À l'âge du bronze, le métal des objets en fer venait des météorites

Publié par Adrien le 03/12/2017 à 00:00
Source: CNRS

2009 Leonid Meteor Shower, Illustration CODITA Author: Navicoree
Si la présence d'objets en fer dès l'âge du bronze peut surprendre, leur origine est encore plus extraordinaire: leur métal provient de météorites. Le phénomène était connu, mais jusqu'à présent la communauté scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui...) ne parvenait pas à déterminer si cela concernait la majorité des objets en fer (Le fer est un élément chimique, de symbole Fe et de numéro atomique 26. C'est le...) de l'époque, ou seulement quelques exceptions. Albert Jambon, dans le cadre de ses travaux menés à l'Institut (Un institut est une organisation permanente créée dans un certain but. C'est...) de minéralogie, de physique (La physique (du grec φυσις, la nature) est étymologiquement la...) des matériaux (Un matériau est une matière d'origine naturelle ou artificielle que l'homme façonne pour en...) et de cosmochimie (CNRS/UPMC/IRD/Muséum national d'Histoire naturelle) (1), a montré que le fer utilisé à l'âge du bronze (Le bronze est le nom générique des alliages de cuivre et d'étain. Le terme airain...) est systématiquement météoritique, puis a expliqué la disparition de cette pratique à l'âge du fer. Ses travaux sont publiés dans l'édition de décembre 2017 de la revue Journal of Archaeological Science.

L'âge du fer commence en Anatolie et dans le Caucase autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne...) de 1200 ans avant notre ère. Mais près de 2000 ans plus tôt, diverses cultures façonnent cependant déjà des objets en fer. Ces artéfacts restent extrêmement rares et bénéficient toujours d'un grand prestige. Comment expliquer leur valeur, alors que les minerais de fer sont très abondants à la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) de la Terre  ? Des premiers travaux ont montré que certains avaient été conçus avec du fer provenant de météorites, ce qui a poussé les chercheurs à se demander quelle part de ces vestiges avait une origine extraterrestre. Albert Jambon a repris les données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent...) disponibles et mené ses propres analyses non destructives avec un spectromètre (Un spectromètre est un appareil de mesure permettant d'étudier de décomposer une quantité...) de fluorescence (La fluorescence est une émission lumineuse provoquée par diverses formes d'excitation autres que...) X portable permettant l'analyse chimique des échantillons. Son corpus d'objets comprend des perles en fer retrouvées à Gerzeh (Égypte, -3200), une dague découverte à Alaca Höyük (Turquie, -2500), un pendentif ( En architecture, un pendentif peut être : Se dit d'une décoration peinte sur des...) d'Umm (UMM (União Metalo-Mecânica) est un constructeur automobile portugais spécialisé dans les 4x4,...) el Marra (Syrie, -2300), une hache (Une hache est un outil formé d'une lame de métal (d'acier le plus souvent) attachée à un manche...) d'Ugarit (Syrie, -1400) et plusieurs autres de la dynastie Shang (Chine, -1400), ou encore la dague, le bracelet et l'appuie-tête de Toutankhamon (Égypte, -1350).

Résultat: tous ces artéfacts en fer de l'âge du bronze sont bien d'origine météorique. Rappelons que lors de la formation de gros astres tels que notre planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de...), le nickel (Le nickel est un élément chimique, de symbole Ni et de numéro atomique 28.) migre presque entièrement vers le noyau de fer liquide (La phase liquide est un état de la matière. Sous cette forme, la matière est...). Ce métal (Un métal est un élément chimique qui peut perdre des électrons pour former des...) est donc rare en surface. Certaines météorites naissent en revanche de la destruction d'astres et, si elles proviennent du coeur de ces derniers, elles sont principalement composées de fer avec une forte teneur en nickel et en cobalt (Le Cobalt est un élément chimique, de symbole Co et de numéro atomique 27 et de...). C'est ce qui permet de distinguer la source du fer. Il se trouve également que dans les météorites le fer est à l'état de métal et peut donc être utilisé tel quel contrairement aux minerais terrestres qui sont transformés en métal par une opération de réduction consistant à ôter l'oxygène (L’oxygène est un élément chimique de la famille des chalcogènes, de...) qu'ils contiennent. Le fer extraterrestre n'ayant pas besoin (Les besoins se situent au niveau de l'interaction entre l'individu et l'environnement. Il est...) d'être réduit dans les fourneaux de l'âge du bronze, cela explique pourquoi les objets en fer étaient alors tous d'origine météoritique. L'invention de la technique permettant d'ôter l'oxygène des minerais de fer a ensuite ouvert le véritable âge du fer et les rarissimes métaux extraterrestres ont été entièrement délaissés au profit de minerais extrêmement plus courants et économiques. Albert Jambon réfute au passage certaines théories qui rendaient possible l'obtention de fer chargé en nickel avec des minerais terrestres.

Notes:

(1)Albert Jambon travaille également en association avec le laboratoire Géoazur (CNRS/Université Nice Sophia Antipolis/Observatoire de la Côte d'Azur/IRD).
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