques qui touchent l'Arctique. C'est la conclusion à laquelle arrivent des chercheurs qui ont étudié l'effet des pluies automnales sur la dynamique (Le mot dynamique est souvent employé désigner ou qualifier ce qui est relatif au mouvement. Il peut être employé comme :) de population de lemmings bruns sur l'île (Une île est une étendue de terre entourée d'eau, que cette eau soit celle d'un cours d'eau, d'un lac ou d'une mer. Son étymologie latine, insula, a donné l'adjectif...) Bylot au Nunavut.

Les lemmings sont de petits rongeurs qui occupent un rôle central dans la chaîne alimentaire (Une chaîne alimentaire est une suite d'êtres vivants dans laquelle chacun mange celui qui le précède. Le premier maillon d'une chaîne est très souvent un végétal chlorophyllien. Dans les mers et océans, le phytoplancton assure ce rôle....) terrestre dans l'Arctique. Ils constituent l'une des principales proies des renards arctiques, hermines, harfangs des neiges et autres oiseaux de proie (Une proie est un organisme capturé vivant, tué puis consommé par un autre, qualifié de prédateur.) vivant à ces latitudes. Les effectifs des lemmings varient selon un cycle de 3 à 5 ans, un phénomène qui intrigue les scientifiques depuis longtemps. Ces fluctuations seraient liées à l'abondance de nourriture ou de prédateurs, mais certaines caractéristiques de l'habitat pourraient aussi être en cause.

Rappelons que les lemmings passent une bonne partie de l'année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié à la révolution de la Terre autour du Soleil.) sous la neige (La neige est une forme de précipitation, constituée de glace cristallisée et agglomérée en flocons pouvant être ramifiés...). À l'île Bylot par exemple, cette période dure environ 9 mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps arbitraire.), entre septembre et la mi-juin. Les lemmings creusent des réseaux de tunnels dans les premiers centimètres de neige et ils les utilisent pour se déplacer, trouver leur nourriture, y faire leur nid (Le nid désigne généralement la structure construite par les oiseaux pour contenir leurs œufs et fournir un premier abri à leur progéniture. Les nids sont...) et se reproduire. Il peut y avoir quatre cycles de reproduction au cours d'un même hiver (L'hiver est une des quatre saisons des zones tempérées.). "Lorsque la neige est dure, la dépense énergétique requise pour creuser ces tunnels augmente et l'accès à la nourriture est plus difficile, ce qui pourrait nuire à la reproduction (La Reproduction. Eléments pour une théorie du système d'enseignement est un ouvrage de sociologie co-écrit par Pierre Bourdieu et Jean-Claude Passeron paru en...) et conduire à une diminution des populations", avance Florent Domine, chercheur (Un chercheur (fem. chercheuse) désigne une personne dont le métier consiste à faire de la recherche. Il est difficile de bien cerner le métier de chercheur tant...) à l'Unité mixte internationale Takuvik et au Centre d'études nordiques (CEN) et professeur associé au Département de chimie (La chimie est une science de la nature divisée en plusieurs spécialités, à l'instar de la physique et de la biologie avec lesquelles elle partage des espaces d'investigations communs ou...). "L'un des facteurs qui peut contribuer à la dureté (Il existe différentes définitions de la dureté : pour un solide (minéral ou métal) et pour l'eau.) de la neige est l'abondance des précipitations sous forme de pluie (La pluie désigne généralement une précipitation d'eau à l'état liquide tombant de nuages vers le sol. Il s'agit d'un hydrométéore météorologique qui fait partie du cycle de...) une fois le couvert de neige en place à l'automne (L'automne est l'une des quatre saisons des zones tempérées. Elle se place entre l'été et l'hiver.). L'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) pénètre dans la neige, la température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et étudiée en thermométrie. Dans la vie courante, elle est reliée aux sensations de froid et de...) se refroidit et une couche très dure se forme à la base."

