[News] Un regard nouveau sur l’environnement d’un trou noir supermassif

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Isabelle
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[News] Un regard nouveau sur l’environnement d’un trou noir supermassif

Message par Isabelle » 23/06/2014 - 0:00:07

Une galaxie active offre un regard nouveau sur l’environnement d’un trou noir supermassif.

Bien connaître et pouvoir modéliser la dynamique des galaxies est un enjeu crucial de l’Astrophysique et de la cosmologie. Une équipe internationale d’astronomes menée par dont un chercheur de l’Institut de Planétologie et d’Astrophysique de Grenoble (CNRS/UJF) a observé un phénomène aussi inattendu qu’étrange dans l’environnement du trou noir supermassif présent au centre de la galaxie active NGC 5548. Les chercheurs ont détecté un flot de matière et de gaz s’échappant rapidement des régions proches du trou noir et bloquant environ 90% du rayonnement X qui en provient. Cette découverte pourrait permettre de mieux comprendre l'interaction des trous noirs supermassifs et de leurs galaxies hôtes.

Si de nombreuses galaxies actives possèdent des vents de matière et de gaz, elles ne montrent jamais une évolution aussi radicale de l’un d’entre eux. Dans le cas de NGC 5548, les chercheurs ont observé la présence d’un nuage de gaz se déplaçant précisément le long de la ligne de visée et protégeant les régions externes du vent du rayonnement de haute énergie provenant de l’environnement immédiat du trou noir.

Il s’agit de la première manifestation directe du phénomène d’écrantage imaginé de longue date pour permettre d’accélérer efficacement ces puissants vents de matière. C’est un résultat important pour mieux comprendre la manière dont les trous noirs supermassifs peuvent interagir avec leurs galaxies hôtes.

La matière qui chute sur un trou noir s’échauffe à des centaines de millions de degrés et émet en conséquence un fort rayonnement X et ultraviolet (UV). En interagissant avec la matière environnante, ce rayonnement UV peut propulser la matière sous forme de vents pouvant atteindre des vitesses élevées. Ces vents peuvent même être assez puissants pour souffler le gaz qui, sinon, tomberait sur le trou noir. Mais ce processus d’accélération ne fonctionne correctement que si la matière est suffisamment protégée du rayonnement X. En effet les rayons X ionisent la matière de telle sorte que celle-ci interagit moins bien avec le rayonnement UV ce qui a pour effet de rendre le processus d’accélération inefficace.

Or on observe depuis longtemps ces flots de matière et de gaz d’où la nécessité de supposer l’existence d’un processus d’écrantage. C’est ce processus qui vient d’être observé de manière éclatante par cette équipe de chercheurs. Les observations récentes débutées en Juin 2013 à l’aide notamment des télescopes XMM-Newton et Hubble, montrent en effet un changement radical de l’émission de NGC 5548 par rapport aux observations faites quelques années auparavant. Les astronomes ont ainsi observé qu’une partie du flot de matière était à un niveau d’ionisation bien plus bas que par le passé. Ce changement s’explique par la forte baisse du rayonnement X ionisant provenant des régions proches du trou noir suite à l’apparition - en un laps de temps relativement court - d’un nuage de matière suffisamment dense pour faire écran à 90 % du rayonnement X. Moins ionisé, le flot peut alors être efficacement accéléré par le rayonnement UV.

Si les vents observés généralement dans les galaxies actives comme NGC 5548 sont assez loin du trou noir central et se déplacent à des vitesses avoisinant les 1000 km/s, le flot de matière jouant le rôle d’écran semble provenir de régions bien plus proches du trou noir et se déplace aussi plus rapidement aux alentours de 5000 km/s suivant la ligne de visée. C’est donc un phénomène différent de ce qui a été parfois observé dans d’autres galaxies et imputés à des nuages-écran en simple transit devant le trou noir.

Image
Capture d'écran de l’animation montrant la matière occultante récemment découverte dans NGC 5548. La couronne produisant le rayonnement X et le trou noir supermassif sont en arrière plan. © Person & Petrucci.
Cette animation de Renaud Person, l'un des directeurs des environnements et décors d’Assassin’s Creed® de Ubisoft. Le film nous emmène dans un voyage au cœur de la galaxie NGC5548, et nous aide à visualiser les résultats présentés dans cette étude.

Il est ainsi possible que nous soyons en présence d’un seul et même flot de matière dont les parties internes, plus denses, protègeraient les parties externes du rayonnement X et faciliteraient par la même leur accélération. Ces observations apportent ainsi un regard nouveau sur la formation et la dynamique de ces vents et leur interaction possible, à plus grande échelle, avec la galaxie hôte.

Ce résultat a été réalisé au moyen d’observations longues et répétées obtenues à l’aide des grands observatoires spatiaux de l'ESA et de la NASA : le satellite XMM-Newton, le télescope spatial Hubble, ainsi que les satellites Swift, Nustar, Chandra, et INTEGRAL. Une équipe internationale dirigée par le scientifique Jelle Kaastra de l’Institut de Recherche Spatiale des Pays-bas, SRON, a ainsi mené la plus vaste campagne de surveillance jamais réalisée d'une galaxie active en 2013 et 2014. Ces résultats sont publiés dans Science magazine (juin 2014).

Voir l'animation (en anglais) http://www.sron.nl/~kaastra/press5548/N ... r_H264.mov

Source: CNRS-INSU

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