Surprises dans l'anneau B de Saturne

Publié par Michel le 25/05/2007 à 00:00
Source et illustrations: NASA/JPL/Université du Colorado
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Cette image en fausses couleurs des anneaux principaux de Saturne a été réalisée en combinant des données obtenues à partir d'occultations multiples d'étoiles à l'aide du spectrographe à ultraviolets de la sonde spatiale Cassini.


Les anneaux principaux de Saturne dans l'ultraviolet
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Lors de ces occultations, les scientifiques observent la luminosité d'une étoile tandis que les anneaux passent devant celle-ci. Cette technique permet de mesurer la quantité de matière entre le vaisseau spatial et l'étoile.

Les astronomes se sont tout particulièrement intéressés à l'anneau B et ont constaté qu'il n'était pas aussi uniforme comme prévu, mais constitué de regroupements compacts de blocs séparés par des espaces vides. Les blocs de cet anneau, larges de 30 à 50 mètres, sont trop petits pour être observés directement. Cependant, les scientifiques ont pu cartographier leur distribution, leur forme et leur orientation.

Les couleurs dans cette image reflètent l'orientation des blocs, et la luminosité indique la densité des particules de matière. La formation des agglomérats est la plus forte dans les régions les plus bleutées. Les particules dans les régions jaunes centrales sont trop resserrées pour que la lumière des étoiles passe à travers.


Les anneaux principaux de Saturne
Image annotée

Le spectrographe à ultraviolets de Cassini a effectué les mesures de scintillements de l'étoile Alpha Arae les 9 et 10 novembre 2006.

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