Pour tester cette hypothèse, le chercheur s'est associé à Gilles Gauthier, du Département de biologie (La biologie, appelée couramment la « bio », est la science du vivant. Prise au sens large de science du vivant, elle recouvre une partie...) et du CEN, et à Vincent Vionnet, Dominique Fauteux, Marie Dumont et Mathieu Barrère, du CNRS (Le Centre national de la recherche scientifique, plus connu sous son sigle CNRS, est le plus grand organisme de recherche scientifique public français (EPST).) et de Météo-France (Météo-France est l'organisme français de météorologie, un établissement public administratif, chargé de la prévision et de l'étude des phénomènes...). Les analyses réalisées à l'aide de données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un événement, etc.) enregistrées sur une période de 7 années sur l'île Bylot confirment leurs prédictions. Une fois le couvert de neige en place, l'abondance des pluies automnales est fortement associée au taux de croissance de la population de lemmings pendant l'hiver. "S'il n'y a pas de pluies à l'automne, la population de lemmings croît. À l'inverse (En mathématiques, l'inverse d'un élément x d'un ensemble muni d'une loi de composition interne · notée multiplicativement, est un élément y tel que x·y =...), nous observons une décroissance lors des années où on enregistre des pluies automnales", résume le professeur Domine.

Ces résultats, qui viennent d'être publiés dans la revue Arctic Science, doivent maintenant être validés sur une plus longue période. Depuis 2013, l'équipe du professeur Domine récolte en continu des données sur la conductivité thermique (La conductivité thermique est une grandeur physique caractérisant le comportement des matériaux lors du transfert de chaleur par conduction. Cette constante...) de la neige ? un indicateur de sa dureté ? à l'aide d'un dispositif automatisé déployé sur l'aire d'étude à l'île Bylot. "Les modèles de changements climatiques prédisent que les événements de pluies automnales seront plus fréquents dans l'Arctique. Les lemmings risquent donc de devoir composer plus souvent avec des conditions de neige dures qui nuisent à leur reproduction."

Par effet domino, la chute des populations de lemmings qui en découlerait pourrait avoir d'importantes répercussions sur les autres espèces arctiques. "L'effet peut être direct comme dans le cas du labbe à longue queue. Cet oiseau (Un oiseau (ou classe des Aves) est un animal tétrapode appartenant à l'embranchement des vertébrés. S'il existe près de 10 000 espèces d'oiseaux, très différentes tant par leur écologie que...) se nourrit principalement de lemmings et il peut passer (Le genre Passer a été créé par le zoologiste français Mathurin Jacques Brisson (1723-1806) en 1760.) une année sans se reproduire lorsque les populations de lemmings chutent. L'effet peut aussi être indirect. Par exemple, lorsqu'il y a peu de lemmings, le renard (Renard est un terme ambigu qui désigne le plus souvent en français certains canidés du genre Vulpes, proches du loup et du chien. Mais, par similitude physique, le terme est aussi employé pour désigner des...) arctique se nourrit davantage des ?ufs et des petits de la grande oie (Oie (/wa/) est un nom vernaculaire ambigu en français. Les oies forment un groupe d'oiseaux appartenant à la famille des anatidés parmi laquelle on trouve aussi les cygnes et les canards. Le terme...) des neiges. Le succès reproducteur de cette espèce (Dans les sciences du vivant, l’espèce (du latin species, « type » ou « apparence ») est le taxon de base de la...) subit alors les contrecoups du déclin des lemmings."

Les lemmings forment un maillon (Le maillon en language maritime est une longueur de chaîne (ligne de mouillage), qui mesure 15 brasses soit 27,50 m. L'élément de base de la chaîne est appelé maille. Les maillons sont reliés entre eux par une maille démontable. Un...) essentiel de la chaîne (Le mot chaîne peut avoir plusieurs significations :) alimentaire terrestre dans l'Arctique. Les fluctuations de leurs populations, qui pourraient être exacerbées par les changements climatiques, affectent les nombreuses espèces qui s'en nourrissent.

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Source: Jean Hamann - Université Laval
 
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