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Posté par Michel le Mercredi 14/12/2005 à 00:00
Des robots araignées sur une toile spatiale
Selon les chercheurs de l'équipe des concepts avancés de l'ESA, des "araignées" robotisées pourraient être à la base de l'élaboration de grandes structures spatiales. Ces minuscules araignées mécaniques évolueraient sur des sortes de grands filets tendus dans l'espace en exécutant des petites tâches ou encore en s'alignant afin de constituer une antenne (En radioélectricité, une antenne est un dispositif permettant de rayonner (émetteur) ou de capter (récepteur) les ondes électromagnétiques.) ou toutes autres constructions utiles.


Robot araignée

Le concept est connu sous de nom de satellite (Satellite peut faire référence à :) Furoshiki. Il pourrait révolutionner certaines utilisations des satellites telles que des télécommunications (Les télécommunications sont aujourd’hui définies comme la transmission à distance d’information avec des moyens électroniques. Ce terme est plus utilisé que le terme synonyme...), la navigation (La navigation est la science et l'ensemble des techniques qui permettent de :) ou l'observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le...) radar (Le radar est un système qui utilise les ondes radio pour détecter et déterminer la distance et/ou la vitesse d'objets tels que les avions, bateaux, ou encore la pluie. Un émetteur envoie des ondes...) de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des quatre planètes...), en fournissant de grandes antennes spatiales peu onéreuses pouvant être lancées par des fusées relativement petites.

L'agence aérospatiale (L'aérospatiale (nom commun féminin singulier) est une discipline scientifique qui rassemble les techniques de l'aéronautique (déplacement dans l'atmosphère, utilisant des avions ou des...) japonaise JAXA (L'agence d'exploration aérospatiale japonaise (en japonais ?????????? — uch? k?k? kenky? kaihatsu kik? —, souvent dénommée par sa traduction anglaise Japan Aerospace eXploration Agency, abrégée en JAXA)...) projette de tester un vaisseau spatial Furoshiki en janvier 2006. Assistée des chercheurs de l'ESA, elle a choisi l'Institut (Un institut est une organisation permanente créée dans un certain but. C'est habituellement une institution de recherche. Par exemple, le Perimeter Institute for Theoretical Physics est un tel institut.) de Robotique de l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et...) de Technologie (Le mot technologie possède deux acceptions de fait :) de Vienne pour développer les petits robots. L'équipe de Vienne est conduite par le professeur Kopacek, connu pour ses victoires dans les championnats de football de robots !

Tisser sa toile... mais vite !

L'expérience sera lancée dans une configuration compacte à bord d'une fusée (Fusée peut faire référence à :) sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des objets du système solaire et, pour certaines,...) japonaise. Une fois dans l'espace, le satellite (Satellite peut faire référence à :) déploiera trois satellites-fils. Ceux-ci tendront alors un filet en forme de triangle (En géométrie euclidienne, un triangle est une figure plane, formée par trois points et par les trois segments qui les relient. La dénomination de...), laissant le vaisseau-mère au centre. Une fois déployé, deux robots de la taille d'une main (La main est l’organe préhensile effecteur situé à l’extrémité de l’avant-bras et relié à ce dernier par le poignet. C'est un organe destiné à saisir et manipuler...) "ramperont" le long du filet jusqu'à des emplacements prédéterminés.

Le lanceur ( Lanceur, terme de l'astronautique Lanceur, terme du baseball ) étant une fusée sonde, les satellites n'entreront pas réellement en orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps autour d'un autre corps sous l'effet de la gravitation.) autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre Accipiter, soit constituent les 5 genres...) de la Terre. Ils seront placés sur une trajectoire (La trajectoire est la ligne décrite par n'importe quel point d'un objet en mouvement, et notamment par son centre de gravité.) suborbitale qui atteindra l'espace, puis retomberont et seront carbonisés dans l'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) terrestre. L'expérience bénéficiera d'environ 10 minutes ( Forme première d'un document : Droit : une minute est l'original d'un acte. Cartographie géologique ; la minute de terrain est la carte...) d'apesanteur. Pendant ce temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.), le filet triangulaire de 40 mètres de long devra se déployer en 3 à 5 minutes et les robots auront 3 à 5 minutes pour rejoindre leur position à partir du vaisseau-mère.

De minuscules caméras embarquées sur les quatre satellites enverront des images du déploiement du filet et de la progression des robots. Leopold Summerer de l'ESA espère que l'expérience pourra démontrer qu'il est possible de se déplacer le long d'un très mince filet flottant et libre sous un mode contrôlé. Pour rendre cela faisable, l'équipe a élaboré un astucieux système de roues (La roue est un organe ou pièce mécanique de forme circulaire tournant autour d'un axe passant par son centre.) pour les robots, capable de s'agripper sur deux côtés de la structure afin de ne pas détendre le filet en l'absence de gravité (La gravitation est une des quatre interactions fondamentales de la physique.).

Un autre aspect de l'expérience est l'alignement des quatre satellites dans l'espace et la transmission d'un signal ( Termes généraux Un signal est un message simplifié et généralement codé. Il existe sous forme d'objets ayant des formes particulières. Les signaux lumineux sont employés depuis la nuit des temps par...) synchronisé au sol. Chaque satellite doit connaître la position des autres et ajuster son signal radio en conséquence. Cette technologie a été développée (En géométrie, la développée d'une courbe plane est le lieu de ses centres de courbure. On peut aussi la décrire comme l'enveloppe de la...) à l'Université de Kobe au Japon.

Cette expérience est un premier pas en vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et l'interprétation des rayonnements lumineux.) de la conception de satellites qui pourront collecter l'énergie solaire (L'énergie solaire est l'énergie que dispense le soleil par son rayonnement, directement ou de manière diffuse à travers l'atmosphère. Sur Terre, l'énergie solaire est à...) en utilisant de grands alignements de panneaux, puis redistribuer cette énergie (Dans le sens commun l'énergie désigne tout ce qui permet d'effectuer un travail, fabriquer de la chaleur, de la lumière, de produire un mouvement.) vers la terre. De tels satellites pourraient révolutionner l'alimentation en énergie terrestre en fournissant de grandes quantités d'énergie propre (Une énergie propre ou énergie verte est une source d'énergie dont l'exploitation ne produit que des quantités négligeables de polluants par rapport à...). "Un satellite d'énergie solaire aurait besoin (Les besoins se situent au niveau de l'interaction entre l'individu et l'environnement. Il est souvent fait un classement des besoins humains en trois grandes catégories : les besoins primaires, les besoins secondaires et les besoins...) de structures énormes pour ses panneaux et antennes solaires. Ce sont les petites expériences comme celle-ci qui nous aideront à faire mûrir la technologie requise pour les construire", conclut Summerer.

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Source et illustration: ESA
 
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