Ouvrières (fourmis) de tous les pays, unissez-vous !...

Publié par Michel le 20/11/2008 à 00:00
Source: Communiqué de presse de l'Université McGill
... vous n'avez rien à perdre, hormis votre fertilité ! Des chercheurs de l'université McGill de Montréal confirment l'hypothèse darwinienne quant à l'incidence de l'évolution sur l'ensemble d'un groupe.

Les castes hautement spécialisées des fourmis sont le pinacle (Le pinacle est la partie la plus élevée d'un édifice (synonyme de faîte). Par exemple, dans la...) de l'organisation (Une organisation est) sociale du monde (Le mot monde peut désigner :) des insectes (Insectes est une revue francophone d'écologie et d'entomologie destinée à un large...). Comme dans toute société, toutefois, les colonies de fourmis abritent de nombreux conflits et luttes internes. Alors, qu'est-ce qui les unit? Il y a plus de 150 ans, Charles Darwin (Charles Robert Darwin (12 février 1809 – 19 avril 1882) est un...) a formulé une idée et on vient de découvrir qu'il avait raison.

Des biologistes de l'évolution de l'Université McGill (L’Université McGill, située à Montréal au Québec, est une des...) ont découvert des signaux moléculaires qui peuvent maintenir l'harmonie sociale chez les fourmis, en imposant des contraintes à leur fertilité (Pour le sens commun, la fertilité désigne à la fin du XXe siècle la...). Le Dr Ehab Abouheif, du Département de biologie (La biologie, appelée couramment la « bio », est la science du vivant....) de McGill, et le Dr Abderrahman Khila, chercheur (Un chercheur (fem. chercheuse) désigne une personne dont le métier consiste à faire de la...) postdoctoral, ont déterminé qu'avec l'évolution, les gênes (Gênes (Genova en italien, Zena en ligurien) est une ville italienne, capitale de la Ligurie,...) des insectes vivant en colonies – telles les fourmis – ont été remaniés pour les empêcher de se battre entre eux afin d'obtenir le droit de se reproduire.

"Nous avons découvert un mécanisme de développement vraiment élégant, que nous appelons 'contrainte de reproduction', qui remet en question le paradigme classique voulant que le comportement, comme le contrôle (Le mot contrôle peut avoir plusieurs sens. Il peut être employé comme synonyme d'examen, de...) policier, soit la seule façon d'imposer l'harmonie et l'esprit de corps au sein des sociétés de fourmis", a déclaré le Dr Abouheif.

La contrainte de reproduction intervient dans ces sociétés de fourmis quand les forces de l'évolution commencent à agir dans un contexte (Le contexte d'un évènement inclut les circonstances et conditions qui l'entourent; le...) de groupe plutôt que chez les individus, ont déclaré les chercheurs. On peut observer le processus au niveau des différences entre les espèces de fourmis évoluées et leurs cousines plus primitives. L'étude a été publiée dans le numéro du 18 novembre des Proceedings of the National Academy of Sciences.

Les fourmis – organisées en colonies autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne...) d'une ou plusieurs reines entourées de leurs ouvrières femelles spécialisées – sont des exemples classiques de ce qu'on appelle des organismes eusociaux.

"Les fourmis plus primitives, ou ancestrales, ont tendance à vivre en colonies plus petites et présentent des niveaux beaucoup plus élevés de conflits sur la reproduction (La Reproduction. Eléments pour une théorie du système d'enseignement est un ouvrage...) que les espèces plus évoluées", a expliqué le D r Abouheif. "C'est parce que les ouvrières possèdent des capacités reproductives beaucoup plus grandes et qu'il se crée un conflit avec la reine pour donner naissance à la progéniture."

À leur étonnement, les D rs Khila et Abouheif ont découvert qu'avec l'évolution, "les signaux moléculaires utilisés par l'œuf pour déterminer ce qui sera la tête et ce qui sera la queue ont été remaniés, de manière à empêcher les fourmis ouvrières de donner naissance à une progéniture viable", a expliqué le D r Abouheif. "Les différentes espèces de fourmis présentent des niveaux différents de cette 'contrainte de reproduction', et nous croyons que ces niveaux fournissent une mesure du degré (Le mot degré a plusieurs significations, il est notamment employé dans les domaines...) d'eusocialité de la colonie. Moins les ouvrières se reproduisent, plus les groupes deviennent unis (L'UNIS, pour UNIversité du Svalbard, est une université norvégienne implantée...)."

L'existence de castes de fourmis stériles tourmentait Charles Darwin lorsqu'il a formulé sa théorie (Le mot théorie vient du mot grec theorein, qui signifie « contempler, observer,...) de la sélection naturelle (En biologie, la sélection naturelle est l'un des mécanismes qui guident l'évolution...), et il les a décrites comme la "seule difficulté particulière qui, à prime abord, m'est apparue insurmontable, et en fait fatale pour ma théorie". Si l'évolution adaptative s'effectue grâce à la survie différentielle des individus, comment des individus incapables de transmettre leurs gênes peuvent-ils évoluer et persister?

Darwin suggérait que, dans le cas des colonies de fourmis, la sélection naturelle ne s'applique pas uniquement à l'individu (Le Wiktionnaire est un projet de dictionnaire libre et gratuit similaire à Wikipédia (tous deux...), parce que l'individu ne profiterait jamais de l'élimination de ses propres capacités de reproduction, mais aussi à la famille ou au groupe. Cette étude soutient les idées prescientes de Darwin et fournit une mesure moléculaire de la façon dont on peut considérer une colonie entière comme un tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) ou un superorganisme.
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