Des spécialistes du non-verbal veulent repérer tôt les meilleurs chiens-guide
Publié par Adrien le 10/10/2019 à 08:00
Source: Université de Montréal
Un chien-guide qui a peur d'un coup de tonnerre ou d'un véhicule qui freine brusquement à ses côtés peut mettre en danger la personne qu'il accompagne. "L'animal peut figer sur place ou avoir le réflexe de fuir pour éviter la situation. Ce sont des comportements qu'on veut éviter chez les chiens-guides et les chiens d'assistance afin de garantir la sécurité des bénéficiaires", explique Nicolas Dollion, qui vient de publier un article sur le sujet dans Applied Animal Behaviour Science (La science (latin scientia, « connaissance ») est, d'après le dictionnaire Le Robert, « Ce que l'on sait pour l'avoir appris,...) avec six coauteurs dont Pierrich Plusquellec, professeur à l'École de psychoéducation de l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa transmission...) de Montréal (Montréal est à la fois région administrative et métropole du Québec[2]. Cette grande agglomération canadienne constitue un centre majeur du commerce, de l'industrie, de la culture, de la finance...).


Ce chiot sera-t-il un bon chien-guide ? C'est la question qui intéresse les chercheurs. Crédit: Mira (Mira peut désigner :)

Dans l'article intitulé "Fear/Reactivity in working dogs: an analysis of 37 years of behavioural data from the Mira Foundation" ("Peur/réactivité chez les chiens d'utilité: une analyse de 37 années de données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un événement, etc.) comportementales de la Fondation Mira"), les chercheurs ont passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble des configurations successives du monde et s'oppose au futur sur une échelle des temps...) en revue une base de données (En informatique, une base de données (Abr. : « BD » ou « BDD ») est un lot d'informations stockées dans un dispositif informatique. Les...) regroupant les observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir procuré explique la très...) sur plus de 5000 chiens faites entre 1987 et 2016. Les animaux qu'ils ont étudiés sont qualifiés de "chiens-guides" lorsqu'ils assistent des personnes souffrant d'un handicap (On nomme handicap la limitation des possibilités d'interaction d'un individu avec son environnement, causée par une déficience qui provoque une incapacité, permanente ou non et qui...) visuel et de "chiens d'assistance" lorsqu'ils viennent en aide aux personnes polyhandicapées et aux enfants atteints d'un trouble du spectre de l'autisme (Le terme autisme tend a désigner aujourd'hui un trouble affectant la personne dans trois domaines principaux:).

"Le Saint-Graal de la recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances scientifiques. Par extension métonymique, la recherche scientifique désigne...) comportementale chez le chien (Le chien (Canis lupus familiaris) est un mammifère domestique de la famille des canidés, proche du loup et du renard. Autrefois...) est la prédictibilité de sa personnalité adulte basée sur ses comportements en bas âge", peut-on lire dans cet article. Certains traits de personnalité comme l'agressivité (L'agressivité est une modalité du comportement des êtres vivants et particulièrement de l'être humain, qui se reconnait à des actions où la violence est...), la distractibilité, la tendance à l'agression et la peur pourraient être détectés dès l'âge de six à huit semaines. Mais les méthodes pour y parvenir sont encore imprécises et c'est là-dessus que l'équipe du Centre d'études en sciences de la communication non verbale (La communication non-verbale exprime un type de communication qui n'utilise pas les mots, autrement dit qui ne passe pas par les signes linguistiques du langage verbale.) et ses partenaires s'est penchée.

Les résultats dégagés valident le caractère prédictible de la peur à l'âge adulte. L'une des observations des chercheurs tend à confirmer que les races de chiens avec lesquelles travaille actuellement la Fondation Mira (labrador, bouvier bernois, labernois et saint-pierre) conviennent à la tâche. "Ces chiens sont très peu peureux, en plus d'avoir d'excellentes capacités d'apprentissage (L’apprentissage est l'acquisition de savoir-faire, c'est-à-dire le processus d’acquisition de pratiques, de connaissances, compétences, d'attitudes ou de valeurs culturelles, par...)", mentionne M. Dollion. L'étude rapporte que d'autres races comme le caniche royal, le bouvier des Flandres et le golden retriever, malgré leurs qualités, sont plus instables. Elles ne sont plus utilisées par la Fondation, qui met à la disposition de personnes en situation (En géographie, la situation est un concept spatial permettant la localisation relative d'un espace par rapport à son environnement proche ou non. Il inscrit un...) de handicap, aveugles ou autistes quelque 200 chiens par année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié à la révolution de la Terre autour du Soleil.).

Une solution préventive

Dans la recherche entamée il y a deux ans à la demande de la Fondation Mira, les chercheurs avaient pour mandat de déterminer s'il était possible de reconnaître les chiens qui manifesteront des comportements problématiques lorsqu'ils seront en fonction à l'âge adulte. Il en coûte jusqu'à 35 000 $ pour former un chien et l'entraîner; on souhaite donc repérer les individus qui ne feront pas l'affaire. "La Fondation Mira possède un chenil où les meilleurs reproducteurs sont nourris et logés. Mais il arrive que des chiots ne présentent pas un profil idéal (En mathématiques, un idéal est une structure algébrique définie dans un anneau. Les idéaux généralisent de façon féconde...) pour devenir chiens-guides ou d'assistance une fois adultes. Il est donc très avantageux de le savoir tôt", reprend M. Dollion, qui a fait de ce sujet son postdoctorat à l'UdeM après avoir obtenu un doctorat (Le doctorat (du latin doctorem, de doctum, supin de docere, enseigner) est généralement le grade universitaire le plus élevé. Le titulaire de ce grade est le docteur. Selon les pays...) en psychologie cognitive et éthologie en France.

La prochaine étape, évoquée dans l'article, consiste à trouver un moyen de prévenir les comportements déviants en utilisant des techniques éprouvées en psychologie humaine et éthologie: la désensibilisation. "Nous pensons que le fait de mettre les chiots en contact avec des bruits de circulation (La circulation routière (anglicisme: trafic routier) est le déplacement de véhicules automobiles sur une route.) de façon précoce pourrait les aider à se familiariser avec ces stimulus. Les réactions de peur pourraient s'amenuiser", donne-t-il comme exemple.

Riche base de données


Pierrich Plusquellec Crédit: Amélie Philibert
Les chercheurs ont pu s'appuyer sur les tests comportementaux de la Fondation et les observations de centaines de "parents adoptifs" qui ont été interrogés à plusieurs reprises sur le comportement des chiens. Les questionnaires sont remplis lorsque l'animal a 6 mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps arbitraire.) et quand il atteint 12 mois. Il faut savoir que ces chiens passent leur première année de vie (La vie est le nom donné :) dans des familles d'accueil. Ils retournent ensuite à la Fondation afin d'être évalués de nouveau au moyen d'une série de tests comportementaux conçus par la Fondation Mira. C'est alors seulement que le chien commencera son entraînement.

Le professeur Plusquellec insiste sur l'excellente collaboration de la Fondation Mira, qui s'ouvre du même coup à la communauté scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les méthodes scientifiques.). "Nous avons eu accès à une véritable mine d'or, commente-t-il. Il n'existe aucune base de données de cette ampleur ailleurs dans le monde (Le mot monde peut désigner :)."

Dans leur conclusion, les auteurs soulignent le potentiel énorme de ces données, provenant de la Fondation Mira et de particuliers, pour aider les universitaires désireux de "mieux comprendre les facteurs qui influencent la personnalité des chiens et leur pertinence pour l'entraînement de ces animaux".
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