La "dixième planète" du Système Solaire possède une lune
Publié par Michel le 04/10/2005 à 00:00
Source: SpaceRef
Illustration: WM Keck Observatory
2003 UB313, la 10ème planète récemment découverte (voir notre news), et si tant est qu'elle puisse porter ce titre, ressemble de plus en plus à un des acteurs principaux du Système Solaire. Elle a la stature d'une vraie planète (les dernières évaluations l'estime environ 20 pour cent plus grande que Pluton), un nom de code provisoire facile à retenir (Xéna, d'après la princesse guerrière de la série TV), et est entrée au Livre des Records puisque à environ 97 unités astronomiques du Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la classification astronomique, c'est une étoile de type naine jaune, et composée...), c'est l'objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans un espace à trois dimensions, qui a une fonction précise, et qui peut être désigné par une étiquette verbale. Il est défini par...) détecté le plus lointain du Système Solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le Soleil et des corps célestes ou objets définis gravitant autour de lui (autrement...). De plus, des astronomes de l'Institut (Un institut est une organisation permanente créée dans un certain but. C'est habituellement une institution de recherche. Par exemple, le Perimeter Institute for Theoretical...) de Technologie (Le mot technologie possède deux acceptions de fait :) de Californie viennent désormais de découvrir qu'elle possède une lune (La Lune est l'unique satellite naturel de la Terre et le cinquième plus grand satellite du système solaire avec un diamètre de 3 474 km. La distance moyenne séparant la Terre de la Lune est de 384 400 km (soit...).


2003 UB313 ("Xéna") et sa lune "Gabrielle"

La lune, 100 fois plus faible que Xéna et orbitant autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre Accipiter, soit...) de la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa...) en deux semaines, a été repérée le 10 septembre 2005, avec le télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant « regarder, voir »), est un instrument...) de 10 mètres Keck II du W.M. Keck Observatory à Hawaï (Hawaï ou Hawaii (en hawaïen : Hawai‘i ; en anglais : Hawaii) est un État des États-Unis situé dans l'océan...) par Michael E. Brown, professeur d'astronomie (L’astronomie est la science de l’observation des astres, cherchant à expliquer leur origine, leur évolution, leurs propriétés physiques et...) planétaire (Un planétaire désigne un ensemble mécanique mobile, figurant le système solaire (le Soleil et ses planètes) en tout ou partie. Généralement les astres représentés sont animés soit...), et ses collègues du Caltech. Une publication de la découverte parait dans l'édition du 3 octobre des Astrophysical Journal Letters.

Brown estime que la lune, surnommée "Gabrielle" d'après le nom de la compagne de Xéna dans la série, mesure au moins un dixième de la taille de Xéna, qui est supposée avoir un diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre et limité par les points du cercle ou de la sphère. Le diamètre est aussi la longueur de...) d'environ 2700 kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en 1/299 792 458 seconde.) (2274 kilomètres pour Pluton).

Pour évaluer la taille de Gabrielle avec plus de précision, les chercheurs doivent connaître la composition de la lune, qui n'a pas encore été déterminée. La plupart des objets dans la ceinture de Kuiper (La ceinture de Kuiper (parfois appelée ceinture d'Edgeworth-Kuiper, ['kœj.pər] en néerlandais), est une zone du système solaire s'étendant au-delà de l'orbite de Neptune, entre 30 et 55 unités...), ce massif (Le mot massif peut être employé comme :) anneau de mini (MINI est une marque automobile de BMW Group. L'ancien modèle Mini était construit par MG Rover.) planètes qui s'étend au delà de Neptune dans le Système Solaire lointain, sont composés pour moitié de roche (La roche, du latin populaire rocca, désigne tout matériau constitutif de l'écorce terrestre. Tout matériau entrant dans la composition du sous-sol est formé par un assemblage de minéraux, comportant parfois des...) et pour moitié de glace (La glace est de l'eau à l'état solide.). Comme une surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est souvent abusivement...) mi-roche mi-glace reflète une quantité (La quantité est un terme générique de la métrologie (compte, montant) ; un scalaire, vecteur, nombre d’objets ou d’une autre manière de dénommer la valeur d’une collection ou un groupe de choses.) de lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde...) du Soleil assez prévisible, une évaluation générale de la taille d'un objet de cette composition peut être réalisée. Les objets très glacés réfléchissent beaucoup plus la lumière, et apparaissent ainsi plus lumineux et plus grands que des objets rocheux de taille identique.

