Etoiles à l'horizon pour la sonde Cassini
Publié par Michel le 19/06/2008 à 00:00
Source et illustration: NASA/JPL/Space Science Institute
Le système stellaire le plus proche de la Terre, le trio d'alpha du Centaure, semble surgir au-dessus de l'horizon de Saturne. Alpha Centauri A et alpha Centauri B, deux étoiles très similaires à notre Soleil, sont ici clairement discernables (la troisième étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une énorme boule de plasma comme le Soleil, qui est l'étoile la plus proche de la Terre.) du système, l'étoile naine rouge (En astronomie, les naines rouges sont les étoiles les moins massives ; en-deçà, ce sont les naines brunes, qui ne sont pas vraiment des étoiles.) Proxima, n'est pas visible).


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Depuis l'orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps autour d'un autre corps sous l'effet de la gravitation.) de Saturne, la lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs...) (ainsi que les signaux radio de Cassini) met un peu plus d'une heure (L’heure est une unité de mesure du temps. Le mot désigne aussi la grandeur elle-même, l'instant (l'« heure qu'il est »), y compris en sciences (« heure...) pour nous parvenir. La distance du trio d'étoiles est si grande que la lumière de ces dernières met plus de quatre ans pour atteindre notre Système Solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le Soleil et des corps célestes ou objets définis gravitant autour de lui (autrement dit, notre...). Ainsi, bien que Saturne nous semble une frontière (Une frontière est une ligne imaginaire séparant deux territoires, en particulier deux États souverains. Le rôle que joue une frontière peut fortement varier suivant les régions et les...) lointaine, l'étoile la plus proche est presque 29 000 fois plus éloignée.

Cette image fait partie d'une séquence d'occultations stellaires, lors desquelles Cassini (La mission Cassini-Huygens est une mission spatiale automatique réalisée en collaboration par le Jet Propulsion Laboratory (JPL), l'Agence spatiale européenne (ESA) et l'Agence spatiale italienne (ASI). Son objectif est l'étude...) observe une étoile (ou plusieurs) disparaissant derrière Saturne. La lumière des étoiles est atténuée par les couches les plus élevées de l'enveloppe gazeuse de Saturne, et donne des informations sur la structure et la composition de l'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) de la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa gravité la maintienne en...).

Ce cliché a été réalisé sous un angle (En géométrie, la notion générale d'angle se décline en plusieurs concepts apparentés.) de 66 degrés au-dessus du plan des anneaux et face au sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) sur Saturne. L'ombre (Une ombre est une zone sombre créée par l'interposition d'un objet opaque (ou seulement partiellement opaque) entre une source de lumière et la surface sur laquelle se réfléchit cette lumière. Elle se matérialise...) des anneaux masque les latitudes boréales de la planète en bas de l'image. Le téléobjectif de la sonde spatiale (Une sonde spatiale est un vaisseau spatial non habité envoyé par l'homme pour étudier à plus ou moins grande distance les corps...) a saisi cette photo en lumière rouge (La couleur rouge répond à différentes définitions, selon le système chromatique dont on fait usage.) visible le 17 mai 2008, à une distance d'approximativement 534 000 kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en 1/299 792 458 seconde.) de Saturne. La résolution sur Saturne est d'environ 3 kilomètres par pixel (Le pixel, souvent abrégé px, est une unité de surface permettant de mesurer une image numérique. Son nom provient de la locution anglaise picture...).

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