A la poursuite du vieux rhinocéros géant turc

Publié par Michel le 29/05/2009 à 00:00
Source: CNRS
Illustration: © Muséum national d'Histoire naturelle
Depuis 2002, une équipe franco-turque, dirigée par Sevket Sen, paléontologue au Centre de recherche sur la paléobiodiversité et les paléoenvironnements (UMR 7207Muséum national d'Histoire naturelle / CNRS / Université Pierre et Marie Curie) explore un bassin tertiaire de l'Anatolie centrale (1) en vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et...) d'y récolter les mammifères fossiles témoins de la collision (Une collision est un choc direct entre deux objets. Un tel impact transmet une partie de...) continentale entre les plaques arabo-africaine et eurasiatique. Cette année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié...), toute l'équipe repartira en juin prochain, avec dans l'idée de faire de nouvelles découvertes !

La découverte d'un fragment d'os de l'avant-bras (L'avant-bras est, chez l'homme, la partie du membre supérieur comprise entre le coude et le...) (radius) d'un rhinocéros géant en 2002 a mis les chercheurs de cette équipe sur la piste d'un des plus grands mammifères terrestres. Plus connu sous le nom de Baluchitherium (Paraceratherium sp.), ce rhinocéros géant peut dépasser les 5 mètres au garrot et peser plus de 15 tonnes. Bien connus en Asie (L'Asie est un des cinq continents ou une partie des supercontinents Eurasie ou Afro-Eurasie de la...) (Pakistan, Kazakhstan, Chine, Mongolie), les Baluchithères n'étaient pas attendus en Anatolie. En 2006, l'équipe de paléontologues du Muséum (Salle d'exposition du Muséum Provincial (1908) à Toronto (Ontario, Canada) ...) a obtenu l'autorisation de fouiller ce site pour la première fois.


La mandibule de Baluchithère trouvée en 2008 dans le gisement de Bagdatli 1,
en Anatolie centrale, dans sa jaquette en plâtre (Le plâtre est un matériau de construction ignifuge. Il est utilisé sous forme de...) avant le transport (Le transport est le fait de porter quelque chose, ou quelqu'un, d'un lieu à un autre, le plus...) au Musée d'Ankara (Ankara, (anciennement appelée Angora et Ancyre durant l'Antiquité), en Anatolie centrale, est la...).

Depuis trois ans, les campagnes de fouille ont permis de récolter une faune riche en mammifères datant de 25 à 28 millions d'années (voir plus bas). Des espèces de petite taille, comme les rongeurs, et des espèces de plus grande taille, comme les ruminants et les rhinocéros, ont ainsi été récoltées. Parmi ces découvertes, les mâchoires et os de Baluchithères sont particulièrement nombreux et apportent une nouvelle lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil...) sur la géographie (La géographie (du grec ancien γεωγραφία...) de cette région à l'Oligocène (entre 34 et 23 millions d'années).

L'Anatolie: un pont entre l'Asie et l'Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un...) il y a 25 MA

Jusqu'alors, cette région était supposée être isolée des autres continents durant l'Oligocène. Les nouvelles découvertes montrent qu'elle a joué un rôle de pont entre les continents de l'Ancien Monde (L’Ancien Monde se réfère à la partie du Monde connu par les Européens...) pour la dispersion (La dispersion, en mécanique ondulatoire, est le phénomène affectant une onde dans un...) des faunes terrestres aussi bien entre le Sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) et le Nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) qu'entre l'Est et l'Ouest (L’ouest est un point cardinal, opposé à l'est. C'est la direction vers laquelle se...). Ce rôle est plus particulièrement connu comme régulateur de la dispersion de mammifères terrestres. L'Oligocène est la période clé où la collision continentale entre les plaques arabo-africaines et eurasiatiques se concrétise. Cette collision change singulièrement la géographie de l'Ancien Monde (Le mot monde peut désigner :), et par conséquent les échanges de faunes entre les trois continents prennent un nouvel essor. Or les faunes de mammifères d'Anatolie centrale datant de cette époque montrent de nombreuses affinités avec celles d'Asie, comme ce rhinocéros géant. D'autres rhinocéros de plus petite taille, des ruminants et des hamsters de ces gisements rappellent plutôt les mammifères d'Europe et témoignent donc de la présence de terres continues entre l'Asie du Sud et l'Europe à travers l'Anatolie.

Dans ce contexte (Le contexte d'un évènement inclut les circonstances et conditions qui l'entourent; le...), les découvertes récentes de mammifères fossiles apportent une nouvelle lumière sur les faunes de cette période, leurs affinités et, par conséquent, sur les facteurs physiques, environnementaux et climatiques qui ont régi les modes de dispersion des mammifères à cette époque. Ces données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent...), complétées par des études récentes de pollen (Le pollen (du grec palè : farine ou poussière) constitue, chez les...) et de spores, témoignent d'un climat (Le climat correspond à la distribution statistique des conditions atmosphériques dans une...) chaud avec une végétation (La végétation est l'ensemble des plantes (la flore) sauvages ou cultivées qui...) de forêt (Une forêt ou un massif forestier est une étendue boisée, relativement dense,...) ouverte, permettant d'abriter une biodiversité (La biodiversité est la diversité naturelle des organismes vivants. Elle s'apprécie...) animale bien plus riche qu'actuellement. Les premiers résultats de ces recherches ont été publiés dans la revue Zoological Journal of the Linnean Society en mars2008, où l'isolement de l'Anatolie y est remis en cause.

Cette nouvelle mission aura pour objectif principal d'enrichir les récoltes de fossiles des gisements à Baluchithères, de les dater en utilisant diverses méthodes de datation et de faire gagner au Musée d'Histoire naturelle (La démarche d'observation et de description systématique de la nature commence dès...) d'Ankara une collection de mammifères fossiles dont ce géant d'Anatolie.


Fossiles de Baluchithères récoltés entre 2006 et 2008:

mandibule complète, longue de 90 cm ;
mandibule droite de bébé (L'onomatopée bébé désigne l'être humain en bas-âge. En...) ;
4 dents isolées de mâchoire supérieure ;
3 vertèbres cervicales ;
épine d'une vertèbre (Les vertèbres sont les os constituant la colonne vertébrale chez les animaux...) dorsale ;
une dizaine d'os de pattes avant et arrière dont un humérus complet qui mesure 80 cm.


Note:

(1) L'Anatolie, connue également sous le nom d'Asie Mineure, est la péninsule située à l'extrémité occidentale de l'Asie. Elle correspond aujourd'hui à la partie asiatique de la Turquie (96 % du territoire (La notion de territoire a pris une importance croissante en géographie et notamment en...) total ( Total est la qualité de ce qui est complet, sans exception. D'un point de vue comptable, un...) de la Turquie, les 4 % restants étant situés en Thrace).
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