Analyser l'atmosphère des exoplanètes depuis le sol de la Terre.

Publié par Michel le 12/02/2010 à 00:00
Source et illustrations: NASA/JPL-Caltech
La vue d'artiste ci-dessous montre le système planétaire HD 189733, situé à 63 années-lumière dans la constellation du Petit Renard. Des astronomes ont réussi l'exploit étonnant de détecter du méthane et du gaz carbonique dans l'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) de la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de...) gazeuse du système à partir d'un télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant...) terrestre de 3 mètres faisant partie de l'Infrared Telescope Facility situé au sommet du Mauna Kea à Hawaï (Hawaï ou Hawaii (en hawaïen : Hawai‘i ; en anglais : Hawaii) est un...). Les astronomes indiquent que la technique utilisée, adaptée aux futurs (Futurs est une collection de science-fiction des Éditions de l'Aurore.) télescopes spatiaux, permettrait l'étude chimique atmosphérique de plus petites planètes, peut-être même semblables à la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...), que l'on espère découvrir dans les prochaines années.


Le diagramme (Un diagramme est une représentation visuelle simplifiée et structurée des concepts, des idées,...) ci-dessous explique comment fonctionne le processus. Pour détecter les produits chimiques présents dans l'atmosphère d'une planète, les astronomes mesurent la lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil...) du système de l'étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une...) alors que sa planète, qui est alignée de profil de notre point (Graphie) de vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et...), gravite autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne...). Toute la lumière est mesurée (B dans le diagramme inférieur gauche), puis, quand la planète disparaît derrière l'étoile, la lumière seule de l'étoile est mesurée (A).


Cliquer sur l'image pour l'agrandir

En soustrayant A de B, on obtient la lumière de la planète seule. La décomposition (En biologie, la décomposition est le processus par lequel des corps organisés, qu'ils...) de cette lumière en ses longueurs d'onde (Une onde est la propagation d'une perturbation produisant sur son passage une variation...) de base (son spectre en haut à droite), révèle alors "l'empreinte digitale (Les digitales forment le genre Digitalis, environ 20 espèces de plantes herbacées...)" des composants chimiques. Trois molécules (en bas à droite) ont été identifiées jusqu'à présent dans l'atmosphère de la planète HD 189733b: l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les...), le gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et...) carbonique et le méthane (Le méthane est un hydrocarbure de formule brute CH4. C'est le plus simple composé de la...).
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