Aux origines du rire

Publié par Michel le 26/03/2013 à 12:00
Source: Université de Montréal - Dominique Nancy

Lorsque le macaque berbère a une telle expression faciale et que celle-ci est accompagnée de vocalises, l'animal cherche à susciter la confiance de l'autre soit pour le jeu, la protection ou la copulation. Certains y voient l'origine du rire humain. (Photo: iStockphoto)
On connait les bienfaits du rire sur la santé (La santé est un état de complet bien-être physique, mental et social, et ne consiste...). Mais pourquoi rit-on? Quelles sont les origines évolutionnistes du rire et de l'humour? Steven Légaré s'est posé ces questions et en a fait l'objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans...) de son mémoire (D'une manière générale, la mémoire est le stockage de l'information. C'est aussi le souvenir...) de maitrise, qu'il a récemment déposé au Département d'anthropologie de l'Université de Montréal (L’Université de Montréal est l'un des quatre établissements d'enseignement...).

"La science (La science (latin scientia, « connaissance ») est, d'après le dictionnaire...) fournit peu de réponses à ces questions, si ce n'est par la psychologie et les neurosciences (Les neurosciences correspondent à l'ensemble de toutes les disciplines biologiques et...). Du point (Graphie) de vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et...) de l'anthropologie, le rire et l'humour sont souvent laissés-pour-compte. Pourtant, c'est un sujet sérieux", affirme le nouveau diplômé.

Selon ses recherches, le rire et l'humour sont de toutes les cultures et de toutes les époques. Le rire serait associé à une altération du tonus musculaire et à des modifications de l'activation (Activation peut faire référence à :) cérébrale. Des études parlent d'un état de stimulation (Une stimulation est un événement physique ou chimique qui active une ou plusieurs...) suivi d'un état de relaxation, souligne M. Légaré. En psychologie, le rire est d'ailleurs défini comme un "état subjectif de bienêtre". Mais parfois on rit aussi par malaise et on dira alors qu'on rit "jaune (Il existe (au minimum) cinq définitions du jaune qui désignent à peu près la même...)". Une personne peut également être heureuse même si elle ne rit jamais. Et le sens (SENS (Strategies for Engineered Negligible Senescence) est un projet scientifique qui a pour but...) de l'humour varie considérablement d'un individu (Le Wiktionnaire est un projet de dictionnaire libre et gratuit similaire à Wikipédia (tous deux...) à l'autre.

Quelle est donc la fonction primaire du rire et de l'humour? "La communication (La communication concerne aussi bien l'homme (communication intra-psychique, interpersonnelle,...) d'abord, estime Steven Légaré. Mais ce n'est qu'après l'évolution du langage que l'humour verbal a pu commencer à participer au processus de socialisation. Impossible d'y recourir si l'on ne manie (La manie (du grec ancien μανία / maníā « folie,...) pas suffisamment le langage."

Les résultats de son analyse, qu'il a confrontés aux données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent...) empiriques trouvées dans la littérature, semblent appuyer son hypothèse: le rire est un comportement universel. Comme dans le cas des vocalisations accompagnant les séances de chatouilles chez les grands singes, sa fonction première aurait été de communiquer une intention de s'adonner au jeu ou de signaler le désir de poursuivre un jeu en cours. L'évolution du rire et de l'humour aurait été marquée par trois adaptations distinctes, soit l'acquisition (En général l'acquisition est l'action qui consiste à obtenir une information ou à acquérir un...) d'une théorie (Le mot théorie vient du mot grec theorein, qui signifie « contempler, observer,...) de l'esprit, l'évolution du langage et la reconnaissance d'incongruités dans les représentations symboliques.

Phénomène social

Pour en arriver à ce constat, le chercheur (Un chercheur (fem. chercheuse) désigne une personne dont le métier consiste à faire de la...) a analysé cinq hypothèses évolutionnistes sur le rire et l'humour: les hypothèses de la manipulation sociale, de la socialisation, de la sélection sexuelle (La sélection sexuelle constitue l'un des deux mécanismes de la théorie de...), du signalement honnête et de la contagion (La contagion est le fait de transmettre une maladie de façon directe ou indirecte.) émotionnelle. Le chercheur en a extrait des prédictions qu'il a ensuite comparées aux travaux empiriques issus de disciplines diverses, dont l'ethnologie, la psychologie et la neurobiologie. En guise de conclusion, il propose un scénario évolutif qui concilie les différentes hypothèses abordées.