Des observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le...) ultérieures de la lune avec le télescope spatial Hubble (Le télescope spatial Hubble (en anglais, Hubble Space Telescope ou HST) est un télescope en orbite à environ 600 kilomètres d'altitude, il effectue un tour complet de la...), prévues pour novembre et décembre, permettront à Brown et à son équipe de calculer l'orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps autour d'un autre corps sous l'effet de la gravitation.) exacte de Gabrielle autour de Xéna. Avec ces données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un événement, etc.), ils pourront calculer la masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un corps : l'une quantifie l'inertie du corps (la masse inerte) et l'autre la contribution du corps à la force de...) de Xéna, en utilisant les formules imaginées pour la première fois il y a 300 ans par Isaac Newton (Sir Isaac Newton était un philosophe, mathématicien, physicien et astronome anglais né le 4 janvier 1643 du calendrier grégorien[1] au manoir de Woolsthorpe près de Grantham et mort le 31 mars 1727[1] à Kensington. Figure emblématique...).

"Une combinaison (Une combinaison peut être :) de la distance de la lune à sa planète et de la vitesse (On distingue :) à laquelle elle tourne autour fournit avec précision la masse de la planète", explique brown. "Si la planète est très massive (Le mot massif peut être employé comme :), la lune orbitera très rapidement ; si elle l'est moins, la lune circulera plus lentement. C'est parce qu'elle possède une lune que nous pourrons mesurer la masse de Xéna, car c'est la seule façon".

Une même famille d'objets

La présence de lunes autour de trois parmi les quatre objets les plus grands de la ceinture de Kuiper, Xéna, Santa (2003 EL61), et Pluton (Pluton, dont la désignation officielle est (134340) Pluton, est la deuxième plus grande planète naine connue du système solaire et le 10e plus grand astre connu...) bouscule les idées conventionnelles à propos de la façon dont les mondes de cette région du Système Solaire se sont emparés de leurs satellites (Satellite peut faire référence à :).

Précédemment, les chercheurs pensaient que les objets de la ceinture de Kuiper attiraient des corps par un processus appelé capture (Une capture, dans le domaine de l'astronautique, est un processus par lequel un objet céleste, qui passe au voisinage d'un astre, est retenu dans la gravisphère de ce dernier. La capture de l'objet céleste aboutit à sa...) gravitationnelle, dans laquelle deux objets antérieurement séparés s'approchaient trop près l'un de l'autre et formaient un petit système couplé par gravité (La gravitation est une des quatre interactions fondamentales de la physique.). On pensait cela pour les petits objets de la ceinture de Kuiper mais pas, cependant, pour Pluton. Charon (Charon (P I Charon, Pluton I) est le plus grand satellite naturel de Pluton.), lune massive très proche de Pluton, se serait séparée da la planète il y a des milliards d'années, suite au choc (Dès que deux entitées interagissent de manière violente, on dit qu'il y a choc, que ce soit de civilisation ou de particules de hautes énergies.) avec un autre objet de la ceinture. Il semblerait que les lunes de Xéna et Santa possède la même origine.

"Par le passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble des configurations successives du monde et s'oppose au futur...), Pluton semblait être l'unique objet excentrique aux limites du Système Solaire", indique Brown. "Mais nous voyons maintenant que Xéna, Pluton et les autres font partie d'une grande famille de grands objets possédant des caractéristiques, des histoires (Les Histoires ou l'Enquête (en grec ancien Ἱστορίαι / Historíai) sont la seule œuvre connue de...), et même des lunes semblables, qui, ensembles, nous renseigneront bien davantage sur le Système Solaire qu'un seul objet ne l'aurait jamais fait".

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