Un robot à quatre pattes explore les égouts de Zurich
Publié par Redbran le 13/03/2019 à 14:00
Source: © Union européenne, [2019] / CORDIS
Un robot sophistiqué est testé pour la première fois dans les égouts zurichois pour voir s'il pourra un jour faire le travail que personne ne veut faire: inspecter les conduites d'égout.


© ProjetTHING

Si en Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un continent à part entière, mais aussi comme l’extrémité occidentale du continent eurasiatique, voire comme une des...), les emplois dans le secteur de l'assainissement (L’assainissement est un processus par lequel des personnes peuvent vivre dans un environnement plus sain ; pour cela, des moyens physiques, institutionnels et sociaux sont mis en œuvre dans différents domaines,...) sont loin d'être aussi dangereux que dans certains pays (Pays vient du latin pagus qui désignait une subdivision territoriale et tribale d'étendue restreinte (de l'ordre de quelques centaines de km²), subdivision de la civitas...) sous-développés, ils ne sont pas pour autant sans risques. Malgré les mesures de sécurité, les inspecteurs et les employés qui réparent, remplacent ou effectuent des travaux d'entretien dans les égouts sont toujours à risque de contracter des maladies professionnelles. Dans certains cas, ces maladies peuvent même mettre leur vie (La vie est le nom donné :) en danger. La maladie (La maladie est une altération des fonctions ou de la santé d'un organisme vivant, animal ou végétal.) n'est pas le seul danger auquel les travailleurs sont confrontés. L'arrivée soudaine d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) dans les canalisations pendant qu'un travailleur s'y trouve peut, dans certains cas, s'avérer fatale.

Un robot (Un robot est un dispositif mécatronique (alliant mécanique, électronique et informatique) accomplissant automatiquement soit des tâches qui sont généralement dangereuses, pénibles,...) polyvalent utilisé dans le cadre du projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a priori à l’identique, nécessitant le concours et l’intégration d’une...) THING financé par l'UE pourrait un jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel....) faire disparaitre ces risques. Appelé ANYmal le robot est d'ores (ORES, l'Opérateur des Réseaux Gaz & Électricité est le l'opérateur des réseaux de distribution...) et déjà capable d'exploits impressionnants. Selon un article publié sur "Phys.org" par ETH Zurich partenaire du projet le robot peut non seulement voir entendre et toucher (Le toucher, aussi appelé tact ou taction, est l'un des cinq sens de l'homme ou de l'animal, essentiel pour la survie et le développement des êtres vivants, l'exploration, la reconnaissance, la découverte de...) des objets mais s'il est équipé d'un bras de saisie il peut également "ouvrir des portes jeter des ordures ou appuyer sur un bouton d'ascenseur (Un ascenseur est un dispositif mobile assurant le déplacement des personnes (et des objets) en hauteur sur des niveaux définis d'une construction.)". L'équipe de THING travaille maintenant à améliorer la perception haptique du robot c'est-à-dire sa capacité de percevoir et de manipuler des objets en utilisant son sens (SENS (Strategies for Engineered Negligible Senescence) est un projet scientifique qui a pour but l'extension radicale de l'espérance de vie...) du toucher. L'objectif est de permettre au robot de se déplacer facilement tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) seul et de mieux connaître son environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et artificiels au sein duquel se déroule la vie humaine. Avec les enjeux écologiques actuels, le terme...).