Steven Légaré
"Dans les quelque 3000 publications que répertorie un guide bibliographique récent sur la psychologie du rire et de l'humour, les mots "Darwin" et "évolution" n'apparaissent respectivement que quatre et deux fois, alors que la notion de sélection naturelle (En biologie, la sélection naturelle est l'un des mécanismes qui guident l'évolution...) est totalement absente, fait remarquer Steven Légaré. La récurrence transculturelle du rire et de l'humour tout comme la similarité des expressions faciales auxquelles ils sont associés permettent pourtant de croire à une certaine détermination génétique (La génétique (du grec genno γεννώ = donner naissance) est...)."

Universellement reconnu comme un signal ( Termes généraux Un signal est un message simplifié et généralement codé. Il existe...) expressif d'émotions positives, le rire ne semble pas être influencé par l'imitation ou la transmission culturelle. "Des enfants nés sourds et aveugles reproduisent ce comportement dans les contextes appropriés, sans même avoir pu percevoir le rire chez les autres ou apprendre de celui-ci", indique Steven Légaré. Le chercheur rappelle également que des études récentes en neurobiologie donnent à penser qu'il existe deux types de rire (Duchenne et non Duchenne), chacun sollicitant des circuits neuronaux distincts. À son avis (Anderlik-Varga-Iskola-Sport (Anderlik-Varga-Ecole-Sport) fut utilisé pour désigner un...), la reconnaissance de cette distinction est cruciale dans la compréhension de l'évolution du rire comme signal. "Les différences fonctionnelles et comportementales qui caractérisent ces types de rire supposent qu'ils ont des histoires (Les Histoires ou l'Enquête (en grec ancien...) évolutives indépendantes", déclare-t-il.

Du rire à l'humour verbal

Grands mystères depuis la nuit des temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...), le rire et l'humour ont intrigué Platon (Platon (en grec ancien Πλάτων / Plátôn),...), Aristote (Aristote (en grec ancien...), Descartes, Kant et Freud, qui ont tous écrit sur cette faculté apparemment propre aux êtres humains. On ne peut pas dire, cependant, que le rire soit totalement absent de la vie (La vie est le nom donné :) animale. On en observe une forme archaïque chez les primates (Les primates (du latin primas, atis signifiant « celui qui occupe la première...). Fréquente chez les jeunes singes, la "mimique de jeu" consiste à écarter exagérément les lèvres et à repousser les commissures en s'approchant d'un individu. Elle signifie grossièrement "Veux-tu jouer avec moi ?" ou encore "Je viens en ami".

Plusieurs mécanismes évolutionnistes, dont la sélection sexuelle, la socialisation et la contagion émotionnelle, sont invoqués par divers auteurs afin d'expliquer l'origine et le rôle du rire et de l'humour, dit M. Légaré. "Initialement restreint au domaine du jeu physique (La physique (du grec φυσις, la nature) est étymologiquement la...) et social, le programme comportemental du rire Duchenne s'est vu étendre à la sphère (En mathématiques, et plus précisément en géométrie euclidienne, une...) des idées, entrouvrant la voie au développement de l'humour verbal."

À son avis, il serait fort probable que la capacité humoristique ait été soumise à l'action de la sélection sexuelle. La manifestation de l'humour aurait ainsi pu fonctionner au cours de l'hominisation comme indicateur de valeur adaptative. Une fois développé, l'humour verbal aurait, peu à peu, gagné en sophistication et en complexité (La complexité est une notion utilisée en philosophie, épistémologie (par...), ce qui illustre sa remarquable variabilité culturelle contemporaine. "À cet égard, mentionne le chercheur, l'ethnologie nous informe que la moquerie, l'exagération et l'ironie constituent probablement les formes d'humour les plus anciennes, puisqu'elles sont universelles. En revanche, l'humour fondé sur des ambigüités phonologiques, lexicales et syntaxiques, pratiqué seulement au sein de sociétés possédant l'écriture, est forcément plus récent. Idem pour l'humour noir ou absurde, comme en témoigne leur contingence culturelle."

L'étude de Steven Légaré a été réalisée sous la direction de Bernard Chapais, professeur au Département d'anthropologie.
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