COROT: 300 jours en orbite déjà très fructueux

Publié par Michel le 08/11/2007 à 00:00
Source: Observatoire de Paris
illustrations: CNES / D.Ducros et Observatoire de Paris
Le satellite CoRoT (Convection, Rotation des étoiles et Transits des planètes extrasolaires) fête ses 300 jours en orbite, depuis son lancement du cosmodrome de Baïkonour le 27 décembre 2006. Le satellite vient d'achever sa première longue séquence d'observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les...) (150 jours) vers le centre galactique (voir notre news (NeWS est un système de fenêtrage conçu par James Gosling (qui a contribué...)) et s'est retourné vers l'anti-centre, afin de tourner le dos (En anatomie, chez les animaux vertébrés parmi lesquels les humains, le dos est la partie...) au Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile...), le 15 octobre. Après les opérations de pointage fin réalisées depuis le centre de Toulouse, il a entamé sa deuxième longue séquence d'observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les...) le 23 octobre. Celle-ci devrait se poursuivre jusqu'en mars prochain.


COROT en orbite autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne...) de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...) (vue d'artiste)

Depuis le début de sa mission, CoRoT a observé 3 régions du ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.) soigneusement sélectionnées:

- une zone en direction de la constellation (Une constellation est un ensemble d'étoiles dont les projections sur la voûte...) de la Licorne (Monoceros) pendant 60 jours (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la...),
- suivis d'une courte période (26 jours) et d'une très longue période (150 jours) de pointages dans la direction opposée, vers la constellation de la Queue du Serpent (Serpens Cauda).

CoRoT obtient des "courbes de lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil...)", c'est-à-dire qu'il mesure la lumière émise par un très grand nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre...) d'étoiles avec une précision et sur une durée inégalées. Au cours de chaque série d'observations, plus de 12 000 courbes de lumière ont ainsi été obtenues, avec des données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent...) pratiquement ininterrompues.

On peut désormais affirmer que CoRoT permettra des avancées majeures dans les deux disciplines scientifiques, enjeux majeurs de l'astronomie (L’astronomie est la science de l’observation des astres, cherchant à expliquer...), auxquelles il est dédié: la recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...) de planètes telluriques hors de notre système solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le...) et la photométrie stellaire (Stellaria est un genre de plantes herbacées annuelles ou vivaces, les stellaires, de la...) de très grande précision pour "voir" l'intérieur des étoiles.

Rappelons que l'impact scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui...) de CoRoT repose sur ses 3 principales caractéristiques de performances, jamais atteintes auparavant, et dépassant les spécifications originales:

- la précision de fonctionnement du satellite (Satellite peut faire référence à :), qui est définie par les lois de la physique (La physique (du grec φυσις, la nature) est étymologiquement la...) et non par les caractéristiques de l'instrument ; ainsi, la précision des données est fixée par la valeur ultime imposée par les lois de la physique et non par les caractéristiques de l'instrument ;
- la durée des observations effectuées pour une même étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une...) ;
- la continuité (En mathématiques, la continuité est une propriété topologique d'une fonction....) de ces observations, pratiquement ininterrompues au cours de ces très longues périodes.

On peut affirmer:

- que les observations effectuées par CoRoT montrent que pratiquement toutes les étoiles observées oscillent ;
- que CoRoT découvre des exoplanètes selon une fréquence (En physique, la fréquence désigne en général la mesure du nombre de fois qu'un...) uniquement contrainte par la rapidité à mettre en oeuvre les gros télescopes au sol chargés de confirmer chaque détection ;
- qu'il a détecté des oscillations de type solaire dans des étoiles de type solaire à un niveau jamais atteint jusqu'à présent, à l'exception des observations de notre propre Soleil. ;
- qu'il observe toutes sortes d'activités sur une large gamme de fréquences, des oscillations multi modes à la signature de mouvements erratiques superficiels et de rotations différentielles tel que le montrent les différentes périodes de passage des taches solaires à des latitudes différentes.

L'exemple suivant en est une illustration. Les données ci-après couvrent une période de 120 jours d'observations ininterrompues. Il ne s'agit encore que de données brutes (ou données N0), qui seront affinées ultérieurement.


Sur cette "courbe de lumière" on peut immédiatement observer
un certain nombre de variations et d'échelles de temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...):

- une variation "périodique" sur environ 1,5 jours,
- une variation à long terme, produisant une sorte de phénomène de battement (En acoustique, le battement est une interférence entre deux sons de fréquences...) sur une période d'environ 40 jours. Cet effet a pu être détecté grâce à la continuité des observations sur une durée de 120 jours. Ces variations significatives sont probablement dues à la rotation de l'étoile, dont la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) n'est pas uniforme (comme observé à plus petite échelle sur le Soleil), bien qu'une interprétation définitive soit encore prématurée.
- des pics très étroits et très réguliers correspondant à des "transits" (ou passages) réguliers se superposent à ces variations à long terme. Ce phénomène est très certainement dû à un petit corps en orbite autour de l'etoile cible, avec une période de presque 5 jours et dont la taille est à peu près vingt fois plus faible. Ce sont des observations complémentaires avec des télescopes au sol qui permettront d'en déterminer la nature exacte (petite étoile ou très grosse planète).


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