Quand nos défenses antivirales mettent le turbo

Publié par Michel le 13/02/2012 à 00:00
Source: UNIGE - Université de Genève
Illustration: Wikipédia
Une équipe de scientifiques dirigée par des chercheurs de l'Université de Genève (UNIGE) et la Charité University Medicine Berlin a fait une découverte totalement inédite, montrant à quel point notre système immunitaire est "boosté" lorsqu'il se trouve face à un intrus viral. La possibilité d'exploiter ce mécanisme dans les vaccins ouvre de nouveaux espoirs pour la prévention (La prévention est une attitude et/ou l'ensemble de mesures à prendre pour éviter...) et le traitement des maladies infectieuses et du cancer (Le cancer est une maladie caractérisée par une prolifération cellulaire anormalement...). Cette recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...) fait l'objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans...) d'une publication dans la revue Science.

Les cellules T tueuses – appelées aussi lymphocytes T cytotoxiques – constituent un pilier (Un pilier est un organe architectural sur lequel se concentrent de façon ponctuelle les...) de notre système immunitaire (Le système immunitaire d'un organisme est un ensemble coordonné d'éléments de...). Elles ont la capacité d'identifier spécifiquement et de tuer les cellules qui abritent virus (Un virus est une entité biologique qui nécessite une cellule hôte, dont il utilise...) et bactéries (Les bactéries (Bacteria) sont des organismes vivants unicellulaires procaryotes, caractérisées...) ou encore celles qui forment un cancer. Ces lymphocytes T cytotoxiques joueront probablement un rôle important dans la mise au point (Graphie) des futurs (Futurs est une collection de science-fiction des Éditions de l'Aurore.) vaccins contre le HIV/sida, l'hépatite C (L’hépatite C est une maladie infectieuse transmissible par le sang et due au virus de...), le paludisme (Le paludisme (du latin paludis, « marais »), aussi appelé malaria (de...) ou encore le cancer.

On a observé depuis longtemps qu'une armada de lymphocytes T est mobilisée lorsqu'une infection virale envahit notre corps. Mais comment ou par qui ces soldats sont-ils appelés à se mobiliser contre les agents pathogènes? Les chercheurs pensent que l'alerte est donnée (Dans les technologies de l'information, une donnée est une description élémentaire,...) par les cellules dendritiques lesquelles sont capables d'identifier les virus grâce à certains motifs moléculaires (pathogen associated molecular patterns ou PAMP) qui les caractérisent. Une fois qu'elles ont identifié un agent pathogène (Le terme pathogène (du grec παθογ?νεια !...), ces mêmes cellules dendritiques coordonnent alors la riposte de lymphocytes T cytotoxiques.

Mais la contre-attaque du système immunitaire repose sur un autre mécanisme fondamental. C'est celui-ci que décrit une équipe de chercheurs dirigée par les professeurs Daniel Pinschewer (UNIGE) et Max Loehning (Charité University Medicine Berlin). Ce nouveau mécanisme se met en marche (La marche (le pléonasme marche à pied est également souvent utilisé) est un...) après que certaines cellules ont été détruites par l'ennemi viral. A leur mort (La mort est l'état définitif d'un organisme biologique qui cesse de vivre (même si...), elles relâchent toute sorte de molécules, dont certaines bien particulières que les spécialistes appellent DAMP (damage associated molecular pattern). Ces DAMP se distinguent du reste des débris de la cellule morte par leur capacité à constituer, pour les donneurs d'alerte, un signe univoque que des dommages ont été subis par l'organisme.

Les chercheurs genevois et berlinois soupçonnent que l'intensité de la réaction des lymphocytes T cytotoxiques est fortement liée à la présence de l'un de ces DAMP, l'interleukine 33 (IL-33). Cette protéine (Une protéine est une macromolécule biologique composée par une ou plusieurs...) se trouve normalement à l'intérieur de cellules qui tapissent les quartiers occupés par les lymphocytes T cytotoxiques, dans la rate (La rate (en grec ancien σπλήν (splēn), en latin lien, d'où...) et les ganglions lymphatiques. Ainsi, lorsque ces cellules meurent sous les assauts des virus et relâchent leur interleukine 33, les lymphocytes T cytotoxiques sont immédiatement mis en alerte et se lancent alors massivement dans la bagarre.

Les auteurs de l'article ont mis ce mécanisme en évidence grâce à des souris (Le terme souris est un nom vernaculaire ambigu qui peut désigner, pour les francophones, avant...) qui, pour des raisons génétiques, ont un système immunitaire incapable d'identifier cette interleukine. Sans surprise, ces rongeurs sont nettement moins capables de lutter contre l'infection virale. Le faible nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre...) de lymphocytes T cytotoxiques peine à assurer une défense efficace.

Si l'incapacité d'un organisme à reconnaître l'interleukine 33 le laisse plus facilement à la merci des infections de toute sorte, on peut imaginer à l'inverse (En mathématiques, l'inverse d'un élément x d'un ensemble muni d'une loi de...) que l'interleukine-33 pourrait être utilisée pour améliorer le nombre et la pugnacité des lymphocytes T mobilisés lors d'une vaccination (La vaccination est un procédé consistant à introduire un agent extérieur (le...).

Comme l'expliquent Daniel Pinschewer et Max Loehning, les messages d'alerte constitués par les PAMP et DAMP ont apparemment des fonctions complémentaires dans l'élaboration de nos défenses: "Les PAMP alertent les cellules dendritiques qui, à leur tour, mettent en branle des cellules T tueuses. Ces dernières restent cependant peu efficaces tant qu'elles ne sont pas stimulées par la présence de DAMP relâchées par les victimes des virus dans leur environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et...) direct."

Ces résultats fournissent des pistes majeures pour affiner les travaux sur la vaccination contre les maladies infectieuses et le cancer.
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