Splendides gros plans de la lune Japet de Saturne par Cassini
Publié par Michel le 14/09/2007 à 00:00
Source: flashespace.com
Illustrations: NASA/JPL/Space Science Institute
La sonde Cassini vient de survoler à une distance de seulement 1640 km Japet, un des nombreux satellites de Saturne. Ce survol a permis de le sonder au moyen d'ondes radio et de l'observer dans de nombreuses longueurs d'ondes, dont le visible, l'infrarouge (Le rayonnement infrarouge (IR) est un rayonnement électromagnétique d'une longueur d'onde supérieure à celle de la lumière visible mais plus...) et l'ultraviolet (Le rayonnement ultraviolet (UV) est un rayonnement électromagnétique d'une longueur d'onde intermédiaire entre celle de la lumière visible et celle des rayons X.). Japet a un diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre et limité par les points du cercle ou de la sphère. Le...) de 1436 kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en 1/299 792 458 seconde.).


Gros plan sur la crête équatoriale de Japet qui s'élève ici à plus de 10 kilomètres d'altitude.
Date: 10 septembre 2007 ; distance de Cassini (La mission Cassini-Huygens est une mission spatiale automatique réalisée en collaboration par le Jet Propulsion Laboratory (JPL), l'Agence spatiale européenne (ESA) et l'Agence spatiale italienne...): 3 870 km ;
résolution: 23 mètres par pixel (Le pixel, souvent abrégé px, est une unité de surface permettant de mesurer une image numérique. Son nom provient de la locution anglaise picture element, qui signifie...).
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Japet est un des objets les plus mystérieux du Système Solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le Soleil et des corps célestes ou objets définis gravitant autour de lui (autrement dit, notre système...). Il présente une surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est souvent...) restée intacte depuis 3 milliards d'années, soit un peu plus d'un milliard (Un milliard (1 000 000 000) est l'entier naturel qui suit neuf cent quatre-vingt-dix-neuf millions neuf cent quatre-vingt-dix-neuf mille neuf cent...) d'années après sa formation et une étonnante chaîne (Le mot chaîne peut avoir plusieurs significations :) montagneuse qui s'étend tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) le long de son équateur ! Cette chaîne montagneuse est unique dans tout le Système Solaire. Elle s'élève jusqu'à 20 kilomètres de haut et s'étire sur 1300 kilomètres le long de l'équateur de la lune (La Lune est l'unique satellite naturel de la Terre et le cinquième plus grand satellite du système solaire avec un diamètre de 3 474 km. La distance moyenne séparant la Terre de la Lune est de...), donnant à celle-ci l'allure d'une coquille de noix (voir aussi notre news (NeWS est un système de fenêtrage conçu par James Gosling (qui a contribué à Java) et introduit par Sun Microsystems à la fin des années 1980 n'a pas connu de succès mais...)).

Autre particularité, une de ses faces est aussi blanche que l'autre est noire. Cette dissymétrie de couleurs plonge les astronomes dans l'expectative. Les scientifiques attendent donc beaucoup de l'analyse des données (L’analyse des données est un sous domaine des statistiques qui se préoccupe de la description de données conjointes. On cherche par ces...) acquises pendant ce passage. En particulier ils tenteront d'expliquer les mécanismes responsables de son aspect physique (La physique (du grec φυσις, la nature) est étymologiquement la « science de la nature ». Dans un...) et de déterminer la composition de sa surface.

La présence supposée sur la face sombre d'hydrocarbones aromatiques polycycliques pourrait peut-être fournir des indices sur l'origine de la vie (Cet article est consacré aux origines de la vie d'un point de vue scientifique. Les aspects mythiques et religieux sont traités dans l'article Cosmogonie. La précédente théorie...) sur Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des quatre...). Ces composées organiques que l'on retrouve également dans les comètes et les poussières interstellaires ont vraisemblablement ensemencé la Terre très tôt après sa formation.


Région de transition entre la face lumineuse et la face sombre de Japet.
Date: 10 septembre 2007 ; distance de Cassini: 6 030 km ;
résolution: 36 mètres par pixel.
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Intérêts scientifiques

L'étude de Japet peut amener les scientifiques à mieux comprendre le rôle de la rotation des objets du Système Solaire dans leur évolution. Des isotopes retrouvés sur sa surface sont également connus pour être présents sur des météorites formées dans le Système Solaire interne (En France, ce nom désigne un médecin, un pharmacien ou un chirurgien-dentiste, à la fois en activité et en formation à l'hôpital ou en cabinet...) ce qui, de fait, permet aux astronomes de comparer l'histoire de la formation des objets du Système externe à celle d'autres objets du Système Solaire interne comme la Terre, la Lune ou encore les astéroïdes.

Les premières images brutes rendues publiques par la NASA (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de l'aéronautique et de l'espace ») plus connue sous son...) sont pour le moins fascinantes. Elles révèlent un monde (Le mot monde peut désigner :) très peu semblable aux autres satellites (Satellite peut faire référence à :) de Saturne. Les terrains observés de Japet sont bien évidemment parsemés de cratères de toutes tailles et ne présentent pas de diversité géologique importante, exception faite de la crête qui s'étend tout le long de son équateur.

Enfin, l'observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir procuré...) des couleurs de surface, des albédos et des spectres devrait renseigner les astronomes sur la composition des zones survolées. Certaines images montrent de façon très claire des différences de composition (la couleur (La couleur est la perception subjective qu'a l'œil d'une ou plusieurs fréquences d'ondes lumineuses, avec une (ou des) amplitude(s) donnée(s).) de ces roches varient du blanc (Le blanc est la couleur d'un corps chauffé à environ 5 000 °C (voir l'article Corps noir). C'est la sensation visuelle obtenue avec un spectre...) au noir).

L'approche de Japet


A gauche: date: 9 septembre 2007 ; distance de Cassini: 221 715 km
à droite: date: 10 septembre 2007 ; distance de Cassini: 76 280 km
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Pendant le survol


Date: 10 septembre 2007 ; distance de Cassini:
à gauche 2 332 km
à droite 1 722 km
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En s'éloignant de Japet


Date: 10 septembre 2007 ; distance de Cassini:
à gauche (grand-angle) 71 590 km
à droite (téléobjectif) 79 324 km
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