Un télescope à miroir liquide sur la Lune ?

Publié par Michel le 20/06/2008 à 00:00
Source: flashespace.com
Illustration: Astrophysical Journal
Une équipe de chercheurs à étudié la faisabilité technique de la construction d'un télescope à miroir liquide de 20 à 100 m de diamètre sur la surface de la Lune. Elle a également abordé la question du potentiel scientifique d'un tel instrument.

Ce télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant...) fonctionnera dans l'infrarouge (Le rayonnement infrarouge (IR) est un rayonnement électromagnétique d'une longueur d'onde...) et sera dédié à l'observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les...) de l'Univers (L'Univers est l'ensemble de tout ce qui existe et les lois qui le régissent.) lointain et des objets éloignés découverts par le Télescope spatial (Un télescope spatial est un télescope placé au delà de l'atmosphère. Le...) James Webb, lorsque ce dernier sera en service en 2013 ou 2014.

Ce télescope à miroir (Un miroir est un objet possédant une surface suffisamment polie pour qu'une image s'y forme...) liquide (La phase liquide est un état de la matière. Sous cette forme, la matière est...) serait capable de détecter des objets jusqu'à 100 fois plus faibles que ce que sera capable de faire le JWST, un télescope qui marquera un saut qualitatif par rapport à Hubble (Le télescope spatial Hubble (en anglais, Hubble Space Telescope ou HST) est un télescope en...). Le red shift atteint sera très élevé ce qui devrait permettre de voir la première génération d'étoiles, celle qui a formé les galaxies initiales.


Le télescope à miroir liquide de l'Université de Colombie Britannique.
L'image d'une galaxie (Galaxies est une revue française trimestrielle consacrée à la science-fiction. Avec...) réalisée par ce télescope

L'étude des scientifiques a été publiée dans Astrophysical Journal de cette semaine. Les chercheurs décrivent en détail les possibilités scientifiques, les technologies clés et les implantations possibles d'un tel instrument.

Le miroir primaire exigerait un liquide hautement réfléchissant qui ne s'évapore pas lorsqu'il sera soumis au vide (Le vide est ordinairement défini comme l'absence de matière dans une zone spatiale.) lunaire (Pour les homonymes, voir Pierrot lunaire, une œuvre de musique vocale d'Arnold Schönberg.) et reste liquide à des températures inférieures à 100 kelvins. L'équipe a fait une démonstration (En mathématiques, une démonstration permet d'établir une proposition à partir...) en recouvrant un liquide ionique dont la pression (La pression est une notion physique fondamentale. On peut la voir comme une force rapportée...) de vaporisation est négligeable. Elle a également expérimenté un miroir liquide en rotation sur un palier super-conducteur rendu (Le rendu est un processus informatique calculant l'image 2D (équivalent d'une photographie)...) nécessaire par le vide et l'environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et...) cryogénique du télescope.

Les chercheurs ont déterminé que les emplacements les plus adaptés à ce type d'instrument sont des régions situées à quelques kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système...) des pôles. Des sites, situés à 0,5 degrés du pôle Nord (Le pôle Nord géographique terrestre, ou simplement pôle Nord, est le point le plus...) sont à l'étude. Ils devront être bien évidemment à l'abri de la lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil...) solaire, c'est-à-dire plongée dans le noir absolu pendant presque la totalité de l'année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié...) lunaire mais être éclairée à quelques kilomètres de là pour alimenter la partie technique du télescope.

Reste que si un miroir liquide présente de nombreux avantages par rapport à un miroir classique 'en verre (Le verre, dans le langage courant, désigne un matériau ou un alliage dur, fragile...)', sa construction sur la Lune (La Lune est l'unique satellite naturel de la Terre et le cinquième plus grand satellite du...) ne sera pas une mince affaire. Elle ne sera pas entièrement automatique (L'automatique fait partie des sciences de l'ingénieur. Cette discipline traite de la...) et nécessitera une expédition humaine. Mais nous n'en sommes pas là !

Les avantages sont un coût de fabrication inférieur à celui d'un miroir en verre et le fait que sa surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) est presque parfaite, ne présentant des imperfections que de l'ordre d'environ 1 Å, ce qui est impossible à obtenir avec un miroir conventionnel poli. Enfin, puisque le miroir est en rotation, une imperfection en un point (Graphie) est compensée par l'imperfection inverse (En mathématiques, l'inverse d'un élément x d'un ensemble muni d'une loi de...) en un autre.

Evidemment, ce type de miroir n'est pas inclinable. Il pointera le zénith et ne pourra donc observer qu'un seul point dans le ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.). La rotation de la Lune se chargeant en quelque sorte de faire défiler une bande du ciel, permettra d'étudier l'évolution temporelle de certains objets.

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