Dans la bouche d'égout

Après avoir testé le robot dans un laboratoire, les chercheurs ont récemment relâché ANYmal dans l'un des égouts de Zurich, à 4 m sous terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la...). L'objectif était de voir s'il ne pourrait pas un jour remplacer l'homme (Un homme est un individu de sexe masculin adulte de l'espèce appelée Homme moderne (Homo sapiens) ou plus simplement « Homme ». Par distinction, l'homme...) dans la tâche d'inspection des canalisations d'égout. La première tâche consistait à vérifier si le robot pouvait manœuvrer dans l'obscurité des égouts. Descendu dans un tunnel (Un tunnel est une galerie souterraine livrant passage à une voie de communication (chemin de fer, canal, route, chemin piétonnier). Sont apparentés aux tunnels par leur mode de construction...) de 3 m de haut sur 5 m de large, le robot à quatre pattes a réussi à trouver son chemin malgré le manque de lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde de 380nm (violet) à 780nm (rouge). La lumière est intimement liée...), et même à gravir un rebord de 20 cm de haut. ANYmal a scanné son environnement à l'aide de son sens du toucher, de capteurs (Un capteur est un dispositif qui transforme l'état d'une grandeur physique observée en une grandeur utilisable, exemple : une tension électrique, une hauteur de mercure, une intensité, la...) laser (Un laser est un appareil émettant de la lumière (rayonnement électromagnétique) amplifiée par émission stimulée. Le terme laser...) et de caméras. "En identifiant (En informatique, on appelle identifiants (également appelé parfois en anglais login) les informations permettant à une personne de s'identifier auprès d'un système.) les irrégularités à la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est...) du béton (Le béton est un matériau de construction composite fabriqué à partir de granulats naturels (sable, gravillons) ou artificiels (granulats légers) agglomérés par un...), il peut à tout moment déterminer où il se trouve", a expliqué Marco Hutter, professeur de robotique à l'ETH Zurich.

Fabriqué dans un alliage (Un alliage est une combinaison d'un métal avec un ou plusieurs autres éléments chimiques.) de fibre (Une fibre est une formation élémentaire, végétale ou animale, d'aspect filamenteux, se présentant généralement sous forme de faisceaux.) de carbone (Le carbone est un élément chimique de la famille des cristallogènes, de symbole C, de numéro atomique 6 et de masse atomique 12,0107.) et d'aluminium (L'aluminium est un élément chimique, de symbole Al et de numéro atomique 13. C’est un élément important sur la Terre avec 1,5 % de la masse...), le robot est à la fois robuste et relativement léger (30 kg). Il peut marcher, trotter, ramper, courir, sauter, se relever lorsqu'il tombe, monter des escaliers, franchir ou enlever des obstacles, et il peut atteindre une vitesse (On distingue :) de 1 m/s. Équipé d'une caméra (Le terme caméra est issu du latin : chambre, pour chambre photographique. Il désigne un appareil de prise de vues animées, pour le cinéma, la télévision ou la vidéo.) haut de gamme à zoom, il peut collecter des informations précises à distance. Les données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un...) sont ensuite interprétées à l'aide d'algorithmes informatiques de vision. Une caméra thermique (La thermique est la science qui traite de la production d'énergie, de l'utilisation de l'énergie pour la production de chaleur ou de froid, et des transferts de chaleur suivant différents phénomènes physiques, en...) fournit des mesures précises de la température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et étudiée en thermométrie. Dans la vie courante, elle est reliée aux sensations de froid et de chaud, provenant du transfert de...) qui peuvent aider à détecter les risques tels que les incendies de câbles avant qu'ils ne se produisent réellement. Les microphones à ultrasons ou autres détectent les variations du fonctionnement de l'appareil ainsi que les fuites de gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et quasi-indépendants. Dans l’état gazeux, la matière n'a pas de forme propre ni de volume propre : un gaz tend à...). Enfin, les capteurs laser créent des cartes 3D précises de l'environnement et les algorithmes informatiques aident à identifier les personnes et les objets.

Au cours du test, le robot a enregistré 500 000 mesures par seconde ( Seconde est le féminin de l'adjectif second, qui vient immédiatement après le premier ou qui s'ajoute à quelque chose de nature identique. La seconde est une unité de mesure...) que les chercheurs analyseront au cours des prochains mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps arbitraire.). Plus tard cette année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié à la révolution de la Terre autour du Soleil.), l'équipe de THING (subTerranean Haptic INvestiGator) a l'intention de tester le robot dans une mine de cuivre (Le cuivre est un élément chimique de symbole Cu et de numéro atomique 29. Le cuivre pur est plutôt mou, malléable, et...) polonaise pour voir s'il peut fonctionner dans des environnements avec de l'air (L'air est le mélange de gaz constituant l'atmosphère de la Terre. Il est inodore et incolore. Du fait de la diminution de la pression de l'air avec l'altitude, il est nécessaire de...) chaud et poussiéreux et des surfaces en gravier.



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