Quand les rêves nous préparent à affronter nos peurs
Publié par Isabelle le 27/11/2019 à 14:00
Source: Université de Genève
Des chercheurs de l'UNIGE et des HUG montrent comment la peur que l'on ressent dans un rêve nous prépare à affronter des situations angoissantes une fois éveillé.


Patiente munie de l'électro-encéphalogramme à haute densité (EEG), qui permet de mesurer l'activité (Le terme d'activité peut désigner une profession.) cérébrale durant son sommeil (Le sommeil est un état naturel récurrent de perte de conscience (mais sans perte de la réception sensitive) du monde extérieur, accompagnée d'une diminution progressive du tonus musculaire, survenant à...) à l'aide de nombreuses électrodes placés sur le crâne (Le crâne est une structure osseuse ou cartilagineuse de la tête, caractéristique des crâniates (dont font partie les vertébrés). Le rôle...). © Dorothée Baumann

Les mauvais rêves ont-ils une véritable utilité ? Pour répondre à cette question, des chercheurs de l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa transmission (études supérieures). Aux États-Unis,...) de Genève (UNIGE) et des Hôpitaux universitaires de Genève (HUG), en collaboration avec l'Université du Wisconsin (USA), ont analysé les rêves de plusieurs personnes et ont identifié quelles zones cérébrales s'activaient lorsqu'elles ressentaient de la peur en rêve. Ils ont ensuite constaté qu'une fois les individus réveillés, les zones cérébrales responsables du contrôle (Le mot contrôle peut avoir plusieurs sens. Il peut être employé comme synonyme d'examen, de vérification et de maîtrise.) des émotions géraient de manière beaucoup plus efficace les situations de peur auxquelles ils étaient confrontés. Ces résultats, à lire dans la revue Human Brain Mapping, démontrent que le rêve nous permet de mieux réagir à des situations effrayantes, ouvrant la voie à de nouvelles méthodes thérapeutiques fondées sur le rêve pour combattre l'anxiété (L'anxiété est pour la psychiatrie phénoménologique biologique et comportementale, un état d'alerte, de tension psychologique et somatique, en rapport avec un sentiment désagréable de peurs,...).

Depuis plusieurs années, les neurosciences (Les neurosciences correspondent à l'ensemble de toutes les disciplines biologiques et médicales qui étudient tous les aspects, tant normaux que pathologiques, des neurones et du...) s'intéressent au rêve, plus particulièrement aux zones cérébrales actives lorsque l'on rêve. Grâce à l'usage (L’usage est l'action de se servir de quelque chose.) de l'électro-encéphalogramme à haute densité (EEG), qui permet de mesurer l'activité cérébrale à l'aide de nombreuses électrodes placés sur le crâne, les scientifiques ont récemment découvert que certaines régions du cerveau (Le cerveau est le principal organe du système nerveux central des animaux. Le cerveau traite les informations en provenance des sens, contrôle de nombreuses fonctions...) sont responsables de la genèse des rêves, et qu'en fonction du contenu plus spécifique du rêve (perceptions, pensées, émotions), d'autres régions sont également activées. "Nous nous sommes alors intéressés plus particulièrement à la peur: quelles zones de notre cerveau sont sollicitées en cas de mauvais rêve?", se demande Lampros Perogamvros, chercheur (Un chercheur (fem. chercheuse) désigne une personne dont le métier consiste à faire de la recherche. Il est difficile de bien cerner le métier de chercheur tant les domaines de recherche sont diversifiés et impliquent...) dans le laboratoire 'Sommeil et Cognition' de la Professeure Sophie Schwartz au Département de neurosciences fondamentales de la Faculté de médecine (La médecine (du latin medicus, « qui guérit ») est la science et la pratique (l'art) étudiant l'organisation du corps humain (anatomie), son fonctionnement normal...) de l'UNIGE et chef de clinique scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et...) au Centre de médecine du sommeil du Service de pneumologie (En médecine, la pneumologie est la branche qui s'occupe de maladies des poumons et du tractus respiratoire. Elle est, en général, considérée comme une branche de la médecine interne, bien qu'elle soit...) des HUG.

Zones cérébrales actives pendant les rêves de peur

Les scientifiques genevois ont placé 256 électrodes de l'EEG sur 18 personnes qu'ils ont réveillées plusieurs fois pendant la nuit. A chaque réveil, celles-ci devaient répondre à une série de questions telles que: Avez-vous rêvé ? Si oui, avez-vous ressenti de la peur ?

