Méditerranée: Quel avenir pour les coraux profonds ?

Publié par Adrien le 12/07/2020 à 09:00
Source: CNRS INSU
Nous avons tous en tête des images de récifs coralliens aux éclatantes couleurs et abritant une biodiversité fabuleuse. Nous nous imaginons nager dans les eaux chaudes et turquoises des régions tropicales pour les explorer. Mais peu d'images du monde (Le mot monde peut désigner :) corallien des régions tempérées ou subpolaires nous viennent à l'esprit. Pourtant, un monde bien plus mystérieux se cache dans les profondeurs de ces océans (Océans stylisé Ωcéans est un documentaire français réalisé par Jacques Perrin et Jacques Cluzaud dont le tournage a commencé en 2004 et produit en...)... un monde mis en péril par le réchauffement climatique (Le réchauffement climatique, également appelé réchauffement planétaire, ou réchauffement global, est un phénomène d'augmentation de la température moyenne des...) et l'acidification des eaux méditerranéennes.


Lophelia orange, un corail dur dans le canyon Lacaze-Duthiers en Méditerrannée occidentale. Photo prise à 500 m de fond avec un robot (Un robot est un dispositif mécatronique (alliant mécanique, électronique et informatique) accomplissant automatiquement soit des tâches qui sont...) sous-marin (Un sous-marin est un navire capable de se déplacer dans les trois dimensions, sous la surface de l'eau ; il se distingue ainsi des autres bateaux et navires qui se déplacent dans deux dimensions et uniquement à la...) dans le cadre du programme "Environnements marins extrêmes, biodiversité (La biodiversité est la diversité naturelle des organismes vivants. Elle s'apprécie en considérant la diversité des écosystèmes, des espèces, des populations et celle des gènes...) et changement global".
© Nadine LE BRIS/Fondation Total/UPMC/CNRS Photothèque

Solitaires ou organisés sous forme de récifs, les coraux profonds se développent depuis des milliers d'années le long des marges océaniques. Ces animaux, également appelés coraux d'eaux froides, vivent dans l'obscurité et, à la grande différence des coraux tropicaux, sans symbiose (La symbiose est une association intime et durable entre deux organismes hétérospécifiques (espèces différentes), parfois plus. Les organismes sont qualifiés de...) avec des Zooxanthelles, algues unicellulaires photosynthétiques. De l'ordre des Scleractinia, ils forment un squelette (Le squelette est une charpente animale rigide servant de support pour les muscles. Il est à la base de l'evolution des vertébrés. Celui ci leur a fourni...) calcaire dur, souvent branchu. Grâce à leurs polypes, ils se nourrissent de particules et nutriments présents dans l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.). Leur découverte a permis de mettre à jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel....) un écosystème également riche d'une biodiversité propre à ces milieux extrêmes, avec la présence de nombreux poissons (Les Poissons sont une constellation du zodiaque traversée par le Soleil du 12 mars au 18 avril. Dans l'ordre du zodiaque, elle se situe entre le Verseau...) et invertébrés. En Mer Méditerranée (Méditerranée signifie entre les terres. La mer Méditerranée est une mer intracontinentale presque fermée située entre l'Europe, l'Afrique et l'Asie et qui s'étend sur une superficie d'environ 2,5 millions de kilomètres...), les colonies coralliennes se développent dans les eaux à des profondeurs situées entre 200 et 700 m dont les températures sont de l'ordre de 12 à 14°C.

Lors de missions océanographiques, des forages et l'utilisation de robots submersibles ont permis de prélever les branches de ces coraux vivants, mais aussi fossiles, ensevelis dans les premiers mètres de sédiments, à la fois en Mer (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.) d'Alboran, à l'Ouest (L’ouest est un point cardinal, opposé à l'est. C'est la direction vers laquelle se couche le Soleil à l'équinoxe, le couchant (ou...) de la Méditerranée, au Sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) de la Sardaigne (La Sardaigne (en italien : Sardegna et en langue sarde normalisée : Sardigna) est une île de la Méditerranée occidentale, située à l'ouest de la péninsule italienne et au sud de la Corse....), dans le Détroit Siculo-Tunisien ou encore au Sud de l'Italie et de Chypre (Chypre (grec Κύπρος ; turc Kıbrıs) est une île située dans le Bassin Levantin qui constitue la partie la plus orientale de la mer...) dans le bassin oriental. La période de vie (La vie est le nom donné :) de ces coraux fossiles peut être déterminée précisément par des techniques de datation s'appuyant notamment sur le radiocarbone ou les isotopes de l'uranium (L'uranium est un élément chimique de symbole U et de numéro atomique 92. C'est un élément naturel assez fréquent : plus abondant que l'argent, autant que le molybdène ou...) et du thorium (Le thorium est un élément chimique, un métal de la famille des actinides, de symbole Th et de numéro atomique 90.). L'analyse chimique de leurs branches calcaires fossiles offre une opportunité unique de reconstruire avec précision l'évolution passée de la température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et étudiée en thermométrie. Dans la vie courante, elle...) mais aussi de l'acidité des océans, paramètres aujourd'hui encore peu documentés à ces profondeurs.

Les premiers résultats de ces analyses isotopiques et élémentaires menées en laboratoire, par spectrométrie de masse (La spectrométrie de masse (mass spectrometry ou MS) est une technique physique d'analyse permettant de détecter et d'identifier des molécules d’intérêt par mesure de leur...), nous indiquent que les coraux profonds méditerranéens ont su s'acclimater pendant les cycles climatiques et poursuivre leur développement malgré des températures extrêmement froides, de l'ordre de celle du dernier maximum glaciaire il y a 20 000 ans, soit de quelques degrés. Depuis le début de l'Holocène, soit 11 000 ans, ces écosystèmes coralliens se sont parfaitement adaptés à des conditions physico-chimiques remarquablement stables avec des températures situées autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre Accipiter, soit...) de 12-13°C et un pH de l'ordre de 8,0-8,1.

Avec le début de l'ère industrielle et le rejet massifs de dioxyde de carbone (Le dioxyde de carbone, communément appelé gaz carbonique ou anhydride carbonique, est un composé chimique composé d'un atome de carbone et de deux...) (CO2) dans l'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :), les eaux de surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est souvent...) des océans se sont non seulement réchauffées de l'ordre de 1 degré (Le mot degré a plusieurs significations, il est notamment employé dans les domaines suivants :) Celsius, mais aussi acidifiées de plus de 0,1 unité pH. Nos données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un événement, etc.) originales indiquent que ces tendances sont similaires pour les eaux plus profondes de la Mer Méditerranée. Conjugués au réchauffement et à l'acidification, ces processus pourraient conduire, d'ici 2100, à la disparition des coraux profonds en Méditerranée, car les seuils de température et de pH favorables à leur développement pourraient être dépassés. Ces écosystèmes profonds pourront encore en revanche trouver des conditions propices à leur survie au-delà du détroit de Gibraltar, dans les eaux de l'Atlantique Nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.), là où les températures ne devraient pas encore dépasser ces seuils critiques.

Auteurs et auteurs:
Eric Douville, Paolo Montagnaet Marie-Alexandrine Sicre.
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