Les plus anciens Hommes modernes du Sud-Est de l'Europe
Publié par Adrien le 01/07/2011 à 12:00
Source: CNRS
Des restes humains découverts en Crimée (Ukraine) ont été datés de 32 000 ans par une équipe européenne impliquant notamment le CNRS et le département de Préhistoire du Muséum national d'Histoire naturelle (1). Il s'agit du plus ancien témoignage direct de la présence de notre espèce (Dans les sciences du vivant, l’espèce (du latin species, « type » ou « apparence ») est le taxon de base de la...) Homo sapiens (Homo sapiens, qui signifie « Homme sage » en latin, ou Homme moderne est une espèce de l'ordre des Primates appartenant à la famille des Hominidés. Plus...) au Sud-Est (Le sud-est est la direction à mi-chemin entre les points cardinaux sud et est. Le sud-est est opposé au nord-ouest.) de l'Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un continent à part entière, mais aussi comme l’extrémité occidentale du continent...). Publiée sur le site de PLoS ONE, cette étude apporte de nouvelles données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un événement, etc.) permettant de retracer la colonisation de l'Europe par les premiers Hommes modernes.


Eléments de parure en ivoire de mammouth découverts dans l'abri.
© L. Crépin / MNHN

Découvert en 1991 dans le sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) montagneux de la Crimée (Ukraine), l'abri sous roche (La roche, du latin populaire rocca, désigne tout matériau constitutif de l'écorce terrestre. Tout matériau entrant dans la composition du sous-sol est formé par un assemblage de minéraux, comportant...) de Buran-Kaya III a été fouillé au cours de plusieurs campagnes. L'une des couches de terrain correspondant au Paléolithique supérieur (2) a ainsi livré 162 fragments d'ossements humains aux côtés d'os d'animaux (essentiellement des antilopes saïga, des renards et des lièvres), d'outils en pierres taillées et en os (3), et d'objets de parure comme des perles en ivoire de mammouth et des coquillages perforés. Une approche pluridisciplinaire a été nécessaire pour analyser ce site, dont le matériel s'avère riche et varié.

La datation au carbone 14 (Le carbone 14 est un isotope radioactif du carbone, noté 14C.) d'un os humain et d'un os de cerf a établi que leurs propriétaires avaient vécu il y a 32 000 ans, ce qui fait de ce site un des plus anciens occupés par l'Homme (Un homme est un individu de sexe masculin adulte de l'espèce appelée Homme moderne (Homo sapiens) ou plus simplement « Homme ». Par distinction, l'homme...) moderne en Europe. Seuls un site roumain et un site russe s'avèrent plus vieux (34 000 ans pour le site roumain et 33 000 ans pour le russe), tandis que les sites d'Europe occidentale sont tous plus récents. Cette découverte atteste donc l'hypothèse d'une colonisation du continent (Le mot continent vient du latin continere pour « tenir ensemble », ou continens terra, les « terres continues ». Au sens propre, ce terme...) d'est en ouest (L’ouest est un point cardinal, opposé à l'est. C'est la direction vers laquelle se couche le Soleil à l'équinoxe, le couchant (ou ponant).) par les premiers Hommes anatomiquement modernes. Ces derniers se seraient répandus en Europe par les régions sud-orientales bordant la Mer Noire (La mer Noire est une mer située entre l’Europe et l’Anatolie. Large d'environ 1 150 km d’ouest en est et de 600 km du nord au sud, elle s’étend sur une superficie de...) depuis le Moyen-Orient.


Os temporal d'homme moderne ancien de Buran-Kaya III (32 000 ans BP) présentant des traces de découpe.
© L. Crépin – S. Prat / MNHN - CNRS (Le Centre national de la recherche scientifique, plus connu sous son sigle CNRS, est le plus grand organisme de recherche scientifique public français (EPST).)

Les ossements humains mis au jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son début (par rapport à minuit heure...) dans l'abri appartiennent à au moins cinq individus: un enfant, deux adolescents et deux adultes. On retrouve essentiellement des morceaux de crâne (Le crâne est une structure osseuse ou cartilagineuse de la tête, caractéristique des crâniates (dont font partie les vertébrés). Le rôle principal du...), des dents, une vertèbre (Les vertèbres sont les os constituant la colonne vertébrale chez les animaux vertébrés.), des fragments de côtes et de phalanges. L'absence d'os longs, comme les fémurs par exemple, d'ordinaire bien préservés, a intrigué les chercheurs. De plus, après le décès, les crânes ont été détachés du reste du corps, comme l'indiquent plusieurs traces de découpe présentes sur plusieurs os. Le traitement des restes osseux étant différent sur les hommes et les animaux, les chercheurs estiment qu'il ne s'agit pas d'un cannibalisme nutritionnel, mais plutôt d'un rituel post mortem. Ils avancent plusieurs hypothèses dans le cadre de pratiques funéraires, soit celle d'un cannibalisme rituel, soit celle d'une désarticulation post mortem du corps afin d'en déposer une partie à un autre endroit. Il s'agit des plus anciennes traces de découpe observées sur des hommes modernes aussi anciens en Europe.

Cette étude a bénéficié du financement de l'ANR Jeunes chercheurs "Mammouths" (sous la direction de Stéphane Péan), du programme ATM "Relations Sociétés - Nature dans le long terme" du MNHN et de l'unité propre du CNRS "Dynamique (Le mot dynamique est souvent employé désigner ou qualifier ce qui est relatif au mouvement. Il peut être employé comme :) de l'évolution humaine: individus, populations, espèces".

Notes:

(1) En France, ont participé les laboratoires suivants: le laboratoire CNRS "Dynamique de l'évolution humaine: individus, populations, espèces" et l'unité "Histoire naturelle (La démarche d'observation et de description systématique de la nature commence dès l'Antiquité avec Théophraste, Antigonios de Karystos et Pline l'Ancien. Le terme d’histoire...) de l'Homme préhistorique" (CNRS / MNHN).
(2) Cette période de la Préhistoire est caractérisée par l'arrivée de l'Homme moderne en Europe, le développement de nouvelles techniques (lames, industrie osseuse, propulseur, etc.) et l'explosion (Une explosion est la transformation rapide d'une matière en une autre matière ayant un volume plus grand, généralement sous forme de gaz. Plus cette transformation s'effectue rapidement, plus la...) de l'art préhistorique. Il se situe entre 35 000 et 10 000 ans avant notre ère.
(3) Ces outils datés de -32 000 ans ont été caractérisés comme appartenant à la culture (La Culture est une civilisation pan-galactique inventée par Iain M. Banks au travers de ses romans et nouvelles de science-fiction. Décrite avec...) gravettienne, un complexe culturel qui aurait duré environ de -31 000 à -22 000 ans. Il s'agit des plus anciennes traces de cette culture (La définition que donne l'UNESCO de la culture est la suivante [1] :) en Europe.
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