"En analysant l'activité du cerveau en fonction des réponses des participants, nous avons identifié deux régions cérébrales comme étant responsables de la peur ressentie lors d'un rêve: l'insula et le cortex (En biologie, le cortex (mot latin signifiant écorce) désigne la couche superficielle ou périphérique d'un tissu organique.) cingulaire", explique Lampros Perogamvros. L'insula est aussi impliquée dans l'évaluation des émotions à l'éveil, et s'active systématiquement en cas de peur ressentie. Le cortex cingulaire, quant à lui, joue (La joue est la partie du visage qui recouvre la cavité buccale, fermée par les mâchoires. On appelle aussi joue le muscle qui sert principalement à ouvrir et fermer la bouche et à mastiquer.) notamment un rôle dans la préparation des réactions motrices et comportementales en cas de danger. "Pour la première fois, nous avons identifié les corrélats neuronaux de la peur lorsque nous rêvons, et démontrons que certaines mêmes régions cérébrales sont activées lorsque la peur est ressentie à l'éveil ou dans un rêve", précise le chercheur genevois.

La peur rêvée, un entrainement à la peur vécue ?

Les chercheurs se sont ensuite interrogés sur un lien possible entre la peur ressentie lors d'un rêve et les émotions vécues une fois éveillé. Ils ont alors donné un cahier de rêves à 89 participants durant une semaine. Chaque matin, ceux-ci devaient décrire s'ils se souvenaient des rêves de la nuit écoulée et identifier les émotions ressenties, dont la peur. A la fin de la semaine, ils ont été placés dans un appareil d'imagerie (L’imagerie consiste d'abord en la fabrication et le commerce des images physiques qui représentent des êtres ou des choses. La fabrication se faisait jadis soit...) par résonance (Lorsqu'on abandonne un système stable préalablement écarté de sa position d'équilibre, il y retourne, généralement à travers des oscillations propres. Celles-ci se produisent...) magnétique (IRM). "Nous avons montré à chaque participant des images émotionnellement négatives, comme des agressions ou des situations de détresse, et des images neutres, afin de voir quelles zones cérébrales s'activaient davantage pour la peur, et si cette activation (Activation peut faire référence à :) changeait en fonction des émotions des rêves de la semaine écoulée", explique Virginie Sterpenich, chercheuse au Département de neurosciences fondamentales de la Faculté de médecine de l'UNIGE.

Les chercheurs se sont plus particulièrement intéressés à des zones cérébrales traditionnellement impliquées dans la gestion des émotions, comme l'insula, l'amygdale, le cortex préfrontal médial et le cortex cingulaire. "Nous avons constaté que plus une personne avait ressenti de la peur dans ses rêves, moins l'insula, le cingulaire et l'amygdale étaient activés lorsque cette même personne était confrontée à des images négatives", s'enthousiasme Virginie Sterpenich. "De plus, l'activité du cortex préfrontal médial, connu pour inhiber l'amygdale en cas de peur, augmentait proportionnellement à la quantité (La quantité est un terme générique de la métrologie (compte, montant) ; un scalaire, vecteur, nombre d’objets ou d’une autre manière de dénommer la valeur d’une collection ou...) de rêves de peur!"

Ces résultats démontrent le lien très fort entre les émotions ressenties endormi et éveillé et confortent une théorie (Le mot théorie vient du mot grec theorein, qui signifie « contempler, observer, examiner ». Dans le langage courant, une théorie est une idée ou une connaissance spéculative,...) neuroscientifique sur le rêve, selon laquelle, pendant les rêves, nous simulons des situations effrayantes qui nous préparent à y réagir une fois éveillés. "Les rêves peuvent être considérés comme un véritable entrainement de nos futures réactions et peuvent potentiellement nous préparer à affronter les dangers", appuie Lampros Perogamvros.

Le rêve, un nouvel allié thérapeutique ?

Suite à cette révélation d'une fonction potentielle du rêve, les chercheurs envisagent d'étudier une nouvelle forme de thérapie (Une thérapie est un ensemble de mesures appliquées par un thérapeute à une personne souffrant d'un problème de santé, dans le but de l'aider à guérir, de minimiser...) pour traiter les troubles anxieux par le rêve. Ils s'intéressent également aux cauchemars, car contrairement aux mauvais rêves, dans lesquels le niveau de peur est modéré, le cauchemar (Le mot cauchemar est un terme générique utilisé de façon variable pour désigner des manifestations anxieuses et angoissantes survenant pendant le sommeil.) est caractérisé par un niveau de peur excessif qui perturbe le sommeil et a un impact négatif sur la personne réveillée. "Nous pensons que si un certain seuil de peur dans un rêve est dépassé, celui-ci perd son rôle bénéfique de régulateur émotionnel", conclut Lampros Perogamvros.

Référence publication:
Cette recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances scientifiques....) est publiée dans Human Brain Mapping
DOI: 10.1002/hbm.24843

Contact chercheur:
Lampros Perogamvros - Post-doctorant au Département de neurosciences fondamentales - Faculté de médecine, UNIGE
Chef de clinique scientifique au Centre du médecine du sommeil du Service de pneumologie des HUG
lampros.perogamvros at unige.ch
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