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Posté par Michel le Jeudi 27/09/2007 à 00:00
Les microbes s'endurcissent dans l'espace
Alors qu'il semble que le corps humain s'affaiblisse lors d'un séjour spatial prolongé, une expérience vient de montrer que des microbes dangereux deviennent plus résistants dans l'espace, et représentent à leur retour sur Terre une menace infectieuse plus importante.

Une colonie de Salmonella typhimurium, responsables de bien des intoxications alimentaires, avait été embarquée sur la navette spatiale Atlantis (La navette spatiale Atlantis (Orbital Vehicle-104 ou OV-104) est une navette spatiale appartenant à la NASA américaine. Elle fut la quatrième navette opérationnelle construite et depuis février...) l'année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié à la révolution de la Terre autour du Soleil.) dernière. Les bactéries sont rentrées sur Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse...) avec un potentiel infectieux multiplié par trois.

La découverte a été faite par des chercheurs de l'université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa...) de l'Arizona. En septembre 2006, une expérience spéciale était incluse à la mission STS-115 d'Atlantis. Les bactéries étaient placées dans trois conteneurs étanches. Dans le même temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.), une expérience de contrôle (Le mot contrôle peut avoir plusieurs sens. Il peut être employé comme synonyme d'examen, de vérification et de maîtrise.) était réalisée sur Terre, reproduisant toutes les conditions de température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et étudiée en thermométrie. Dans la vie courante, elle est reliée aux sensations de froid et...), d'humidité (L'humidité est la présence d'eau ou de vapeur d'eau dans l'air ou dans une substance (linge, pain, produit chimique, etc.).) et de manipulations de l'expérience spatiale.

Les microbes ont été activés en les insérant dans une chambre spéciale de croissance contenant les aliments nécessaires à leur multiplication (La multiplication est l'une des quatre opérations de l'arithmétique élémentaire avec l'addition, la soustraction et la division .). Ils se sont développés pendant 24 heures (L'heure est une unité de mesure  :), puis l'astronaute (Un astronaute est le nom donné à une personne qui voyage ou ayant voyagé dans l'espace. Le terme désigne généralement un professionnel, pilote ou passager d'un véhicule spatial. Youri Gagarine est en 1961 le...) Heidemarie M. Stefanyshyn-Piper a stoppé leur prolifération par un procédé chimique qui les a préservés. Un autre groupe de bactéries continuait à se développer et à se multiplier.

Une fois les bactéries de retour sur Terre, les chercheurs ont mesuré leur virulence (La virulence désigne le caractère pathogène, nocif et violent d'un micro-organisme (bactérie ou champignon). La virulence d'un pathogène létal est facilement mesurable mais...). Ils ont constaté que les bactéries "spatiales" avaient modifié l'expression de 167 de leurs gènes et étaient devenues trois fois plus susceptibles de provoquer une maladie (La maladie est une altération des fonctions ou de la santé d'un organisme vivant, animal ou végétal.) que les bactéries restées sur Terre.

Les scientifiques ne sont pas certains de savoir expliquer le phénomène. Une protéine (Une protéine est une macromolécule biologique composée par une ou plusieurs chaîne(s) d'acides aminés liés entre eux par des liaisons peptidiques. En...) nommée Hfq, jouant un rôle dans la régulation (Le terme de régulation renvoie dans son sens concret à une discipline technique, qui se rattache au plan scientifique à l'automatique.) des ARN, pourrait avoir provoqué des réponses cellulaires différentes dans les conditions physiques et mécaniques du vol spatial (Constantin Tsiolkovski (1857-1935) est considéré comme le père du vol spatial. Dès la fin du XIXe siècle, il décrit les technologies nécessaires pour aller dans l'espace (notamment les moteurs-fusées) et lancera...).

La découverte des chercheurs est alarmante mais possède son bon coté. La salmonelle est une espèce (Dans les sciences du vivant, l’espèce (du latin species, « type » ou « apparence ») est le taxon de base de la systématique. L'espèce est un...) particulièrement malveillante de bactérie (Les bactéries (Bacteria) sont des organismes vivants unicellulaires procaryotes, caractérisées par une absence de noyau et d'organites. La plupart des...). Comprendre comment la bactérie a réagi au vol spatial devrait fournir aux scientifiques de précieuses indications sur ses méthodes de multiplication et de production de sa dangereuse toxine (Une toxine est une substance toxique pour un ou plusieurs organismes vivants. Le Petit Larousse de 2009, toutefois, définit la toxine comme une « substance toxique élaborée par un organisme vivant (bactérie,...).

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Source: Universe Today & ASU News Release
Illustration: Wikipedia
 
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