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Posté par Publication le Jeudi 08/09/2011 à 12:00
Et si nos voitures roulaient au nucléaire ?
Laser Power Systems, une entreprise américaine, travaille sur une turbine qui génère de l'électricité à partir d'atomes de thorium. Cette turbine pourrait être installée sur nos véhicules et remplacer à terme l'utilisation de carburant (Un carburant est un combustible qui alimente un moteur thermique. Celui-ci transforme l'énergie chimique du carburant en énergie mécanique.).

Le thorium est un métal (Un métal est un élément chimique qui peut perdre des électrons pour former des cations et former des liaisons métalliques ainsi que des...) radioactif très utilisé dans les réacteurs nucléaires: le fait qu'il ne soit pas fissible, contrairement à l'uranium (L'uranium est un élément chimique de symbole U et de numéro atomique 92. C'est un élément naturel assez fréquent : plus abondant que l'argent, autant que le molybdène ou l'arsenic, quatre fois moins...) par exemple, est un de ses principaux atouts. Rappelons au passage que la fission est le fait, pour un noyau d'atome (Un atome (du grec ατομος, atomos, « que l'on ne peut diviser ») est la plus petite partie d'un corps simple pouvant se combiner...) lourd (donc contenant beaucoup de nucléons, comme le plutonium (Le plutonium est un métal lourd de symbole chimique Pu et de numéro atomique 94, très dense — approximativement 1,74 fois plus lourd...) ou l'uranium) de se diviser en plusieurs nucléides plus légers: ce phénomène génère l'émission de neutrons et un important dégagement d'énergie (Dans le sens commun l'énergie désigne tout ce qui permet d'effectuer un travail, fabriquer de la chaleur, de la lumière, de produire un mouvement.).

Utilisé en laser (Un laser est un appareil émettant de la lumière (rayonnement électromagnétique) amplifiée par émission stimulée. Le terme laser provient de...), il produit de la chaleur (Dans le langage courant, les mots chaleur et température ont souvent un sens équivalent : Quelle chaleur !) générant de la vapeur () qui est utilisée dans un système fermé pour alimenter un générateur et enfin produire de l'électricité (L’électricité est un phénomène physique dû aux différentes charges électriques de la matière, se manifestant par une énergie. L'électricité...). Quand on évoque le nucléaire (Le terme d'énergie nucléaire recouvre deux sens selon le contexte :), beaucoup s'interrogent sur les risques encourus. D'après les chercheurs, le thorium serait quasiment inoffensif. Une simple feuille (La feuille est l'organe spécialisé dans la photosynthèse chez les végétaux supérieurs. Elle est insérée sur les tiges des plantes...) d'aluminium (L'aluminium est un élément chimique, de symbole Al et de numéro atomique 13. C’est un élément important sur la Terre avec 1,5 % de la masse totale.) suffirait pour isoler ses faibles radiations.

Les chercheurs affirment qu'un gramme (Le gramme est une unité de masse du Système international (l'unité de base est le kilogramme) et du système CGS. L'abréviation du gramme est g.) de thorium présente une capacité d'énergie identique à 28 500 litres d'essence. D'après leur calcul, 8 grammes de thorium pourraient suffire pour rouler 5 000 heures (L'heure est une unité de mesure  :) (ou 480 000 kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la...) environ). Une turbine (Une turbine est un dispositif rotatif destiné à utiliser la force d'un fluide (eau, vapeur, air, gaz de combustion), dont le couple est transmis au...) de 250 KW pèse 225 Kg, et serait assez légère et petite pour loger sous le capot d'une voiture.

La firme n'annonce pour le moment aucune date sur la création d'un éventuel prototype. Cette solution rappelle d'ailleurs le "World Thorium Fuel Concept" de Cadillac qui avait été testé en 2009.

Auteur de l'article: Cédric DEPOND
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Illustration: Wikimedia commons/56ka
 
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