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Posté par Michel le Samedi 01/07/2006 à 00:00
Les fourmis "comptent" leurs pas pour retrouver leur chemin !
Selon une nouvelle étude, les fourmis de désert possèderaient un système interne, une sorte de podomètre, qui leur permettrait de se souvenir du nombre de pas qu'elles effectuent. Les insectes semblent se baser sur ce système pour retrouver leur chemin vers la fourmilière (La fourmilière est l’habitat des fourmis. C’est généralement un endroit qu’elles ont construit par excavation, par construction de dômes, ou qu’elles ont aménagé. La...) après avoir vagabondé. D'autres insectes (Insectes est une revue francophone d'écologie et d'entomologie destinée à un large public d'amateurs et de naturalistes. Produite par l'Office pour les insectes et leur environnement (association...) pourraient également posséder un système équivalent.

Certains types de fourmis semblent utiliser des indicateurs visuels ou laisser des traces (TRACES (TRAde Control and Expert System) est un réseau vétérinaire sanitaire de certification et de notification basé sur internet sous la responsabilité de la Commission...) odorantes pour retrouver leur chemin vers le nid (Le nid désigne généralement la structure construite par les oiseaux pour contenir leurs œufs et fournir un premier abri à leur...). Mais les fourmis de désert (Le mot désert désigne aujourd’hui une zone stérile ou peu propice à la vie, en raison du sol impropre, ou de la faiblesse des précipitations (moins...) ont une capacité remarquable de retracer leurs parcours depuis leur site de reproduction alors qu'elles se déplacent sur un terrain plat exempt de repères, et où toutes les odeurs s'évanouissent rapidement du fait des températures très chaudes.


Les fourmis sur échasses font de plus longs pas
que leurs consoeurs non équipées
Cliquer sur l'image pour visualiser une vidéo (La vidéo regroupe l'ensemble des techniques, technologie, permettant l'enregistrement ainsi que la restitution d'images animées, accompagnées ou non de son, sur un support adapté à l'électronique et non de type...)

Précédemment, des chercheurs avaient trouvé des preuves que les fourmis utilisent la position du Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la classification astronomique, c'est une étoile de...) comme une boussole (Une boussole est un instrument de navigation constitué d’une aiguille magnétisée qui s’aligne sur le champ magnétique de la...). Cependant, comme le font remarquer Harald Wolf et son équipe de l'université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et...) d'Ulm en Allemagne, pour utiliser un tel instrument, les fourmis de désert auraient besoin (Les besoins se situent au niveau de l'interaction entre l'individu et l'environnement. Il est souvent fait un classement des besoins humains en trois grandes catégories : les besoins primaires, les besoins secondaires et...) d'un moyen de mesurer les distances.

Erreurs d'appréciation

Les chercheurs se sont intéressés à ce mystère en étudiant les fourmis sahariennes (Cataglyphis fortis): si la longueur (La longueur d’un objet est la distance entre ses deux extrémités les plus éloignées. Lorsque l’objet est filiforme ou...) des pattes des insectes était raccourcie, ceux-ci avaient toutes les peines du monde (Le mot monde peut désigner :) à retrouver leur chemin. Ils ont alors décidé de mesurer de combien les fourmis modifiées sous- ou sur- estimaient les distances. En premier lieu, les fourmis normales ont appris à apprécier la distance entre leur fourmilière et une source de nourriture, séparés par un tuyau en aluminium (L'aluminium est un élément chimique, de symbole Al et de numéro atomique 13. C’est un élément important sur la Terre avec 1,5 % de la masse totale.) de 10 mètres de long.

Après un certain temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.), les fourmis ont été retirées de la source de nourriture et temporairement immobilisées dans un matériau (Un matériau est une matière d'origine naturelle ou artificielle que l'homme façonne pour en faire des objets. C'est donc une matière de base...) cireux. Les scientifiques ont ensuite coupé (Un coupé est une voiture fermée, à deux portes (parfois trois avec hayon ou quatre comme l'ont fait certains constructeurs américains) et possédant deux, quatre ou cinq places. Il est caractérisé par...) environ 1 millimètre des extrémités des pattes de quelques uns des insectes ou au contraire fixé des "échasses" de 1 millimètre faites de brins légers, aux pattes de quelques autres. Les fourmis ont été alors replacées sur le site de nourriture et donc autorisées à retourner vers leur nid, mais le long d'un autre tuyau en aluminium, qui n'était pas relié à ce nid.

Les chercheurs ont alors constaté que les fourmis sur échasses se sont déplacées une fois et demi plus loin que la distance normale et ont ensuite commencé à rechercher dans les deux sens (SENS (Strategies for Engineered Negligible Senescence) est un projet scientifique qui a pour but l'extension radicale de l'espérance de vie humaine. Par une évolution progressive allant du...) l'accès à la fourmilière. Les fourmis aux pattes raccourcies, par contre, ont commencé cette recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances scientifiques. Par extension métonymique, la...) dans les deux sens dans le tuyau après un déplacement ( En géométrie, un déplacement est une similitude qui conserve les distances et les angles orientés. En psychanalyse, le déplacement est mécanisme de...), en moyenne (La moyenne est une mesure statistique caractérisant les éléments d'un ensemble de quantités : elle exprime la grandeur qu'auraient chacun des membres de l'ensemble s'ils étaient tous identiques sans...), de seulement la moitié de la distance normale au nid.

Un système interne

Wolf indique que ces résultats prouvent que les fourmis possèdent un système interne qui maintient d'une façon ou d'une autre le nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre grammatical ».) de pas qu'elles ont effectuées, mais il précise évidemment que les insectes ne savent probablement pas réellement "compter". Il soupçonne que ce compteur automatique (L'automatique fait partie des sciences de l'ingénieur. Cette discipline traite de la modélisation, de l'analyse, de la commande et, de la régulation des systèmes dynamiques. Elle a pour fondements...) de pas fait partie de leur système nerveux (Le système nerveux est un système en réseau formé des organes des sens, des nerfs, de l'encéphale, de la moelle épinière, etc. Il coordonne les mouvements musculaires, contrôle le fonctionnement...) et qu'il se "remet à zéro (Le chiffre zéro (de l’italien zero, dérivé de l’arabe sifr, d’abord transcrit zefiro en italien) est un symbole marquant une position vide dans...)" à chaque fois que les insectes reviennent à la fourmilière.

Le fait que les fourmis dont les pattes avaient été modifiées aient de nouveau correctement estimé la distance après un certain temps d'adaptation à leur nouvelle longueur, conforte les hypothèses du scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les méthodes...). Deborah Gordon, l'experte en fourmis de l'université de Stanford en Californie, trouve ces nouveaux travaux "très passionnants". "J'espère qu'ils en amèneront d'autres afin de savoir si ce comportement est général parmi les 10 à 12.000 espèces de fourmis", ajoute-t-elle.

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Source: New Scientist
Illustration: Science
 
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